Hace noventa y cinco años, Sinclair Lewis publicó una crónica de nuestra pandemia predicha

Estados Unidos ha tenido una relación curiosa con Sinclair Lewis, el primero de nuestros premios Nobel de literatura.

'Los libros se leen poco hoy en día, y rara vez se habla de él en su tierra natal fuera de su ciudad natal, Sauk Center, Minnesota', lamentó Gore Vidal en 1992. 'Sinclair Lewis parece haber abandonado lo que queda de la literatura mundial'.

Sin embargo, dejó atrás, si no un estilo particularmente influyente, una galaxia de tipos estadounidenses reconocibles: el conformista provincial de clase media George Babbitt, el charlatán evangélico Elmer Gantry y, menos conocido pero más relevante para nuestra actual crisis de atención médica, el médico idealista Martin Arrowsmith.

'Arrowsmith', publicada en 1925, es considerada la novela más lograda de Lewis; fue sincero con su editor al considerar el libro molido para un premio Nobel. 'Arrowsmith' ganó el premio Pulitzer en 1926, pero Lewis lo rechazó, afirmando que el comité Pulitzer era demasiado estrecho de miras al considerar cualquier novela como 'la mejor del año'. El Premio Nobel llegaría en 1930 y fue aceptado.

El libro ha sido relevante para generaciones de estudiantes de medicina por su descripción de los conflictos que enfrentó el joven Martin Arrowsmith al decidir si emprender una carrera en investigación o como médico clínico.

Ese es el punto planteado por David J. Eisenman de la facultad de medicina de la Universidad de Maryland en un artículo sobre “Arrowsmith” publicado el mes pasado por el Journal of the American Medical Association. El artículo de Eisenman me impulsó a releer el libro, que había acumulado polvo en mi estante durante décadas. Fue una revelación.

Eisenman escribe: 'Deberías leer Arrowsmith', les he dicho durante mucho tiempo a los aspirantes a científicos clínicos que entrevisté, como una forma de hacer que piensen en cuál de las dos trayectorias profesionales los impulsa más '.



También señala los paralelismos entre los desafíos que enfrentan Arrowsmith y sus colegas y los que plantea la pandemia actual, casi un siglo después.

“Es verdaderamente humillante ver que la historia se repite sin que hayamos resuelto algunas incógnitas científicas fundamentales o aprendido algunas de sus lecciones más importantes”, escribe Eisenman. 'Al leer 'Arrowsmith' ahora nos sentimos honrados, si no desconcertados, de que muchas de las mismas preguntas sigan sin resolverse'.

• • •

Lewis sigue a Arrowsmith desde sus años como estudiante de medicina, hasta un período como médico de familia rural, seguido por el servicio como funcionario regional de salud pública, investigador en una institución científica bien dotada y, en última instancia, hasta su esfuerzo por erradicar un brote de peste bubónica en una isla caribeña.

Este camino es todo menos suave. En la escuela de medicina, se convierte en el protegido del bacteriólogo inflexible Max Gottlieb, quien sigue siendo el mentor de Arrowsmith casi toda su vida; practicando la medicina en la ciudad natal rural de su esposa, está constantemente acosado por la desaprobación de su familia; como funcionario de salud pública, se enfurece ante la palabrería acientífica de su jefe.

Finalmente, busca en un laboratorio de investigación de élite (basado en el Instituto Rockefeller) y lo presionan para que publique resultados de investigación prematuros para que el laboratorio pueda reclamar la gloria en el trabajo.

En el camino, Arrowsmith se encuentra con antivacunas, la resistencia del público a usar máscaras durante las epidemias de influenza, la persistencia de la ignorancia frente a los hallazgos científicos y la dificultad de equilibrar el 'uso compasivo' de remedios no probados con la necesidad de establecer su eficacia. negándolos a un grupo de control.

Se encuentra con otros obstáculos, entre ellos sus propios defectos personales, que incluyen una tendencia a beber y una arrogancia que en un momento lo lleva a casi destruir su carrera antes de que comience.

• • •

En el momento en que se estaba preparando para escribir 'Arrowsmith', Lewis estaba en camino de convertirse en la principal figura literaria de Estados Unidos. Basado en el tono mordaz de su primera novela, 'Main Street' (1920), y la posterior 'Babbitt' (1922), fue considerado un satírico de la vida estadounidense de clase media.

En 'Arrowsmith' atenuó la sátira, aunque los personajes de cómic aún pueblan el libro. Después de su publicación, la apuesta sobre quién se convertiría en el primer premio Nobel de literatura de Estados Unidos se dividió entre él y Theodore Dreiser, que nunca ganó.

A través de su muerte en 1951 y un par de décadas después, los libros de Lewis siguieron siendo populares. Hollywood filmó varios, algunos más de una vez, colocando a sus mayores estrellas en los papeles principales: Burt Lancaster como Elmer Gantry, Walter Huston como Sam Dodsworth, Spencer Tracy como Cass Timberlane y Ronald Colman como Martin Arrowsmith.

La estrella de Lewis se ha atenuado a la sombra de los nueve premios Nobel posteriores de Estados Unidos, entre ellos Eugene O'Neill (1936), T.S. Eliot (1948), William Faulkner (1949), Ernest Hemingway (1954) y Toni Morrison (1993).

Puede ser que la prosa plana y la narración directa de Lewis no logren captar al público moderno. Su primera esposa, Grace Hegger, observó en una memoria de 1955: “Es significativo que no haya creado una escuela de escritura como lo han hecho Hemingway y Faulkner, Henry James y Flaubert. Influyó en el pensamiento público más que en la escritura pública '.

Una relectura de “Arrowsmith” hoy podría revivir la moda de Lewis. Se propuso crear un personaje heroico y logró admirablemente no solo darnos un héroe tridimensional con pies de barro, sino colocarlo en un escenario de destacada verosimilitud científica y médica.

Ambos aspectos del libro deben mucho a Paul de Kruif, un bacteriólogo y escritor científico pionero (el clásico de Kruif 'Microbe Hunters' permanece impreso hoy, 94 años después de su publicación inicial en 1926), quien sirvió como caja de resonancia de Lewis durante la creación del libro.

Se sabe que De Kruif le proporcionó a Lewis el trasfondo científico y médico que le da a “Arrowsmith” su profundidad e inmediatez. El erudito literario James M. Hutchisson de la Ciudadela ha sugerido que la contribución de De Kruif fue más que detalles científicos.

'A partir de sus propias experiencias, de Kruif produjo muchos de los prototipos en los que Lewis basó sus personajes', escribió Hutchisson en 1992; “De la propia carrera de De Kruif, Lewis extrajo gran parte de la trama sobre la carrera de Arrowsmith; y de la filosofía personal de De Kruif, Lewis extrajo la base del idealismo de Arrowsmith '.

Hay indicios de que De Kruif incluso contribuyó con algunos de los escritos. En un momento se habló de otorgar el estatus de coautor a De Kruif, pero el editor de Lewis se negó y de Kruif insistió más tarde en que todo el escrito era de Lewis.

• • •

Por todo eso, es el camino del trabajo de Martin Arrowsmith como bacteriólogo y epidemiólogo lo que se destaca hoy.

Considere la reacción de los agricultores rurales a las órdenes de Arrowsmith, que en ese momento se desempeñaba como funcionario de salud pública en el cinturón agrícola, con el objetivo de erradicar la tuberculosis.

'Ninguno de sus derechos como ciudadanos estadounidenses estaba mejor establecido ... que el privilegio de estar enfermo', escribe Lewis. “Ellos echaron humo, '¿Quién se cree que es? Lo llamamos para que lo atienda, no para que mande. ... ¡No toleraré que nadie me hable así! '

Durante una epidemia de tifoidea, los residentes locales se convencen a sí mismos de que la enfermedad 'provino de una tribu de ocupantes ilegales seis millas río arriba, y consideraron linchar a los delincuentes', aunque Arrowsmith concluye que el culpable es una costurera itinerante portadora de la enfermedad, pero sin síntomas. .

“'Aquí vamos y le mostramos dónde hay algunos perros del infierno que deberían ser fusilados'”, se queja un aldeano, “'y él no hace una maldita cosa, pero dispara mucho aire caliente sobre el efecto germicida o lo que sea. es.' '

Entre la gente del pueblo, “Martin fue acusado de una inspección demasiado estricta de la leche, de una inspección insuficientemente estricta de la leche ... y cuando apareció un caso de viruela en la sección bohemia, se opinó que Martin había salido personalmente y lo había iniciado. '

En la isla caribeña de St. Hubert, la administración decide ahorrar dinero despidiendo al único cazador de ratas. Cuando la población de ratas explota y propaga la peste, los administradores niegan la presencia de la enfermedad porque “todos sabían que el clima de las Antillas evitaba la peste. ... No hubo cuarentena, no hubo admisión oficial '.

Un líder informa: 'Honestamente, solo ha habido algunas muertes y creo que todo pasó por alto. Si tuviéramos que establecer una cuarentena, arruinaría el negocio turístico y de exportación ”.

• • •

El paralelo final se refiere al conflicto interno que enfrenta Arrowsmith, enviado a la isla para probar un “fago” germicida, entre inocular a toda la población o dejar a la mitad de los residentes sin vacunar como grupo de control para determinar su eficacia. Hasta el final, Arrowsmith se apega a su protocolo de prueba, hasta que una tragedia personal lo lleva a abandonarlo y a inyectar a todos.

La epidemia pasa, pero nunca se podrá saber si su descubrimiento ayudó. El mismo enigma nos enfrenta ahora, ya que los proveedores médicos atormentan a los pacientes con COVID-19 con tratamientos no probados en la desesperación por evitar una infección sin una cura establecida.

'En 'Arrowsmith', el compromiso con la integridad científica es más fácil de lograr que honrar', escribe Eisenman. 'Quizás deberíamos estar seguros de que estamos reconsiderando las cosas un siglo después, pero leer la novela ahora provoca al menos tanta frustración que no hemos aprendido del pasado'.

Como todos los grandes novelistas, Sinclair Lewis estaba escribiendo sobre su propio tiempo y también enseñándonos sobre nuestro tiempo. Deberíamos leerlo de nuevo.

El periodista ganador del premio Pulitzer Michael Hiltzik es columnista de negocios de Los Angeles Times.