Las escuelas de Minnesota luchan con las decisiones sobre las máscaras solo unas semanas antes de que comiencen las clases

Los líderes escolares de Minnesota están pasando las últimas preciosas semanas de las vacaciones de verano agonizando por una decisión que esperaban evitar este año: si exigir que todos en la escuela usen máscaras.

Hace tan solo unas semanas, muchos distritos estaban en camino de comenzar un año escolar que se parecía principalmente a los de la época anterior a la pandemia. Pero el aumento de casos de COVID-19 impulsado por la variante delta del virus detuvo algunos de esos planes.

Ahora, las juntas escolares y los administradores se están apresurando a reevaluar sus estrategias y están elaborando un mosaico de políticas que pueden variar considerablemente en las comunidades vecinas. Un número creciente de distritos, principalmente en el metro de Twin Cities pero también en ciudades más pequeñas en otros lugares, se han movido rápidamente para exigir máscaras para todas o la mayoría de las personas en los edificios escolares. Pero en gran parte de las zonas rurales de Minnesota y varios distritos en los bordes del metro, las máscaras y otras medidas como las cuarentenas serán opcionales.

Detrás de todas las decisiones se encuentran los deseos ampliamente compartidos de mantener los edificios escolares abiertos y los estudiantes y el personal seguros, y profundas divisiones altamente políticas se han manifestado en las estridentes reuniones de la junta escolar y un frenesí de correos electrónicos y llamadas telefónicas a los líderes escolares.

'Ha sido realmente intenso', dijo Jonathan Weinhagen, presidente de la junta escolar de Mounds View. 'No es una exageración compartir que he respondido a cientos de correos electrónicos, en ambos lados del problema'.

Mounds View fue uno de varios distritos que cambiaron de rumbo la semana pasada, optando por máscaras de mandato para todos los estudiantes, personal y visitantes de los edificios escolares. Ahora se requerirán máscaras para todos en Roseville, Robbinsdale, Hopkins y Edina, entre otros distritos, luego de decisiones similares tomadas anteriormente en Minneapolis, St. Paul y otros grandes sistemas escolares. También existen mandatos en distritos como Duluth, Rochester, St. Cloud, Sartell-St. Esteban y San Pedro. RICHARD TSONG-TAATARII • Star Tribune Al argumentar en contra de las máscaras, Nicole Nejezchleba le dijo a la junta escolar de Minnetonka que son ineficaces para prevenir el COVID-19 en los niños.

Algunos distritos, incluidos Mankato, Minnetonka y el condado de South Washington, exigen máscaras en los edificios de las escuelas primarias y secundarias, donde la mayoría de los estudiantes son demasiado jóvenes para calificar para las vacunas COVID-19, y las recomiendan en las escuelas secundarias. Pero otros, incluidos Anoka-Hennepin, Eastern Carver County, Elk River y Rosemount-Apple Valley-Eagan recomiendan máscaras pero no las obligan a ningún nivel de grado.



Los distritos están monitoreando de cerca la propagación del virus, por lo que las decisiones actuales podrían revertirse en los próximos días y semanas.

'Cuanto más cerca estás de los suburbios urbanos y del anillo interior, parece ser menos controvertido, con un apoyo más amplio [para los mandatos]', dijo Scott Croonquist, director ejecutivo de la Asociación de Distritos Escolares Metropolitanos. 'Y cuanto más te adentras en las áreas exurbanas, es donde se divide más o incluso pesa más sobre la oposición a los mandatos'.

Los líderes escolares que han tomado ambos tipos de decisiones dicen que están siguiendo las recomendaciones de los funcionarios de salud estatales y federales. Pero la orientación de salud cambiante en las últimas semanas ha aterrizado más en el lado del enmascaramiento universal, independientemente del estado de vacunación de las personas. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades sonrecomendandoque todas las personas en áreas con transmisión sustancial del virus - actualmente la mayor parte de Minnesota - y en las escuelas de todo el mundo usen máscaras en el interior. La Academia Estadounidense de Pediatría también recomienda el enmascaramiento universal dentro de las escuelas.

Debido a que los poderes de emergencia del gobernador Tim Walz han expirado, el estado de Minnesota ya no puede exigir máscaras en las escuelas. Pero en julio, los funcionarios estatales de salud y educaciónescuelas instadasadoptar mandatos de máscaras para frenar la propagación del virus en la comunidad y proteger a los estudiantes demasiado jóvenes para ser vacunados. Los departamentos de salud del condado han emitido advertencias igualmente sólidas.

En algunos distritos, dijo Croonquist, los líderes se han preguntado si eludir esas recomendaciones podría traer problemas legales si el virus se propaga en las escuelas. Otros se han visto influidos por el aumento de casos de COVID-19 y hospitalizaciones u otros factores.

En Robbinsdale, el superintendente David Engstrom dijo que la guía estatal que permite a los estudiantes enmascarados permanecer en las aulas incluso después de estar en contacto cercano con alguien que dio positivo en la prueba, en lugar de tener que ponerlos en cuarentena en casa durante una semana o más, fue particularmente convincente.

'Si hay un uso constante de mascarillas en el aula, entonces si un estudiante se enferma, él es el que se va a casa', dijo. 'La clase puede continuar y no tenemos que hacer cierres continuos de aulas y aislar a los estudiantes'.

Los padres plantean preocupaciones

En las reuniones de la junta escolar en todo el estado, algunos padres han suplicado a los miembros de la junta y a los superintendentes que requieran enmascaramiento, señalando estudios sobre el efecto de las máscaras en la transmisión viral o preocupaciones sobre los riesgos para los estudiantes, el personal y las familias que no califican para una vacuna o tiene condiciones de salud subyacentes. Otros han acudido en gran número para decirles a los líderes escolares que no creen que las máscaras detengan la propagación del COVID-19, que las máscaras podrían dañar el desarrollo social y emocional de los estudiantes, o que las escuelas están sobrepasando sus límites al imponer algún requisito.

Algunos de esos padres han expresado su frustración por las decisiones de las escuelas durante la pandemia, incluidos el cierre de edificios y la cancelación de eventos. Sarah Ronchak, madre de Elk River, es líder de un grupo nacional llamado Open Schools USA que se opone a los mandatos de máscaras y otras restricciones.

Este mes, ella envió un carta a Walz, que refleja uno similar que circula en Wisconsin, que dice que los mandatos de máscaras y otras precauciones escolares son 'objetivamente crueles con los más vulnerables de nuestra sociedad, nuestros niños'. Unas pocas docenas de grupos de Minnesota que se oponen a las medidas de seguridad de COVID-19 en las escuelas firmaron, prometiendo no enmascarar a sus hijos.

'Queremos tener opciones', dijo Ronchak, quien este año está optando por educar a su hijo en casa. 'La elección es lo que es la libertad, especialmente en este tema'.

Otros, sin embargo, dicen que el hecho de que decenas de miles de estudiantes ya en cuarentena en los estados que comenzaron la escuela este mes, muchos en lugares sin reglas de máscaras, muestra el riesgo de quedarse sin ellas.

Jeremy Frank, padre de un estudiante de primaria en Minnetonka, dijo que las máscaras son fundamentales para evitar ese escenario.

'Hay un elemento de, sí, quiero mantener a mi hijo a salvo de enfermarse', dijo, 'pero también quiero mantener a mi hijo en la escuela y tener la mejor situación de aprendizaje'.

En algunas áreas del gran Minnesota, especialmente donde los edificios escolares permanecieron abiertos durante gran parte del año pasado, ha habido menos debate. Mandy Fletcher, superintendente de las escuelas del área de Blue Earth en el sur de Minnesota, dijo que eso se debe a que hay un sentimiento predominante en la comunidad de un lado del problema: no se requieren máscaras en las escuelas.

El distrito decidió en contra de un mandato de máscara y Fletcher dijo que solo recibió un puñado de llamadas sobre el tema. Ella es 'cautelosamente optimista' sobre el año escolar, pero se pregunta si podría desarrollarse como el año pasado, cuando los casos de COVID-19 aumentaron en el otoño.

'Con la nueva variante delta, no me sorprendería que viéramos algo similar', dijo.

Erin Golden • 612-673-4790