En el incendio de Greenwood en el norte de Minnesota, preguntas sobre la gestión de tierras de terratenientes distantes

El incendio de Greenwood que atraviesa el Bosque Nacional Superior en el norte de Minnesota ha incendiado miles de acres pertenecientes a una familia de Carolina del Norte que intenta venderlo por millones.

'No hace falta decir que tendremos que hacer algunos cambios a eso', dijo Robert C. Hayes Jr., de Charlotte, Carolina del Norte, cuya familia extendida posee aproximadamente 12,350 acres, o 20 millas cuadradas, en el sitio del incendio de Greenwood. 'Tengo miedo de subir allí por las fotos que he visto. Simplemente está chamuscado.

El incendio, el mayor de más de una docena de incendios forestales en el norte del estado, fue iniciado por un rayo y encontró la oportunidad perfecta en el bosque golpeado por la sequía ya debilitado por un brote degusano del cogollo de abeto. La plaga autóctona ha diezmado los abetos balsámicos de la zona. La ferocidad del fuego tiene a otros propietarios, y al propio Hayes, cuestionando si la familia hizo lo suficiente para evitar que el bosque se convierta en un polvorín.

'El brote [del gusano de la picea] está en su apogeo', dijo Tim Byrns, silvicultor del distrito de conservación de agua y suelo del condado de Lake en Two Harbors. 'Hay una gran cantidad de abeto balsámico en pie que es un peligro de incendio extremo si no se controla'.

Superior National Forest es un mosaico de tierras federales, estatales, del condado y privadas, y más de la mitad del bosque de Hayes parece estar dentro del perímetro del incendio, según muestra un análisis de registros de propiedad de Star Tribune. El incendio cubre más de 34 millas cuadradas cerca de Isabella, entre Babbitt y Finlandia.

'Imagínese miles de acres de árboles de Navidad secos y lo que sucedería si les arrojara una cerilla', dijo el fotógrafo y escritor de Duluth Michael Furtman.

Furtman dijo que su cabaña está en Middle McDougal Lake, adyacente a la propiedad Hayes. Las llamas salvaron la cabaña, dijo, pero el destino de sus otras estructuras era incierto.



'Fuimos evacuados hace una semana ... y no hemos podido volver', dijo. 'Mi estomago esta en nudos.'

Furtman dijo que él y su esposa contrataron trabajadores para talar árboles muertos y 'rompieron nuestros traseros' quitando yesca potencial, arrastrando 'docenas de cargas' de maleza. Estima que la pareja gastó $ 2,000 en el trabajo.

'Los pequeños propietarios individuales están haciendo todo lo que pueden y pueden pagar', dijo Furtman. '¿El terrateniente rico ha hecho todo lo que puede y puede permitirse?'

Furtman se enteró de las grandes propiedades fiduciarias de Carolina del Norte en Superior National Forest y publicó sus preocupaciones sobre la gestión forestal en Facebook.

Hayes calificó las preguntas de 'razonables'. 'Nos lo estamos pidiendo activamente', dijo.

Combustible para incendios

Hayes dijo que ha visitado la propiedad de Minnesota solo unas dos veces en los 30 años que la familia ha tenido. La familia quería que el bosque fuera 'un lienzo para el alce y el lobo y el medio ambiente', dijo. Está en el mercado por $ 8.5 millones.

Técnicamente, los 12,350 acres se encuentran en Lake County Land & Timber LLC, que es 100% propiedad de Charles A. Cannon Trust en beneficio de Robert Cannon Hayes. Robert C. Hayes Jr., fideicomisario y director de la Family Office, dijo que los silvicultores profesionales ayudan a administrar sus pocas propiedades forestales, incluida una en Carolina del Sur.

Hayes dijo que la confianza puso 'una enorme cantidad de esfuerzo' en el manejo de incendios en el bosque de Carolina del Sur, como cavar cortafuegos y realizar quemaduras controladas. Reconoció que la confianza no hizo eso en Minnesota, en parte porque el bosque era muy grande.

'Hemos dejado que esa propiedad se vuelva natural, incluso renunciando a la cosecha de la madera, porque queríamos que alcanzara la madurez absoluta', dijo.

Hayes dijo que estaba al tanto de los problemas con el gusano de la picea, y los equipos de madera habían señalado áreas en la propiedad de Minnesota con especies de árboles menos deseables y daños. Pero dijo que no se mencionó la reducción del riesgo de incendio.

'Nunca se habló de que era combustible para los incendios forestales', dijo. Te garantizo que seguirá adelante.

Hayes dijo que ha oído hablar de programas gubernamentales para ayudar y que se sentirá decepcionado 'si perdemos ese barco'.

Un programa administrado por el Departamento de Agricultura de EE. UU. Puede pagar aproximadamente el 70% del costo a los propietarios privados para administrar los riesgos de incendio, dijo Byrns, el forestal del distrito.

Los condados de Lake y St. Louis son el epicentro del brote del gusano de la picea, dijo Byrns, y trabaja con muchos propietarios en el programa para reducir los riesgos de incendio.

La población de gusanos de los cogollos de la picea explota cada 30 años más o menos, dijo Byrns, y, a pesar de su nombre, se atiborran de abeto balsámico, mastican el tierno crecimiento y, finalmente, defolian los árboles. Minnesota se encuentra aproximadamente en el séptimo año del brote, dijo.

El resultado, dijo Byrns, es una masa de yesca.

Alguien de Lake County Land & Timber lo contactó hace unos años para discutir las servidumbres de conservación y la ayuda de costos compartidos para mejorar los rodales de madera, dijo Bryns. Dijo que no recordaba haber discutido la mitigación de incendios.

Dijo que el daño del gusano de los cogollos del abeto 'es muy notable' en un video de drones publicado con el listado de bienes raíces de la propiedad y las fotos muestran formas de árboles de Navidad de color marrón grisáceo.

'Esos son todos bálsamos muertos, que han sido defoliados por SBW [gusano de la picea], y que el bosque está plagado de ellos', dijo Byrns en un correo electrónico.

Gary Springer, un forestal registrado en Carolina del Sur con Milliken Forestry Co. y el principal consultor forestal del fideicomiso, dijo que nunca se le notificó del problema.

'No sabía que había una condición en el condado de Lake que estaba causando una mortalidad significativa', dijo.

La familia Hayes quería que el bosque de Minnesota se manejara para la conservación y el hábitat de los alces, dijo Springer. Si bien la mitigación de incendios no era un elemento explícito del plan, sería parte del énfasis en la salud forestal, dijo. Las cuadrillas han cosechado periódicamente parcelas de 30 a 50 acres dirigidas a árboles más viejos y aquellos con mala salud, dijo, y eso habría logrado lo mismo.

'No sé si podríamos haber hecho algo diferente en los últimos 10 años que compensara las condiciones que parece estar teniendo ahora', dijo.

Joe Jarvela, de Emily, Minnesota, es el ingeniero forestal consultor in situ. No devolvió las llamadas para hacer comentarios.

'Difícil de ver'

Hayes dijo que una cacería de urogallos ruffled llevó a su padre y abuelo al norte de Minnesota. Compraron la propiedad alrededor de 1990 para salvaguardarla.

El padre de Hayes es Robert Cannon 'Robin' Hayes, un excongresista y presidente del Partido Republicano de Carolina del Norte que se declaró culpable en 2019 de mentir al FBI en relación con un plan de soborno que involucra al comisionado de seguros del estado. El presidente Donald Trump lo indultó en enero.

El dinero de la familia provino de la antigua empresa de textiles de algodón Cannon Mills en Carolina del Norte, un importante productor de sábanas y toallas.

Ahora la familia debe lidiar con un 'lienzo quemado' en Minnesota, dijo Hayes.

'Lo que más nos enferma es la pérdida del hábitat ... y esto va a ser muy difícil', dijo Hayes. Es difícil de ver.

La editora de datos MaryJo Webster contribuyó a esta historia.

Jennifer Bjorhus • 612-673-4683 • jennifer.bjorhus@startribune.com

Jana Hollingsworth • 218-508-2450 • jana.hollingsworth@startribune.com