Llorado por sobrinas que nunca lo conocieron, soldado desaparecido de la Segunda Guerra Mundial enterrado en Fort Snelling

Cuando era niña, Kathy Salisbury Massie visitaba la casa de su abuela al sur del lago Harriett, iba al ático y pasaba tiempo con el tío que nunca había conocido.

En el ático estaban el baúl del ejército del tío Billy, el corazón púrpura del tío Billy y casi 50 cartas que el tío Billy había enviado a casa desde la Segunda Guerra Mundial.

El segundo teniente William H. Melville de las Fuerzas Aéreas del Ejército de los Estados Unidos, un graduado de la escuela secundaria Roosevelt en 1941, había muerto a los 20 años en un accidente aéreo sobre la isla de Nueva Guinea en 1943. Sus restos nunca fueron encontrados. Sin embargo, cuando la niña leyó esas cartas, el tío Billy cobró vida: su amor por volar, su deseo de casarse y su entusiasmo por conocer a su nueva sobrina. 'Me ... me pregunto si ya sabes si Kathleen, un nombre muy bonito, tiene el pelo 'rizado' como su tío o si no tiene tanta suerte', escribió.

El viernes por la mañana en el Cementerio Nacional de Fort Snelling, 77 años después de que el caza P-39Q Airacobra del tío Billy se estrellara de frente en la jungla, Massie vio cómo un soldado de la Guardia Nacional del Ejército de la Guardia de Honor retiraba solemnemente la bandera del ataúd de Melville y la doblaba. asi que.

Se habían encontrado los restos del tío Billy y ahora finalmente estaba en casa.

Fue hace tres años cuando Massie recibió un mensaje de Facebook. Un hombre de Tennessee llamado David Daniels había solicitado al gobierno que reabriera los esfuerzos para recuperar los restos del primer teniente Frank Pitonyak, quien pilotaba uno de los otros aviones que se estrellaron con el del tío Billy. Milagrosamente, un equipo de la Agencia de Contabilidad de Defensa POW / MIA encontró el reloj de Pitonyak, su anillo de clase, sus dientes. Daniels preguntó si Massie quería presionar al gobierno para que encontrara al tío Billy.

'Quería encontrarlo', dijo. 'Yo sólo tenía que hacerlo.'



En 2019, un equipo fue a la jungla de Papúa Nueva Guinea, en una aldea tribal llamada Kovu, y excavó el lugar del accidente del tío Billy. Encontraron una ametralladora calibre 50 cuyo número de serie coincidía con el del avión del tío Billy. Encontraron fragmentos de huesos humanos. Después de probar el ADN contra dos miembros de la familia del tío Billy, se confirmó. COVID pospuso los planes del funeral, pero el jueves por la noche, un par de docenas de miembros de la familia se reunieron en una funeraria en el suroeste de Minneapolis para visitar a un hombre que ninguno de ellos había conocido.

'Ya no es esto abstracto', dijo Kim Salisbury, otra de las sobrinas del tío Billy, mientras se reunían tres generaciones de la familia del tío Billy. Ahí está el ataúd. La pompa y circunstancia de traerlo de vuelta. No fue real en absoluto hasta ese momento. De repente, Billy significó más para mí.

Había un ataúd, entreabierto, con un uniforme de gala del 36º Escuadrón de Cazas de la Segunda Guerra Mundial. Había un árbol genealógico; para los dos hermanos del tío Billy, se extendió a los hijos, nietos y bisnietos, mientras que la rama del tío Billy terminó con él.

«Tío Billy, desearíamos haberlo conocido», decía.

En la visita, los familiares del tío Billy leyeron sus cartas en voz alta.

'Volar es muy divertido y hermoso a veces', escribió en noviembre de 1942, mientras entrenaba. 'Quizás en unos años prácticamente todo el mundo sepa volar'.

'Volveré a casa cuando todo haya terminado y empezaré a vivir una vida normal de nuevo', escribió en junio de 1943, poco antes de partir hacia el teatro Pacific. 'Te amo, mamá, y me alegro de tener la oportunidad de luchar por ti y los EE. UU.'

«Madre querida», escribió en septiembre de 1943, un mes antes de morir. 'Acabo de recibir su carta del 17 de agosto y me alegré de recibirla. Ha pasado mucho tiempo desde que supe de mi madre. Me divierte mucho que me llames tu pequeño. Sabes que tengo casi 21 años y no soy muy pequeño '.

Nunca cumplió 21 años. En octubre, el escuadrón del tío Billy realizaba patrullas diarias desde Australia a Papúa Nueva Guinea, yendo a la ofensiva contra las fuerzas japonesas. El clima allí era impredecible, y el caza P-39Q Airacobra del tío Billy no resistió bien con mal tiempo. Cuatro aviones quedaron atrapados en una tormenta repentina el 28 de octubre; solo uno lo logró.

Durante décadas, su espectro vivió en esta familia.

Kari Hansen es la sobrina nieta del tío Billy y bibliotecaria en Roosevelt High School, la misma escuela a la que asistió el tío Billy.

Hace unos años, encontró un viejo libro encuadernado en cuero con los nombres de todos los graduados de Roosevelt que murieron en la Segunda Guerra Mundial; El nombre del tío Billy fue el último en la lista, ya que durante años se lo consideró desaparecido hasta que se presume que lo mataron.

'He oído hablar de él toda mi vida', dijo Hansen. 'Cuando lees estas cartas, cobra vida'.

'Todo era abstracto, incluso lo poco de lo que hablaba mi madre', dijo Salisbury, la sobrina. 'Ella me decía:' Oh, ojalá Billy estuviera aquí '. '

El viernes por la mañana, Massie se sentó bajo un refugio en el Cementerio Nacional de Fort Snelling. El ataúd cubierto con la bandera fue sacado del coche fúnebre. Se tocó un toque de corneta, luego 'Amazing Grace' en gaitas. Un escuadrón de fusileros disparó ráfagas. Un soldado le entregó a Massie la bandera doblada: 'En nombre del presidente de los Estados Unidos, el ejército de los Estados Unidos y una nación agradecida, por favor acepte esta bandera como símbolo de nuestro agradecimiento por el honorable y fiel servicio de su ser querido. '

Dos aviones de combate rugieron desde el norte. Massie miró hacia los nebulosos cielos azules. Algo se sintió completo. Su madre y su abuela habían llorado por él toda su vida. Nunca tuvieron cierre. Deseó que hubieran vivido para ver esto. Pero ahora, al menos, se sentía como si realmente conociera a su tío.

Fue un testimonio notable de la promesa de que el ejército de los EE. UU. Nunca dejará a un soldado atrás: tres cuartos de siglo después de la muerte del segundo teniente William H. Melville, el tío Billy finalmente estaba en casa.

Los jets zumbaron durante la ceremonia. Massie jadeó, luego se apretó el corazón.

Reid Forgrave • 612-673-4647