Pulgada a pulgada, fila a fila, la iglesia de River Valley crece

Cada fin de semana, cientos de familias entran en un edificio de oficinas en Apple Valley. Desde el exterior, parece un centro de llamadas o un almacén minorista. De hecho, alguna vez albergó un centro de envío de Wal-Mart. Pero en los últimos años, el edificio ha encontrado un llamado diferente como hogar de River Valley Chuch, una de las iglesias de más rápido crecimiento en los Estados Unidos.

Esta primavera, River Valley comenzará la construcción de una expansión de 5,000 pies cuadrados para acomodar a la creciente congregación y hacer que el edificio cuadrado se vea más como una iglesia.

'Es una locura lo rápido que hemos crecido', dijo Jordan O'Connor, de 21 años, quien comenzó a venir a River Valley con sus padres hace ocho años y ahora es pasante de la iglesia. 'Es una lección de humildad ser parte de él'.

River Valley es una iglesia de varios sitios, basada principalmente en el metro del sur. Apple Valley es el campus principal y con casi 3500 personas que asisten a los servicios cada fin de semana, es, con mucho, el más grande. Hay cinco servicios cada semana, pero el auditorio de 950 asientos se llena los domingos por la mañana. Los que lleguen tarde deben ver el servicio desde una de las dos salas de desbordamiento.

El edificio actual es tan sencillo que 'cuando la gente pasa por ahí no sabe que es una iglesia', dijo Rob Ketterling, fundador y pastor principal de River Valley. Cuando se amplíen, también remodelarán el edificio para que parezca más una iglesia convencional, levantando el techo y agregando grandes cruces. Pero Ketterling dijo que los cambios no serán demasiado dramáticos.

'Nuestros edificios son simples. Nadie va a ganar un premio de arquitectura con ellos ”, dijo. 'Las personas importan más que los edificios'. Feed Loader Ketterling, a la derecha, habló con un feligrés después de un servicio reciente. La iglesia atrae a aproximadamente 6.000 personas a sus seis campus locales los domingos.

La expansión, que se espera cueste más de $ 4 millones, agregará alrededor de 250 asientos más al auditorio. La iglesia planea comenzar la construcción después de Pascua y completar el trabajo para Navidad.



Crecimiento rápido

River Valley tiene el pulido de un negocio bien administrado y bien comercializado. Cuando los feligreses entran por la puerta, son recibidos por un café, un escritorio de bienvenida y una pared de monitores de pantalla táctil donde pueden registrarse para las clases y el cuidado infantil. Los recién llegados reciben bolsas de regalos con tazas de café de River Valley, CD de bandas de la iglesia y copias del libro de Ketterling. Todo parece funcionar sin problemas, desde el servicio de alta tecnología hasta los equipos de personas que distribuyen los cubos de recolección en el momento justo.

Ketterling llama a esto el espíritu de excelencia. Aunque atribuye el éxito de la iglesia a Dios, dice que los miembros de la iglesia son responsables de hacer las cosas pequeñas para ayudar a atraer nuevos feligreses.

'La mayoría de las personas cuando entran por la puerta, ni siquiera saben cómo conectarse con Dios', dijo Ketterling. Pero saben cómo juzgar si está limpio, agradable o amigable. Así que juzgan las cosas que saben y luego dicen: 'Está bien, escucharé lo que tienes que decir sobre Dios'. '

Cualquiera que sea la fuerza que atrae a los feligreses al River Valley, parece estar funcionando. Cada fin de semana, más de 6,000 personas asisten a los servicios en los seis campus de la iglesia en Minnesota. El año pasado, Outreach Magazine, un periódico para iglesias cristianas evangélicas, nombró a River Valley como la 23ª iglesia de más rápido crecimiento en el país. En 2014, la asistencia a la iglesia aumentó en casi novecientas personas. Ketterling aspira a aumentar la asistencia de otras dos mil personas este año.

Una razón por la que Ketterling confía en que River Valley puede más que duplicar su crecimiento con respecto al año pasado es porque la iglesia abrirá un campus de 1,000 asientos en Shakopee esta primavera. Eso reemplazará un sitio temporal más pequeño en Savage que ya ha atraído a casi mil visitantes semanales.

Cuando la iglesia ha abierto otros campus, han experimentado un crecimiento bastante rápido, dijo Ketterling. En 2013, River Valley envió a 100 feligreses de Apple Valley para ayudar a fundar un campus en Eden Prairie, dijo. En menos de dos años, la asistencia a ese campus se ha multiplicado por diez.

Sermones por video

Como iglesia de varios sitios, River Valley depende del video para transmitir su mensaje. La iglesia registra el sermón de Ketterling en Apple Valley y, el domingo por la mañana, reproducen el video del sermón en iglesias de todo el estado.

Cuando la iglesia abrió su segundo campus, Ketterling temía que los feligreses se desanimaran con el uso del video, pero dijo que la mayoría de los feligreses se sintieron cómodos con los sermones en video desde el principio. Ahora, también transmiten en vivo el servicio en línea.

Una razón por la que los feligreses pueden haber estado tan dispuestos a aceptar sermones en video es porque River Valley atrae a una multitud inusualmente joven a una iglesia. En un servicio dominical en enero, el auditorio estaba lleno de jóvenes y parejas de entre 30 y 40 años. Algunos feligreses tienen canas, pero son la excepción, más que la regla.

El servicio está diseñado para atraer a un público joven. Los monitores de video muestran relojes gigantes que cuentan los segundos hasta el servicio. Comienza con una banda de rock cristiana. Luego viene el sermón de Ketterling, hablador y casual, con un puñado de chistes familiares.

'Nuestro pastor es muy divertido', dijo Kori Polstein-Jaradat, quien ha estado trayendo a su hija a River Valley desde abril. Si no pueden hacerlo en persona, siempre ven la transmisión en vivo. 'No es crítico e hipócrita como se ve en las antiguas iglesias a las que solíamos ir cuando éramos niños'.

Cambiando para el futuro

River Valley es miembro de las Asambleas de Dios, un grupo de iglesias pentecostales afiliadas pero autónomas. Entre 2000 y 2010, las Asambleas de Dios se clasificaron como el grupo religioso de más rápido crecimiento en Minnesota.

El reverendo Clarence St. John, superintendente de distrito de las iglesias de las Asambleas de Dios en Minnesota, dijo que la denominación es fuerte, pero que algunas iglesias están luchando porque no se están adaptando al siglo XXI.

'Tenemos que hacer un cambio cuando no nos relacionamos con la cultura de hoy', dijo St. John.

Cuando una iglesia más pequeña de las Asambleas de Dios está fallando, St. John dijo que la anima a permitir que una iglesia exitosa asuma el liderazgo. River Valley se hizo cargo de las iglesias en ruinas en Minnetrista y Faribault con congregaciones que se habían reducido a menos de 50 personas. Ahora ambas iglesias atraen a cerca de 400 personas cada semana.

Ketterling atribuye gran parte del éxito de River Valley en la revitalización de pequeñas congregaciones a la estructura de múltiples sitios.

'Podemos tomar nuestras mejores prácticas y ponerlas en práctica y hacer los cambios que algunas iglesias se resisten a hacer', dijo. 'A veces, las personas que han resistido durante tanto tiempo se resisten a abrazar nuevos cantos, nuevas formas de hacer el ministerio de niños. A veces, no ven la necesidad de actualizar la tecnología y las instalaciones ”.

O'Connor, el interno que ha venido a River Valley desde que era un adolescente, lo expresa de otra manera.

'Creo que es la mano de Dios sobre nuestra iglesia', dijo. Todo es Dios.

Dylan Peers McCoy es un escritor independiente de Twin Cities.