Los topos mirando hacia el futuro solo en el juego de Wisconsin, no en el lugar del tazón

Hace dos años, el 24 de noviembre, los Gophers fueron al Camp Randall Stadium necesitando una victoria no solo para romper el control de 14 años de Wisconsin sobre el Axe de Paul Bunyan, sino también para obtener una sexta victoria y calificar para un juego de tazón. El equipo del entrenador P.J. Fleck logró ambos goles, venciendo a los Badgers 37-15 y asegurando un viaje al Quick Lane Bowl.

Dos años después, lo que está en juego es similar pero no tan sencillo. Minnesota (3-3) recuperaría el Axe con una victoria sobre Wisconsin (2-3) el sábado en Madison, Wisconsin, aunque su situación en el tazón sigue siendo confusa. En un guiño a la pandemia de coronavirus, la NCAA eliminó el requisito mínimo de seis victorias en 2020 para la elegibilidad del tazón, lo que significa que los equipos con récords perdedores pueden jugar en un tazón si son invitados.

Para Fleck, enfrentar a Wisconsin en la 130a reunión de la rivalidad, una que estaba programada para el 28 de noviembre pero cancelada debido a los problemas de COVID-19 de los Gophers, tiene prioridad sobre lo que podría suceder más adelante en diciembre.

'Tenemos una temporada de campeonato de un juego contra Wisconsin, un gran rival', dijo Fleck durante su videoconferencia del lunes con miembros de los medios. “Es muy emocionante terminar el año, un año muy difícil. Les da a nuestros fanáticos, fanáticos de Wisconsin, ambos equipos algo para terminar el año jugando por algo más que la victoria con el juego de trofeos. Es realmente especial, así que nos vamos a centrar en nosotros '.

Trabajando su camino de regreso

Los Gophers regresaron a .500 con una victoria 24-17 en Nebraska el sábado e intentarán terminar la temporada con una racha ganadora de tres juegos durante cinco semanas, desde la victoria en casa del 20 de noviembre sobre Purdue. En su camino se interpone Wisconsin, que viene de una derrota en el No. 18 de Iowa. Los Badgers han perdido tres partidos seguidos, todos contra equipos actualmente clasificados: 17-7 en el No. 15 Northwestern, 14-6 contra el No. 7 Indiana y 28-7 ante los Hawkeyes.

Fleck sabe que los Badgers podrían estar heridos, pero aún son peligrosos, especialmente con una defensa que ha permitido solo un touchdown terrestre esta temporada y cede 83.2 yardas por juego en el suelo, la menor cantidad en los Diez Grandes. Esa fuerza defensiva de Wisconsin se encuentra cara a cara con el poder de los Gophers, un juego terrestre que ocupa el tercer lugar en el Big Ten con 199.5 yardas por juego y cuenta con Mohamed Ibrahim, cuyas 925 yardas y 15 touchdowns por tierra marcan la conferencia.



'Probablemente sean la mejor línea defensiva o los siete delanteros que hemos jugado durante todo el año, con el debido respeto a todos los que hemos jugado', dijo Fleck. '... Un aterrizaje rápido, eso lo dice todo'.

Los Gophers usaron la poderosa carrera de Ibrahim para desgastar a Nebraska el sábado, con el junior de 5-10 y 210 libras anotando el touchdown definitivo al comienzo del último cuarto y sellando la victoria al acarrear seis veces para 69 yardas en una posesión que drenó la final. 4:42 fuera del reloj.

Eso fue una reminiscencia de lo que Ibrahim le hizo a Wisconsin en 2018, cuando acarreó 19 veces para 71 yardas en la segunda mitad mientras Minnesota retuvo el balón durante casi 22 de los últimos 30 minutos.

'Tendremos que encontrar una manera de mantener el equilibrio', dijo Fleck. `` Cómo lo hacemos, de eso se trata toda esta semana: encontrar formas creativas para estar muy equilibrados ''.

¿Un juego más?

Entonces, ¿qué sucede con respecto a un juego de tazón si los Gophers, desvalidos por 11½ puntos el sábado, derrotan a Wisconsin? Un récord de 4-3 aumentaría sus posibilidades y debería ponerlos por delante de los Badgers, si se tratara de una decisión entre los dos.

Jerry Palm de CBS Sports le dijo al Star Tribune que los Gophers probablemente necesitarían ganar cuatro juegos para hacer un tazón, y en sus últimas proyecciones los dejó fuera y Wisconsin jugará contra TCU en el Guaranteed Rate Bowl el 26 de diciembre en Phoenix.

Kyle Bonagura y Schlabach de ESPN proyectan a los Gophers para jugar en el Music City Bowl el 30 de diciembre, contra Tennessee o Kentucky, respectivamente. Bonagura también tiene a Wisconsin en un juego de tazón; Schlabach no lo hace.

Se cancelaron diez tazones, incluidos tres con corbatas Big Ten: Pinstripe, Quick Lane y Redbox.

Fleck dijo que cualquier decisión del tazón sobre el final de los Gophers se tomaría con el aporte de varias partes.

'Si y cuando llegas a un juego de bolos, eso se hará como una decisión grupal', dijo.

'Eso será del presidente [Joan] Gabel, eso será del [director atlético] Mark Coyle, que estará con nuestros jugadores, que estará con nuestro personal'.

Primero, sin embargo, es Wisconsin.

'Diré esto: 100 por ciento de nuestro enfoque, mi enfoque está en Wisconsin, punto', dijo Fleck.

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Otros entrenadores en jefe de Gophers escucharon un 'No' sobre el gasto adicional en becas este año. P.J. Fleck escuchará 'Sí'. Esa decisión es necesaria si la universidad quiere seguir el ritmo de otras escuelas.