Las bibliotecas del condado de Hennepin eliminan las tarifas de libros vencidas

Los usuarios de la biblioteca del condado de Hennepin ya no pagarán multas por libros, películas y música vencidos.

La Junta del Condado de Hennepin está eliminando las tarifas para hacer que las bibliotecas sean más accesibles para las poblaciones de bajos ingresos, el tipo de usuarios que podrían mantenerse alejados a medida que se acumulan las multas.

'Cada vez que un elector se entera de que una ciudad o condado está eliminando las tarifas, recibo correos electrónicos de ellos preguntando por qué Hennepin no lo ha hecho', dijo la presidenta de la junta del condado, Marion Greene. 'Esta es realmente una forma de impulsar el uso de las bibliotecas'.

Hennepin es el último de un número creciente de condados y ciudades en todo el país que han dejado de cobrar cargos por pagos atrasados. Los condados de St. Paul, Ramsey y Washington en Minnesota, así como Chicago, Boston, San Francisco, Denver y Baltimore ya cambiaron sus políticas de tarifas.

Los cargos por pagos atrasados ​​ascendieron a $ 600,000 el año pasado, una pequeña parte del presupuesto de casi $ 90 millones de la biblioteca, dijeron las autoridades. La provisión se incluyó en el presupuesto del condado para 2021 y se desarrolló sin debate ni objeción.

La Junta del Condado inicialmente consideró eliminar las tarifas en 2019, pero la pandemia de COVID-19 aceleró la decisión y los comisionados la hicieron oficial el mes pasado.

El tiempo llega cuando 33 de las 41 sucursales de bibliotecas del condado comenzaron recientemente a permitir que las personas que regresan al interior de los edificios naveguen brevemente por los estantes, usen computadoras y otros recursos y obtengan apoyo para preguntas de referencia. Desde marzo, las bibliotecas habían estado cerradas o solo permitían que las personas recogieran materiales afuera.



La elección de poner fin a las tarifas vencidas se volvió más fácil para el condado después de investigar los resultados exitosos en otras jurisdicciones y una mayor familiaridad con una idea relativamente nueva, dijo Greene. El condado siempre está tratando de hacer avances en la equidad racial en cada parte de su trabajo, ella dijo.

El condado había cobrado 5 centavos por día por materiales atrasados ​​para niños y adolescentes y 30 centavos por materiales para adultos. Después de que una persona acumulara más de $ 10 en cuotas, ya no podía sacar materiales, pero aún podía usar los recursos de la biblioteca.

El personal de la biblioteca trabajó con personas en un pago parcial para posiblemente restablecer los privilegios de la biblioteca hasta que se pague el resto de la deuda. En 2019, más de 72,000 personas, o el 13% de las que tenían una tarjeta de biblioteca activa, superaron el límite de $ 10.

El sistema de bibliotecas tiene más de 810,000 titulares de tarjetas activos y las sucursales fueron visitadas más de 5 millones de veces en 2019. Incluso durante la pandemia, se sacaron más de 1.5 millones de libros y otros materiales. Las bibliotecas también han visto un aumento del 30% en las descargas digitales, lo que habría llevado a una caída en las tarifas potenciales.

En enero de 2019, el sistema de bibliotecas públicas de San Francisco publicó un estudio extenso sobre la eliminación de tarifas que encontró que las multas dañaron desproporcionadamente a los clientes en áreas de bajos ingresos y aquellas con proporciones más grandes de residentes negros. Si bien las bibliotecas de todas las áreas 'acumularon multas a tasas similares', las ubicadas en áreas de menores ingresos y educación y un mayor número de personas negras tienen 'montos de deuda promedio más altos y más usuarios bloqueados'.

Más allá de los problemas de disparidad racial causados ​​por los pagos atrasados, los funcionarios del condado dijeron que también son un uso ineficiente del tiempo del personal y no garantizan que los materiales prestados terminen de nuevo en los estantes. El condado está trabajando en cómo manejar a las personas que actualmente tienen saldos vencidos y aún cobrarán por los artículos no devueltos.

En 2019, la Asociación Estadounidense de Bibliotecas aprobó una resolución instando a las bibliotecas a dejar de cobrar tarifas. El mismo año, St. Paul puso fin a las multas vencidas, perdonó más de $ 2.5 millones en tarifas acumuladas y descongeló las tarjetas de 51,000 personas que habían alcanzado el límite de la multa.

La nueva política de tarifas revirtió una tendencia constante a la baja de las salidas de material y creó un aumento porcentual de dos dígitos en los visitantes en las bibliotecas que atienden áreas con grandes poblaciones de negros, indígenas y personas de color.

'La respuesta del público fue muy positiva', dijo Catherine Penkert, directora de las 13 bibliotecas y biblioteca móvil de St. Paul. 'Algunas familias me dijeron que no habían ido a la biblioteca en años porque no querían lidiar con multas tardías'.

Estaba escuchando a personas de la tercera edad que estaban agradecidas de no tener que ir a la biblioteca a devolver libros después de una tormenta de nieve y lidiar con condiciones inseguras. El fin de las tarifas también les dio a las personas tranquilidad durante la pandemia sabiendo que tenían flexibilidad para devolver los materiales si se enfermaban, dijo.

Chad Helton, el nuevo director de las bibliotecas del condado de Hennepin, conoce de primera mano el impacto que pueden tener los recargos por mora en un usuario. Al crecer en Mount Airy, Carolina del Norte, acumularía multas y luego tendría que esperar para usar la biblioteca nuevamente hasta que le ofrecieran un programa de amnistía.

'No deberíamos financiar bibliotecas por los errores de otros', dijo Helton, quien fue el primer administrador superior negro del sistema de bibliotecas de Los Ángeles. “Cuando trabajaba en Palo Alto, [California], una ciudad bastante próspera, la gente luchaba con tarifas inasequibles. Las multas tienen un gran impacto en una comunidad '.

David Chanen • 612-673-4465