La última amenaza de contaminación de los Grandes Lagos son los 'microplásticos'

Un nuevo contaminante ha aparecido en el oeste del Lago Superior: pequeños enredos, enredos y jirones de plástico que están apareciendo por cientos de miles, desconcertando a los científicos y reguladores de la contaminación de Minnesota.

Si bien el nivel de escombros no se acerca a la sopa de microplásticos que se encuentra cerca de Hawai, un giro conocido como el Gran Parche de Basura del Pacífico, sí supera lo que se ha encontrado en el Océano Atlántico norte. El descubrimiento ha llevado a los investigadores de la Universidad de Minnesota en Duluth a ampliar las pruebas a otros lagos de Minnesota y los peces que los habitan.

La fuente exacta de los microplásticos sigue siendo un rompecabezas, y aún no está claro cómo medir su impacto en las personas, la vida acuática y el medio ambiente. 'Está en la pendiente más temprana de emerger como un problema ambiental', dijo Catherine Neuschler, gerente de la Agencia de Control de la Contaminación de Minnesota.

Pero los plásticos se degradan muy lentamente, lo que significa que podrían sobrevivir en la naturaleza de forma indefinida.

'Este es un gran problema', dijo el representante Rick Hansen, DFL-South St. Paul, un legislador influyente en temas ambientales. 'Todavía tengo que encontrar una persona que quiera beber plásticos'.

Investigadores del Observatorio de Grandes Lagos de la UMD publicaron sus hallazgos el año pasado en la revista Environmental Science & Technology. Acaban de lanzar un nuevo estudio de lagos y peces continentales, que no formaban parte de la investigación del Lago Superior.

En asociación con el Departamento de Recursos Naturales (DNR) del estado, pasarán dos años estudiando el agua, los sedimentos y los peces de cuatro lagos de Minnesota: White Iron, Ten Mile, Elk y Peltier. Verán si los peces están ingiriendo los microplásticos y, de ser así, a qué tipos son más vulnerables.



“Dependiendo de la química de las partículas, no solo ingresan a la red alimentaria, sino que también pueden absorber otros contaminantes, y esos contaminantes también podrían ingresar a la red alimentaria”, dijo Kathryn Schreiner, la química ambiental que lidera el proyecto.

Una tarde reciente encontró a Schreiner en un bote del DNR, flotando en medio de White Iron Lake cerca de Ely, mientras un equipo de empleados del DNR bajaba una banda de redes de pesca. Están detrás de Cisco, un tipo de arenque preferido como presa por los lucioperca, el almizclero y el lucio que ha ido disminuyendo en parte porque el cambio climático está calentando los lagos.

Schreiner guardará parte del cisco, junto con muestras de agallas azules, en un congelador de laboratorio para examinar el contenido de su estómago durante el invierno.

Plásticos para pantalones de yoga

Los microplásticos varían en tamaño desde 5 milímetros, aproximadamente el tamaño de un borrador de lápiz, hasta 300 micrones, aproximadamente el diámetro de tres cabellos humanos. Vienen de cientos de tipos de plástico como polietileno, polivinilo y poliestireno o espuma de poliestireno.

El equipo de Schreiner no encontró cantidades significativas de microperlas, que surgieron como un contaminante preocupante en la última década a partir de productos de consumo como los limpiadores faciales exfoliantes y la pasta de dientes. Estados Unidos prohibió recientemente los cosméticos que se aclaran y otros productos que contienen microperlas.

La mayor parte de lo que encontraron, dijo, fueron fibras de polímeros de polietileno. Las fibras provienen de muchas fuentes: telas sintéticas como el nailon y el poliéster en los pantalones de yoga y el forro polar; la rotura de piezas de plástico más grandes; y productos recreativos como hilo de pescar.

“Parecen como pequeños hilos”, dijo Schreiner.

Descubrieron que Western Lake Superior tenía un promedio de 20.000 partículas por kilómetro cuadrado. Eso es significativamente más de lo que se ha registrado en el este del lago Superior, el lago Michigan o el lago Huron, aunque es mucho menos que el lago Erie, mostró su estudio.

Nadie está seguro de dónde proviene la pequeña nube de partículas. Es probable que gran parte de ella esté flotando en el aire y termine en el agua del lago, según el estudio de la UMD. Pero el equipo de Schreiner sospecha que otra fuente clave es la ropa del hogar: las telas se rompen al lavarlas, pero las lavadoras, a diferencia de las secadoras de ropa, no tienen filtros de pelusa. A diferencia del algodón, la lana y otros tejidos convencionales, estas fibras no se descomponen en el agua.

Las fibras de las lavadoras escapan por el desagüe hacia las plantas de tratamiento de aguas residuales, que fueron diseñadas para tratar el agua para los desechos orgánicos y no los microplásticos resbaladizos. Los trozos terminan en el agua tratada que se descarga al medio ambiente, y en los lodos que algunas plantas transforman en biosólidos esparcidos en los campos como fertilizante.

Las lavadoras en realidad producen más pelusa que las secadoras de ropa, dijo Sara Heger, ingeniera de investigación del Centro de Recursos Hídricos de la Universidad de California.

“Nadie piensa en eso”, dijo Heger.

Otro culpable, señaló, son las toallitas higiénicas desechables, que contienen fibras plásticas que no se degradan.

Una encuesta de 2015 de cuatro instalaciones de tratamiento de aguas residuales realizada por la Universidad Estatal de Nueva York en Plattsburgh mostró que las plantas descargaban un promedio de 214 libras de microplásticos por día, o 39 toneladas por año.

Marianne Bohren, directora ejecutiva del Distrito Sanitario del Lago Superior Occidental en Duluth, que desemboca en el Lago Superior, dijo que está siguiendo la investigación de la UMD con interés, pero que es demasiado pronto para saber cómo abordar los microplásticos.

Es poco probable que las plantas de tratamiento puedan modificarse para abordar el problema por completo, dijo Bohren. 'Mucho de esto implicará esfuerzos de prevención de la contaminación, educación y cambio de productos'.

Bohren dijo que la planta acaba de gastar $ 11 millones en la mejora de la detección de escombros que ingresan a la planta. 'Es asombroso lo que puede hacer que caiga por una línea de alcantarillado', dijo. 'Si la gente puede tirarlo o ponerlo en una alcantarilla, sucede'.

Investigación futura

Hansen, quien preside la División de Finanzas de Recursos Naturales y Medio Ambiente de la Cámara de Representantes, intentó sin éxito este año asegurar millones de dólares para que los reguladores abordaran el problema.

La Legislatura aprobó $ 440,000 para que el Departamento de Salud del estado colabore con otros reguladores en el tratamiento de los microplásticos. 'No fue el análisis completo que estábamos buscando, pero es más de lo que cualquier otro estado está haciendo en este momento', dijo Hansen.

El Departamento de Salud acaba de comenzar a examinar la cuestión, dijo un portavoz.

A Heger le gustaría que Minnesota trabaje en la reducción de los pedazos de plástico en la fuente, mejorando las plantas de tratamiento de aguas residuales y los sistemas sépticos, y haciendo que los consumidores compren filtros de posventa para sus lavadoras.

'¿Vamos a convencer a la gente de que todos comiencen a usar algodón de nuevo?' ella preguntó. 'Creo que muy poca gente ha pensado en eso'.

Brian Koski lo ha hecho. Wexco Environmental de Koski en Milaca fabrica un filtro reutilizable, llamado Filtrol, que se conecta a la manguera de descarga de una lavadora. La compañía está trabajando en un filtro desechable que estará disponible pronto y captará aún más descargas de ropa, dijo.

Guarda fotos de pelusa húmeda de las lavadoras, grumos que se asemejan a una bola de pelo de gran tamaño tosida por un gato. Eso es de ocho a diez cargas de 'mi ropa', dijo de un pegote.

Los principales clientes de Koski siguen siendo propietarios de viviendas rurales que buscan proteger los sistemas sépticos, pero ha tenido un interés creciente por parte de los ambientalistas.

Koski dijo que se sorprendió al saber cómo las fibras plásticas se están deslizando hacia la naturaleza. Notó que sus dos hijas pequeñas tenían todo tipo de artículos decorados con purpurina, otro plástico. Sugirió prohibir el brillo en la casa.

No es un movimiento popular.

Koski dijo que está ansioso por realizar más investigaciones sobre los impactos del consumo de microplásticos en los seres humanos y la vida silvestre.

“Realmente me abrió los ojos”, dijo. 'Es como, en todas partes'.