La mañana en que Kirby Puckett se despertó ciego, hace 25 años, cambió todo

FORT MYERS, FLA. - A Kirby Puckett le gustaba llegar temprano a la casa club de entrenamiento de primavera de los Mellizos. Antes de que saliera el sol en la mañana del 28 de marzo de 1996, condujo su Cadillac alquilado para recoger a dos jóvenes lanzadores, Eddie Guardado y Pat Mahomes.

'Todas las mañanas me recogía muy temprano e íbamos directamente a McDonald's y pedíamos unos 150 Egg McMuffins', dijo Guardado a principios de este mes. Alimentaba a todos en la casa club. Esa mañana, me subo al asiento del pasajero y digo: '¿Qué pasa?' y él dice: 'Hermano, no puedo ver con mis ojos. Está borrosa. Creo que dormí mal. '

Los Mellizos dejarían Fort Myers rumbo a Colorado ese día para jugar dos partidos de exhibición. Puckett no los acompañaría.

Decía en la casa club que se despertó junto a su esposa, Tonya, esa mañana, y que no podía verla. Los Mellizos llevarían a Puckett a Baltimore para ver a un especialista en Johns Hopkins. Le diagnosticarían glaucoma. Nunca volvería a jugar en otro juego de béisbol.

Tres meses y medio después, Puckett anunciaría su retiro, diciendo: 'No des la vida por sentado, porque el mañana no se nos promete a ninguno de nosotros'.

Cinco años después de ese discurso, Puckett sería incluido en el Salón de la Fama del Béisbol. Cinco años después de su inducción, Puckett, de solo 45 años, sufriría un derrame cerebral masivo y moriría.

Su animado discurso en su inducción en un día caluroso en Cooperstown contrastaría con su última década de vida, una década que comenzó inesperadamente en una mañana calurosa y nublada en el suroeste de Florida.



'Nunca olvidaré esa mañana', dijo Tom Kelly, ex entrenador de los Mellizos. Él entra y grita: '¡No puedo ver, no puedo ver!' Todo el mundo pensaba que solo estaba siendo Kirby, tonteando y haciendo ruido y, he aquí, ese no era el caso.

'Fue devastador. Todavía es devastador '.

'¿Puedes conducir?'

Antes del 28 de marzo, el campamento de los Mellizos esa primavera había rebosado de optimismo.

Con la llegada del agente libre Paul Molitor y el regreso de Rick Aguilera como un posible as esa primavera, la organización era tan optimista como lo había sido desde 1992, la última temporada en la que los Mellizos habían competido.

Puckett también se sintió optimista. Por primera vez en su carrera, había pasado el invierno haciendo ejercicio, y durante toda la primavera se había parecido a la estrella que había llevado a los Mellizos a dos títulos de Serie Mundial, incluso consiguiendo dos hits del gran Greg Maddux y llamando en voz alta a Maddux ' Picasso 'desde segunda base.

Esa combinación de habilidad del Salón de la Fama y alegría persistente había convertido a Puckett en quizás el atleta más popular en la historia de Minnesota. Puckett, que había cumplido 36 años el 14 de marzo, había alcanzado 2,000 hits más rápido que cualquier jugador desde Wee Willie Keeler, y estaba preparado para pasar la segunda mitad de la década persiguiendo 3,000 hits y restableciendo a los Mellizos como ganadores.

Luego se despertó una mañana y no pudo ver a la persona que yacía a su lado.

Cuando me recogió, me preguntó: '¿Puedes conducir?' Dijo Mahomes. Él dijo: 'Es como una nube sobre mi ojo'. Cuando llegamos al estadio, lo recuerdo entrando en la sala de entrenamiento y diciéndoles lo mismo. Inmediatamente dijeron: 'Tenemos un problema aquí'. '

Brian Peterson, Star Tribune Kirby Puckett era todo sonrisas cuando se presentó a los entrenamientos de primavera en 1996, pero un mes después no podía ver con el ojo derecho y su carrera había terminado.

Robado

La ceguera repentina de Puckett cambiaría los protocolos de pruebas médicas de las Grandes Ligas y alteraría el camino de una vida, una carrera, una familia y una franquicia.

Después de su campeonato de la Serie Mundial en 1991, los Mellizos fueron celebrados como la franquicia modelo del béisbol, un equipo que ganó gracias a su inteligencia, determinación y talentos de jugadores cotidianos como Puckett y Kent Hrbek. Volvieron a competir en 1992 antes de fallar en la recta final, luego colapsaron durante las siguientes tres temporadas.

En 1996, los Mellizos pensaron que competirían. Incluso sin Puckett, se ubicarían en el noveno lugar de 30 equipos en carreras anotadas. Chuck Knoblauch y Molitor batearon cada uno .341. Marty Cordova sería nombrado Novato del Año de la Liga Americana después de conducir 111 carreras. Ponga el bate de Puckett en esa alineación, y puede haber producido 150 carreras impulsadas.

Molitor y Puckett tuvieron un resorte juntos. Después de unas semanas en presencia de Puckett, Molitor dijo sobre la charla sin parar: 'Entendí que habría calidad. No sabía que habría tanta cantidad '.

'Cuando estaba en Toronto, Puck y yo hicimos un comercial juntos en un lugar privado', dijo Molitor la semana pasada. Eso fue antes de que realmente lo conociera a nivel personal. Hicimos un rodaje de dos horas y lo convertimos en seis horas porque nos reíamos mucho.

Estar cerca de Puck esa primavera fue una revelación. Incluso después de darse cuenta de que no podría volver a jugar, nunca mostró de ninguna manera abierta la frustración por lo que le habían quitado. Usó ese verano como un momento para recoger a otras personas.

Tenemos una tendencia a mirarlo con egoísmo, a lo que todos extrañamos cuando se fue, pero tuvo que soportar pasar, en una noche, de ser un jugador de élite en el juego a no poder nunca volver a competir. Eso es difícil de imaginar '.

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'Cambiado para siempre'

Después de jubilarse, Puckett se convirtió en vicepresidente ejecutivo de los Mellizos y en 1996 ganó el Premio Roberto Clemente al servicio público. Al negarse a compadecerse de sí mismo, Puckett se volvió tan inspirador en la jubilación como lo había sido en su mejor momento, pero eso no duró.

Su ingreso al Salón de la Fama en agosto de 2001 fue uno de los últimos momentos de celebración de Puckett en público. En 2002, después de 16 años de matrimonio, Tonya alegó durante el proceso de divorcio que Puckett la había abusado y amenazado de vida. Se enfrentó a una denuncia de acoso sexual de un empleado de los Mellizos, y una mujer lo acusó de manosearla en un restaurante de Minnesota. Fue declarado inocente de ese cargo de agresión sexual en 2003.

Un informe del Star Tribune, Sports Illustrated y otros detallaron el comportamiento de Puckett y su caída en desgracia. Esta atención y su alejamiento de los Mellizos lo llevaron a mudarse a Scottsdale, Arizona, con su novia Jodi Olson, quien pronto se convertiría en su prometida.

Puckett pagó $ 1.3 millones en efectivo por una casa en Shangri La Road. Tenía el logo del Salón de la Fama pintado en su cancha deportiva.

Pasó menos tiempo en Minnesota, pero difícilmente fue olvidado. Seis días después de su muerte, más de 15,000 fanáticos condujeron a través de una tormenta de nieve para llegar al Metrodome para un servicio conmemorativo.

Hoy, los hijos de Kirby y Tonya, Catherine y Kirby Jr., ejecutan Phat Cats Cookies and Bars en Minneapolis. Uno de sus bestsellers es una galleta llamada 'The Kirby'.

'Lo llaman el ladrón de la noche', dijo Catherine en un correo electrónico sobre el glaucoma. 'No hay advertencias. Yo tenía 5 o 6 años en ese momento, Kirby Jr. tenía 3. No sabíamos qué tan grave era hasta que abordamos un avión para irnos a casa y los Mellizos nos dijeron lo serio que era.

'La vida cambió para siempre para nosotros'.

Dijo que si Puckett se hubiera sometido a exámenes regulares, su ceguera podría haberse evitado. Ella dijo que es por eso que ella, Tonya y Kirby Jr.crearon el Centro Educativo Kirby Puckett para el cuidado de los ojos y la concientización sobre el glaucoma en 2008.

'Si hubiera estado recibiendo chequeos regulares, habría sabido que su familia tenía antecedentes de glaucoma', dijo Catherine.

Puckett esperaba jugar hasta los 40, y ¿quién podría haberlo cuestionado? Nunca entró en la lista de lesionados antes de 1996.

Brian Peterson, Star Tribune Los fanáticos rindieron homenaje a Kirby Puckett después de que tuvo que anunciar su repentino retiro.

Columpios finales

Su última temporada baja como jugador de béisbol estuvo marcada por los dos días más traumáticos de su carrera. Su temporada de 1995 terminó el 28 de septiembre cuando Dennis Martínez, de Cleveland, golpeó a Puckett en la cabeza con una recta y le rompió la mandíbula.

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'Eso llevó a especular que la bola de frijoles le provocó problemas en los ojos, pero ese no fue el caso', dijo el Dr. John Steubs, entonces director médico y ortopedista del equipo y ahora director médico emérito del equipo. 'Le golpearon en el lado izquierdo de la cara y tenía glaucoma en el ojo derecho'.

Steubs y el equipo médico de los Mellizos atendieron a Puckett en la sala de entrenamiento del equipo después de su llegada esa mañana.

'Lo llevamos rápidamente a un oftalmólogo local', dijo Steubs la semana pasada. `` Podía ver un poco de forma periférica con ese ojo, pero tenía problemas con la visión central ''.

El agente de Puckett, Ron Shapiro, vivía en Baltimore y recomendó un especialista en Johns Hopkins. Públicamente, los Mellizos ofrecieron poca información sobre Puckett en ese momento. En privado, estaban malhumorados.

Seguí preguntando: 'En esta época, ¿no es esto algo que se puede tratar?' Dijo Kelly. Y seguían diciendo: 'No'. '

Durante meses después del diagnóstico inicial, Puckett intentó tener esperanzas. Se sometió al menos a tres procedimientos en el ojo. El 28 de mayo, convenció a los Mellizos para que le permitieran realizar prácticas de bateo en Milwaukee. Hizo swing a los lanzamientos que llegaban a 50 o 60 millas por hora, pero admitió que no podía intentar lanzar lanzamientos de Grandes Ligas hasta que pudiera 'tener brillo en mi ojo derecho'.

Ese fue su último intento de golpear un lanzamiento en un estadio de béisbol de Grandes Ligas.

Todos decíamos: 'Es Kirby, es indestructible, estará bien' '', dijo Mahomes. `` Simplemente no entendíamos lo mal que estaba ''.

La noticia de Florida apareció en la portada del viernes del Star Tribune, coronada con un titular que dice esperanzado en retrospectiva: 'Los problemas de visión podrían impedir que Puckett sea el primer partido de los Mellizos'.

Desde el abridor, y desde el primer mes, y luego el siguiente, y el siguiente, hasta que terminó para Puckett. Hace veinticinco años, Puckett se despertó y no podía ver lo que tenía delante.

`` Recuerdo a todos los jugadores jóvenes que hablaron ese día y dijeron: 'Kirby es Superman, estará bien' ', recordó recientemente su compañero de equipo LaTroy Hawkins. No teníamos ni idea. No tengo idea de que su carrera había terminado y de lo que eso significaría ''.

El bibliotecario de Star Tribune, John Wareham, contribuyó a esta columna.

Corrección: Las versiones anteriores de esta historia declararon incorrectamente el nombre del agente de Kirby Puckett.