La escasez de trabajadores en todo el mundo afecta a más tipos de alimentos

En todo el mundo, la escasez de trabajadores está sacudiendo las cadenas de suministro de alimentos.

En Vietnam, el ejército está ayudando con la cosecha de arroz. En el Reino Unido, los agricultores están tirando leche porque no hay camioneros para recogerla. Los granos de café robusta de Brasil tardaron 120 días en cosechar este año, en lugar de los 90 habituales. Y los empacadores de carne estadounidenses están tratando de atraer a nuevos empleados con Apple Watches mientras las cadenas de comida rápida suben los precios de las hamburguesas y burritos.

Ya se trate de recolectores de frutas, trabajadores de mataderos, camioneros, operadores de almacenes, chefs o camareros, el ecosistema alimentario mundial se está debilitando debido a la escasez de personal. Los suministros se ven afectados y algunos empleadores se ven obligados a aumentar los salarios a un ritmo de dos dígitos. Eso amenaza con hacer subir los precios de los alimentos, que ya se han calentado por el alza de los costos de los productos básicos y los fletes, incluso más altos. Los precios en agosto subieron un 33% con respecto al mismo mes del año pasado, según un índice compilado por la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación.

La pandemia de coronavirus ha contribuido a provocar una escasez de mano de obra en muchas partes de la economía. Pero el impacto es particularmente severo en la alimentación y la agricultura, que se encuentran entre las industrias menos automatizadas del mundo. La seguridad alimentaria es un tema delicado en muchas partes del mundo y los márgenes reducidos significan que el aumento de los costos generalmente se transfiere a los compradores, según Boston Consulting Group.

'Es casi seguro que hay interrupciones', dijo Decker Walker, experto en agronegocios de BCG en Chicago. Los efectos varían entre ubicaciones y productos, dijo, pero 'el tema general parece ser: los roles con las condiciones laborales menos deseables son en realidad aquellos con los que tenemos más dolor'. Jason Alden, Bloomberg Un productor lechero arroja el exceso de leche por un desagüe en una granja lechera en Ashford, Reino Unido, el 26 de abril de 2020.

Hay indicios de que la escasez de mano de obra está reduciendo la oferta. En los EE. UU., Los distribuidores mayoristas como Sysco Corp. y United Natural Foods Inc., que atienden a la mayoría de los supermercados en las ciudades gemelas, informan retrasos y desaceleraciones en la producción de artículos que van desde tocino y queso hasta agua de coco y especias. En el Reino Unido, algunas tiendas se están quedando sin alimentos básicos como pan y pollo, mientras que McDonald's Corp. se quedó sin batidos en agosto.

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'Tenemos excelentes trabajos con salario familiar que han estado abiertos, para los que hemos estado reclutando muy duro y hemos tenido problemas para cubrir', dijo Patrick Criteser, director ejecutivo de Tillamook County Creamery Association. La cooperativa de lácteos con sede en Oregón recientemente se quedó tan escasa de trabajadores que un miembro de la junta tuvo que saltarse una reunión operativa para ayudar en los campos. 'Con la inflación que estamos viendo en el negocio y la inflación que estamos viendo a nivel de las granjas, se trasladará a la estantería'.



La escasez está afectando a granjas, procesadores y restaurantes por igual.

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Las entregas canceladas o retrasadas también han obligado a los productores de leche británicos como Mike King en South Gloucestershire, Inglaterra, a deshacerse de la leche mientras las tiendas se agotan. King estima que ha perdido unos 5,283 galones y dice que algunos agricultores han recurrido a ordeñar su ganado con menos frecuencia debido a la escasez de personal.

Incluso cuando los restaurantes y otras empresas reabren en los EE. UU. Y partes de Europa, lo que impulsa la demanda de productos como carne y bebidas embotelladas, la variante delta se está extendiendo en lugares como el sudeste asiático, frenando la producción primaria. Otros efectos pandémicos establecidos desde hace más tiempo también siguen causando problemas: los brotes de COVID-19 continúan apareciendo en las plantas de procesamiento de carne y pescado, lo que obliga a cierres temporales, y las restricciones fronterizas en países desde el Reino Unido hasta Tailandia están limitando el suministro de migrantes trabajadores.

En algunos lugares, la lucha por el personal se ve agravada por problemas locales, como las difíciles y peligrosas condiciones del trabajo agrícola causadas por una ola de calor récord en los EE. UU. O la interrupción del Brexit.

Como resultado, los empleadores enfrentan otro obstáculo: los trabajadores tienen muchas opciones.

La economía actual está creando 'opciones donde las opciones pueden no haber existido en el pasado', dijo Walker de BCG. Cuando 'el mundo entero tiene poco personal', cubrir los trabajos menos deseables se vuelve más difícil, dijo.

Los salarios y los beneficios más altos pueden endulzar el trato. Chipotle Mexican Grill Inc. recientemente elevó los precios del menú en Estados Unidos hasta en un 4% después de aumentar el salario promedio a $ 15 la hora; en Canadá, la empresa ofrece una bonificación por recomendación para ayudar con la contratación. Los trabajadores de procesamiento de carne de cerdo en Smithfield Foods en Dakota del Sur obtienen obsequios como relojes Apple o iPads una vez que completan sus primeros 60 días, dijo un funcionario de la compañía. La cadena de pizzas Rossopomodoro, que tiene su sede en Europa, se ha visto obligada a aumentar su salario base en un 50% en Londres, dijo el CEO Daniele di Martino.

Pero a menudo el dinero no es suficiente. Los trabajadores exigen cada vez más una mayor protección contra el coronavirus, así como salarios más altos, según Sunny Verghese, director ejecutivo del gigante comercial agrícola Olam International Ltd.

Si bien los empacadores de carne han logrado importantes avances en materia de seguridad desde el año pasado, ahora se enfrentan a la variante delta. Eso ha ralentizado la cantidad de ganado que se mueve a través de los mataderos del gigante de la carne Tyson Foods.

'Estábamos en una buena trayectoria y luego apareció la variante delta, y hemos dado un paso atrás como resultado de eso', dijo el CEO Donnie King en una llamada con inversionistas el mes pasado. 'Básicamente, se necesitan seis días para obtener cinco días de trabajo'.

Los déficits de trabajadores no ocurren en todas partes y los efectos no se distribuyen de manera uniforme. Gran parte de la Europa continental no ha experimentado la misma escasez paralizante que el Reino Unido, donde el Brexit limitó el flujo de trabajadores de la UE. China no se ha visto afectada en gran medida y en India, si bien la inflación sigue siendo una preocupación, la mano de obra es abundante y la agricultura no ha sido afectada en su mayoría por las restricciones de virus.

En los Estados Unidos, los tractores automatizados, los ordeñadores robóticos y las máquinas como las sembradoras de zanahorias están reemplazando la mano de obra humana. Mientras tanto, los agricultores del Reino Unido están probando robots para recoger fresas, lechuga o brócoli. Las herramientas de cosecha han ayudado a los productores de café robusta de Brasil a reducir la dependencia de los trabajadores manuales a una quinta parte de la cantidad que se necesitaba hace unos años, según Edimilson Calegari, gerente general de la cooperativa Cooabriel, con sede en Espirito Santo. Si bien la escasez de mano de obra del país extendió la duración de la cosecha, dijo, la tecnología ha disminuido su impacto.

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Aún así, pasarán años antes de que los agricultores realmente adopten los robots, según Cindy van Rijswick, analista senior de Rabobank en Utrecht, Países Bajos, que se especializa en horticultura.

'Al final, los precios de los alimentos tienen que subir para compensar mejor a los trabajadores y encontrar soluciones', dijo van Rijswick. 'Simplemente cuestan dinero y tenemos que estar dispuestos a pagar eso'.