Pace Analytical creció silenciosamente durante 40 años hasta convertirse en uno de los laboratorios ambientales más grandes de Estados Unidos.

En la década de 1970, luego de décadas de contaminación industrial resaltada por el incendio del río Cuyahoga de Cleveland y la muerte de los barriles enterrados de toxinas debajo de un desarrollo de viviendas de Nueva York llamado Love Canal, el Congreso comenzó a redactar leyes ambientales.

Steve Vanderboom, un estudiante de posgrado de 24 años que estudia una maestría en ingeniería ambiental en la Universidad de Minnesota, vio una oportunidad comercial en 1976. Les dijo a sus jefes en un laboratorio de pruebas químicas de Roseville que debían ir más allá de los clientes municipales. .

“Estaba leyendo estas regulaciones y me estaba emocionando”, recordó Vanderboom. “Les dije a los propietarios que nuestras buenas empresas de Minnesota van a tener que adaptarse. Dije que deberíamos expandirnos a los residuos industriales. Los dueños se mantuvieron concentrados. Estaba tan molesto que le dije a mi esposa que deberíamos comenzar nuestro propio negocio '.

Dos años después, su esposa salió de la escuela y trabajaba como enfermera, Vanderboom y un socio obtuvieron un préstamo respaldado por la Administración de Pequeñas Empresas de $ 43,000 y abrieron Pace Analytical Services en 1,600 pies cuadrados en un edificio de bajo alquiler cerca de Nicollet Avenue y Lake Street.

“Ganamos dinero en el primer año”, recuerda Vanderboom, de 66 años.

Cuarenta años después de lanzar la empresa con su ex socio Bill O’Connor, químico, Pace es la empresa de laboratorios de propiedad estadounidense más grande para pruebas ambientales y muestreo, así como para pruebas de dispositivos farmacéuticos, médicos y de drogas.

La compañía, que proyecta ingresos de 290 millones de dólares este año, ha crecido a una tasa anual compuesta del 12 por ciento en los últimos cuatro años y emplea a 2.600 empleados en 40 laboratorios y otras ubicaciones en los Estados Unidos.



Vanderboom también ha evitado la mayoría de las solicitudes de entrevistas a lo largo de los años.

'Estoy totalmente contento si nadie conoce nuestro negocio, excepto nuestros clientes', dijo desde su modesta oficina este mes en la sede central y el laboratorio principal de Pace en un parque industrial en el sureste de Minneapolis.

Pace sirve a una lista de clientes de primera línea como 3M, BP, Johnson & Johnson, Duke Power y docenas de otras empresas y agencias gubernamentales que desean prevenir la contaminación e identificar amenazas ambientales, así como probar varios brebajes químicos.

El negocio floreció en la década de 1980 cuando las empresas se movieron para cumplir con las regulaciones y trabajaron para evitar futuros problemas ambientales. Vanderboom compró O'Connor en 1986, después de que la empresa alcanzara los 50 empleados, porque O'Connor no quería ser parte de una gran operación.

Hubo una complicación.

“Estaba sobre mi cabeza”, recordó Vanderboom de dirigir un negocio multimillonario. 'No tenía idea de lo que estaba haciendo'.

Vanderboom buscó asesoramiento e inversiones a fines de la década de 1980 en la unidad de capital de riesgo de Piper Jaffray y Summit Partners de Boston.

Las cosas prosperaron, hasta que competidores bien respaldados comenzaron a inundar el mercado. Pace tuvo que reducir los precios para mantener su participación como uno de los cinco mayores evaluadores ambientales. La compañía estaba perdiendo mucho dinero en 1994-1995 y Summit y Piper no estaban dispuestos a invertir más.

Vanderboom, el accionista mayoritario, se dirigió al difunto industrial Rod Burwell.

Burwell dio un paso al frente con millones en capital paciente.

“Rod financió la compra de siete laboratorios más en 1995 [solo]”, recordó Vanderboom. “Lo hicimos muy bien juntos. Nunca tuvo una oficina aquí. Teníamos las reuniones de la junta con whisky en su casa cuando teníamos algo de qué hablar '.

Burwell, ingeniero de formación, especializado en reactivar empresas de bajo rendimiento en una variedad de industrias.

Su familia, la propietaria mayoritaria de Pace, le dio a Vanderboom tiempo para descubrir el futuro, después de la muerte de Burwell en 2015.

'Rod y la familia estaban muy contentos con Pace', recordó Vanderboom. 'Durante 20 años, Rod tuvo un rendimiento compuesto anual [de dos dígitos]'.

Vanderboom quería seguir dirigiendo el negocio en lugar de venderle a un competidor.

Hace aproximadamente dos años, Pace vendió a Aurora Capital Partners, la firma de capital privado con sede en California que también es propietaria de Restaurant Technologies con sede en Twin Cities. Recolecta aceite de cocina usado de miles de cocinas comerciales y lo vende a productores de biocombustible.

Vanderboom, de 66 años, no tiene planes de dejar de fumar.

“Steve era un buen tipo con buenas ideas, pero adelantado a su tiempo”, recordó Hunt Greene, el veterano banquero de inversiones que dirigió la división de inversiones de Piper Jaffray hace más de 30 años. “No recuerdo el resultado de nuestro fondo de riesgo, pero no fue genial. Pero muestra el valor de los capitalistas de riesgo que apoyan a los grandes emprendedores.

“Las Ciudades Gemelas necesitan más 'Steves' e inversores de riesgo. Las cosas le han funcionado bien a Steve. Simplemente tomó un poco más de lo esperado ”, dijo Greene.

El mayor equipo de pruebas ambientales en Estados Unidos es TestAmerica de Ohio, propiedad, irónicamente, de intereses chinos.

“Solo quiero que Pace sea la mejor empresa de nuestra industria”, dijo Vanderboom, todavía propietario minoritario. “He aprendido a dirigir un gran negocio. Aurora es una buena socia… Tenemos muchos químicos buenos e idealistas y otras personas que trabajan aquí para nosotros.

“Y no me he aburrido ni una vez en 40 años. La mañana que me levante y no quiera ir a trabajar, estableceré una fecha de jubilación ”.

Neal St. Anthony ha sido columnista de negocios y reportero de Star Tribune desde 1984. Puede ser contactado en nstanthony@startribune.com.