Las semifinales, el último bastión de los cambios de palanca, se automatizan

Bryan Berg conduce un semirremolque con una transmisión de 13 velocidades, y ha estado haciendo doble embrague y cambiando de marcha en su camión durante 30 años. No está a punto de empezar a conducir un camión que cambia automáticamente.

'Creo que sería extraño', dijo Berg, que vive cerca de Willmar, Minnesota, cuando no está conduciendo. 'La mayoría de los conductores que conozco dicen que las automáticas son para personas que no saben conducir un camión'.

Eso está cambiando. La transmisión estrictamente manual está desapareciendo de las cabinas de los camiones semirremolque, y la fuerte economía es una de las razones. En su lugar hay una transmisión manual con una computadora que automatiza el cambio de marchas. Eso es diferente de la transmisión automática que es común en automóviles y camionetas. Sin embargo, los camioneros tienden a usar la palabra automático para describir cajas de cambios más nuevas, y tienen el mismo efecto de liberar al conductor de cambiar de marcha.

Hoy en día, la gran mayoría de los camiones que salen de las líneas de montaje están equipados con la nueva transmisión, que es más eficiente y más rápida de aprender en un momento en que los transportistas están ansiosos por reducir los costos y desesperados por encontrar más conductores.

“En los próximos tres a cinco años, prácticamente todo será automático”, dijo Gary Pressley, presidente de Heavy Metal Truck Training en Eagan.

Las compañías de camiones regionales y locales que usan camiones más antiguos pueden aferrarse a las transmisiones manuales por más tiempo, pero los días en que un camionero se atascaba por la interestatal en una velocidad de 36 velocidades están llegando a su fin.

Los transportistas de carretera se enfrentan a una larga escasez de conductores de camiones en todo el país , y el cambio a las transmisiones automatizadas se está acelerando gracias a la facilidad de capacitar a los nuevos conductores para que las utilicen.



La mayoría de los conductores nuevos no crecieron manejando una palanca de cambios.

“Ser capaz de conseguir un conductor y subirlo a un camión y capacitarlo y ponerlo en funcionamiento lo más rápido posible se vuelve muy valioso para muchas empresas”, dijo Wesley Slavin, gerente de marketing en carretera de Peterbilt, que ahora produce casi 90 por ciento de sus camiones con transmisión automática.

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Las computadoras que controlan las transmisiones automáticas pueden 'reducir la velocidad', es decir, reducir las revoluciones por minuto del motor a alta velocidad, de manera efectiva y, por lo tanto, controlan mejor el consumo de gas y las emisiones.

Mientras que los conductores muy experimentados pueden obtener casi el mismo rendimiento de combustible de una transmisión manual que una computadora, los conductores nuevos no pueden.

Además, la tecnología ha mejorado en los últimos años. Las primeras versiones de una transmisión automática molestaban a los conductores.

La computadora cambiaba demasiado tarde o demasiado pronto, y los conductores experimentados no querían tener nada que ver con ser un pasajero en un camión conducido por un programa de software novato.

'Conduje uno probablemente hace 10 años, y no me gustó', dijo Ken Steinfest, un hombre de 81 años de Antigo, Wisconsin, que todavía conduce un semirremolque con transmisión manual de 13 velocidades, su labradoodle blanco. en el taxi con él.

Las nuevas transmisiones ahora están mejor integradas en los camiones y las computadoras se han vuelto más precisas, evaluando el par motor, la velocidad del motor, la velocidad del vehículo y el ángulo del vehículo antes de cambiar de marcha.

'Simplemente cambia y no te das cuenta', dijo Slavin.

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Brian Daniels, gerente de Detroit Powertrain y productos de componentes para Daimler-Benz, que fabrica camiones Freightliner, dijo que las transmisiones automatizadas eran un nicho de mercado hace seis años. Pero los mejores productos llegaron al mercado alrededor de 2015 y la demanda de ellos aumentó rápidamente desde entonces.

'Todavía hay fanáticos por ahí, pero también se está produciendo una conversión de los fanáticos', dijo Daniels.

Alrededor del 85 por ciento de las semifinales de Freightliner ahora tienen transmisiones automáticas, frente al 10 por ciento de hace cuatro años.

Los camioneros en Europa adoptaron transmisiones automatizadas antes que en los EE. UU. Volvo, uno de los pocos fabricantes de camiones grandes en América del Norte, introdujo su transmisión I-shift en Europa en 2002, y a fines de la década de 2000, alrededor del 75 por ciento de los camiones en Europa estaban equipado con una transmisión automática.

La renuencia en los EE. UU. Ahora ha disminuido. En Schneider Trucking en Green Bay, Wisconsin, todos los camiones nuevos que compran tienen transmisiones automatizadas .

El truco para los instructores de conducción es una mayor seguridad, dijo Bill Collins, propietario de la escuela de conducción de camiones interestatal en South St. Paul. En un simulador de la escuela, un estudiante practicó cómo cambiar de marcha en una transmisión manual de 10 velocidades. En un lote de grava en la parte trasera, dos estudiantes practicaron retroceder, otro inspeccionó el tren de aterrizaje de un camión con un puntero naranja.

“La mayoría de mis estudiantes quieren manejar el manual y yo trato de convencerlos de que no lo hagan”, dijo Collins. 'La razón más importante es la seguridad'.

Collins dijo que los conductores tienen menos de qué preocuparse cuando no tienen que cambiar de marcha. Pero algunas empresas todavía tienen transmisiones manuales porque no reemplazan camiones con tanta frecuencia como los grandes transportadores de carretera, por lo que Collins todavía enseña a los estudiantes a conducir una transmisión manual.

Y no todos los conductores están convencidos de que la automática sea mejor.

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Abdullahi Abdulle, de Columbus, Ohio, que se estaba tomando un descanso en la parada de camiones de Stockmen en la carretera interestatal 494 en South St. Paul, dijo que no le importa cambiar de marcha.

De hecho, lo ayuda a mantenerse alerta, dijo. Lleva tres años conduciendo y estaba esperando una nueva carga.

“Automático, simplemente relájate”, dijo Abdulle. “Y cuando se relaje, puede tomar una siesta. En la carretera.'