Los propietarios de viviendas de Minnesota gastan miles de dólares después de que fallara el segundo instalador solar en dos años

Darrin Lundeen pensó que hizo todo bien cuando fue a comprar una empresa para instalar paneles solares en su casa.

Miró las reseñas en línea y se decidió por cinco finalistas. Comprobó las empresas con el Better Business Bureau. Incluso decidió no contratar la empresa con la oferta más baja.

Pero un año después de que Altaray Solar instalara un sistema de $ 28,000 en su casa en New Hope, todavía no funciona. Peor aún, Lundeen tiene que lidiar con daños por un valor de aproximadamente $ 6,000 en su sótano, que se inundó el año pasado cuando, sin saberlo, se cortó la energía de su bomba de sumidero. El culpable, dijo Lundeen: cableado defectuoso de Altaray.

Desafortunadamente para Lundeen y cientos de otros clientes de Altaray, la compañía con sede en Utah cerró el año pasado después de que los reguladores en Minnesota y Nevada retiraron su licencia debido a un trabajo deficiente e incompleto.

'Solo rezo para que obtengamos lo que nos viene', dijo Lundeen. 'Pero es difícil confiar en la gente en este momento'.

El colapso de Altaray se produce un año después de que los reguladores de Minnesota tomaran medidas contra otra importante empresa solar, Able Energy, que cerró tras no completar el trabajo en 80 proyectos en Minnesota a pesar de recibir 1,5 millones de dólares en depósitos iniciales. Las inundaciones atribuidas a un cableado defectuoso provocaron daños por valor de aproximadamente $ 6,000 en el sótano de Lundeen.

Los funcionarios estatales ahora están trabajando en una legislación destinada a brindar alivio a los propietarios de viviendas y a otras personas que son estafados por compañías solares que se niegan a cumplir con sus compromisos en Minnesota. Pero el debate plantea dudas sobre la concesión de licencias a los contratistas solares y si el estado hizo todo lo posible para proteger a los clientes de operadores sin escrúpulos.



El representante Shane Mekeland, un republicano de Clear Lake que forma parte del comité que supervisa el Departamento de Trabajo e Industria de Minnesota, culpó al departamento por permitir que Able Energy opere con una licencia de electricista en lugar de la licencia de contratistas residenciales más completa. Señaló que los sistemas solares a veces requieren modificaciones importantes en una casa.

'Si está haciendo agujeros en el techo de alguien, me gustaría asegurarme de que esté debidamente capacitado para hacerlo', dijo Mekeland. El departamento debería haber estado investigando esto hace mucho tiempo.

Hay otra distinción clave. Si los clientes resultan perjudicados por un contratista residencial, pueden presentar un reclamo ante el fondo de recuperación del estado, que compensa a los propietarios que han sufrido pérdidas de su bolsillo como resultado de las acciones engañosas o el incumplimiento de un contratista. El fondo permite a los clientes cobrar hasta $ 300,000 por daños relacionados con una sola empresa. Los contratistas eléctricos, sin embargo, no forman parte del fondo. En cambio, los clientes de Able deben repartir una fianza de cumplimiento de $ 25,000, que cubrirá menos del 2% de sus pérdidas.

David Shaffer, director ejecutivo de la Asociación de Industrias de Energía Solar de Minnesota, dijo que el departamento debería haber exigido que los contratistas solares tuvieran ambas licencias. De las aproximadamente 20 empresas que realizan trabajos residenciales, Shaffer dijo que Able Energy era el único instalador solar importante que operaba con solo un permiso eléctrico.

'No sé por qué no necesitaban dos licencias para realizar este tipo de trabajo en la casa de alguien', dijo Shaffer.

El portavoz del Departamento de Trabajo e Industria, James Honerman, dijo que el departamento solicitó a la Legislatura que exija a los instaladores solares que obtengan una licencia de contratista residencial en 2019, pero la propuesta `` finalmente se eliminó debido a la falta de apoyo ''.

'Los contratistas solares han operado en Minnesota sin incidentes importantes hasta que el departamento tomó medidas contra Able Energy en 2018', dijo Honerman.

Sin embargo, exigir licencias duales no eliminará los riesgos. Altaray, por ejemplo, tenía ambas licencias y una calificación B-plus del Better Business Bureau (BBB) ​​cuando Lundeen contrató a la empresa la primavera pasada para su proyecto solar en New Hope. Pero durante los próximos meses, los clientes de la compañía presentaron docenas de quejas ante BBB.

Algunos clientes de Alataray dijeron que sus sistemas no funcionaban correctamente. Otros todavía estaban esperando que sus sistemas fueran inspeccionados y conectados a un medidor.

Dave Livermore dijo que se inscribió en un sistema solar de $ 45,000 con Altaray después de que uno de los vendedores de la compañía apareciera inesperadamente en su puerta en Forest Lake y lo convenciera a él y a su esposa de un trato.

Aunque Altaray instaló su sistema hace un año, Livermore tuvo que contratar a otra compañía para que se hiciera cargo del proyecto, abordara varias violaciones del código y garantizara el trabajo en el futuro. En total, dijo Livermore, gastará $ 7,790 adicionales para lidiar con el desastre que dejó cuando Altaray dejó el trabajo.

Livermore dijo que estaba asombrado cuando comenzó a recibir facturas mensuales de $ 240 el verano pasado, a pesar de que el sistema no entró en funcionamiento hasta 2020. Las facturas provenían de Digital Federal Credit Union, que brindaba financiamiento a muchos de los clientes de Altaray en Minnesota. Livermore dijo que descubrió que Altaray recibió el 90% del dinero que cobraba por los sistemas solares de la cooperativa de crédito una vez que sus clientes reconocieron la instalación de sus paneles solares, incluso si el sistema aún no estaba funcionando.

'Me tomaron', dijo Livermore. 'Obtuvieron el 90% de su dinero y solo tuvieron que hacer una fracción del trabajo. Y le hicieron esto a 480 personas '.

El portavoz digital Ed Niser dijo que la cooperativa de ahorro y crédito no está afiliada a Altaray. 'Estamos trabajando activamente con nuestros prestatarios de Minnesota que pueden haberse visto afectados para abordar la situación, lo que incluye ofrecer aplazamientos de pago y asistencia para identificar a los contratistas para completar sus instalaciones solares', dijo Niser en una respuesta por escrito a las preguntas.

En Minnesota, Altaray obtuvo más de 100 permisos para instalar sistemas solares, según el abogado Jeremy Kalin, un exlegislador que representa a Livermore y otras 20 familias que persiguen demandas contra Altaray.

'Este es un fracaso moral total de un contratista sistemáticamente turbio', dijo Kalin, quien estima que Altaray falló en proyectos por valor de entre 20 y 80 millones de dólares en todo Estados Unidos.

En mayo, después de que Altaray no resolviera rápidamente muchas de las quejas, BBB revocó la acreditación de la empresa. En octubre, la Junta de Contratistas del Estado de Nevada revocó las licencias de Altaray y multó a la compañía con $ 10,000 por cometer un 'acto fraudulento o engañoso', entre otras violaciones. El Departamento de Trabajo e Industria de Minnesota hizo lo mismo en noviembre, revocando las licencias de la empresa y emitiendo multas por un total de 40.000 dólares.

Los propietarios de Altaray, Sean Andrew Clawson y Carlos Puerto-Jara, no respondieron a las llamadas para hacer comentarios.

En febrero, Puerto-Jara se declaró en bancarrota en Utah, enumerando activos totales de $ 185,000 y pasivos de $ 5.5 millones. Dijo que alrededor de $ 4 millones de esos pasivos involucran a Altaray y demandas contra la compañía. Puerto-Jara ahora gana $ 9,999 al mes como director de marketing de un instalador solar llamado Solcius en Provo, Utah, según muestran los registros judiciales.

Michael Harvey, propietario de Able Energy, también se declaró en bancarrota después de que los reguladores estatales decidieron revocar su licencia en 2018. Pero el caso fue desestimado después de que los reguladores estatales y ex clientes protestaron, diciendo que Harvey cometió fraude y no debería poder usar el sistema judicial. para escapar de sus deudas.

En agosto, Harvey respondió a las acusaciones aceptando el despido y diciendo que 'cree que tiene un enfoque que funcionará para resolver cualquier reclamo válido con los acreedores'. Harvey no respondió a las llamadas en busca de comentarios.

Los antiguos clientes de Harvey no esperan cobrar nada de él, y señalaron que su compañía tenía solo $ 14,000 en el banco cuando cerró el año pasado. Ahora esperan persuadir a los legisladores estatales para que reembolsen algunas de sus pérdidas con el fondo de recuperación estatal.

Pero eso va a ser 'muy, muy difícil', dijo el representante Mike Sundin, DFL-Esko, principal patrocinador de la legislación que agregaría instaladores solares al fondo.

Aunque los instaladores solares apoyan el proyecto de ley, las empresas de construcción residencial están presionando contra una disposición clave que haría que dicha asistencia sea retroactiva a 2016. Sundin dijo que existe un apoyo bipartidista para proteger a los clientes de energía solar en el futuro.

'Necesitamos evitar que esto vuelva a suceder', dijo Sundin. 'Estas empresas deben rendir cuentas'.