¿Ir a lo grande o salir? Algunos en la agricultura dicen que lo contrario es el futuro

El secretario de Agricultura de Estados Unidos, Sonny Perdue, parecía estar transmitiendo la dura verdad al corazón del país el mes pasado cuando dijo que no estaba seguro de que las lecherías familiares sobrevivieran.

La consolidación ha sido la fuerza impulsora en la agricultura durante décadas y los comentarios de Perdue reflejan esa realidad. “En Estados Unidos, lo grande se hace más grande y lo pequeño se apaga”, dijo Perdue en una exposición de productos lácteos en Wisconsin.

Pero no todo el mundo está de acuerdo en que la tendencia continuará sin cesar.

La agricultura convencional que enfatiza las economías de escala enfrenta sus propias debilidades fundamentales, y varias fuerzas están remodelando el futuro de la agricultura de maneras que pueden favorecer a los pequeños.

“Hay un futuro muy fuerte para las granjas familiares”, dijo Russell Diez-Canseco, director ejecutivo de Vital Farms, una empresa que agrupa a los productores de huevos independientes en nueve estados.

Primero Detroit Lakes Minnesota

Los pequeños agricultores y personas como Diez-Canseco que trabajan con ellos describen una industria que está evolucionando y en la que están bien posicionados para satisfacer la demanda de nuevos tipos de alimentos y otros cultivos. Los agricultores más jóvenes están menos interesados ​​en la producción de cultivos en hileras de hilera a cerca. Los consumidores quieren una relación más directa con su comida. Los cultivos alternativos, como el cáñamo, que se pueden cultivar en pequeñas superficies con una ganancia, están ganando terreno en el mercado. John O'Connor, Secretario de Agricultura de los Estados Unidos de Associated Press, Sonny Perdue, habla en una Cumbre de Política Agrícola durante una visita el miércoles 28 de agosto de 2019 a Decatur, Illinois.

Los agricultores de maíz y soja a gran escala son más productivos que nunca, pero su sustento depende del gobierno. Los precios del maíz están respaldados por los mandatos del etanol, por ejemplo. A los productores de soja les preocupa que nunca recuperen por completo un mercado chino que ha sido diezmado por la guerra comercial y una enfermedad que acabó con muchos cerdos en ese país. Más de un tercio deIngresos agrícolas de EE. UU. En 2019Se espera que provenga del gobierno.



Mientras tanto, los insumos para la producción de maíz y soja se están agotando y encareciendo. Los agricultores deben lidiar con malas hierbas e insectos cada vez más resistentes a herbicidas y pesticidas, por ejemplo. Y el sistema gubernamental diseñado para apoyar esos cultivos ha alentado a los agricultores a cultivar demasiados.

'Una gran cantidad de políticas públicas apoyan el mantenimiento del sistema actual, y eso está llevando a la sobreproducción, que es uno de nuestros problemas', dijo Fred Kirschenmann, miembro del Centro Leopold para la Agricultura Sostenible de la Universidad Estatal de Iowa que administra una granja orgánica en Dakota del Norte.

Además de todo eso, los hombres y mujeres que dirigen granjas convencionales están abandonando el negocio y los jóvenes interesados ​​en la agricultura están ansiosos por probar algo diferente.si son capacespara comprar o alquilar terrenos.

Para Kirschenmann, todo significa que está llegando a su fin una era en la que los agricultores dependían de insumos no renovables como el aceite y el fosfato de roca para obtener la máxima cantidad de calorías del suelo.

“Hay ejemplos de agricultores que ya están comenzando a hacer la transición a un futuro diferente que puede tener éxito”, dijo Kirschenmann. 'En mis conversaciones con los agricultores jóvenes, que tienen 30 y 40 años, no quieren dedicarse a la agricultura de materias primas intensivas en insumos'.

Ayudar a esos jóvenes agricultores a encontrar un modelo de negocio que funcione requerirá esfuerzo e inversión, dijo Kirschenmann, pero incluso redirigir un pequeño porcentaje de los subsidios para el maíz y la soja convencionales a ese proyecto podría ayudar.

La transición que espera Kirschenmann será un cambio radical.

La mayoría de los pequeños agricultores se vieron expulsados ​​de la producción de cerdos, aves de corral y ganado a fines de la década de 1990. El cultivo convencional de maíz y soja cae en manos de un menor número de agricultores cada año a medida que los agricultores se jubilan y sus tierras son ocupadas por granjas más grandes cercanas. Los productos lácteos habían sido hasta hace poco el obstáculo de la consolidación, con miles de granjas más pequeñas en Minnesota y Wisconsin, pero las lecherías masivas incluso en Minnesota estánahora tomando una mayor participación en el mercado de la lechey las lecherías familiares se enfrentancrisis existenciales.

Eso no ha impedido que algunos agricultores se muestren optimistas sobre un futuro en el que los cultivos destinados a los nichos de consumo puedan tener éxito.

Diez-Canseco lidera un negocio que se creó como alternativa a la agricultura a gran escala. La demanda de huevos criados en pastos está creciendo más rápido que la demanda de huevos de pollos mantenidos en enormes edificios de confinamiento, dijo.

'La clave para una pequeña granja familiar con acceso limitado al capital es cultivar de una manera que no compita directamente con aquellas partes de nuestro sistema alimentario que son impulsadas por economías de escala', dijo Diez-Canseco.

Vital Farms acepta esa realidad en sí misma, por ejemplo, empacando todos los huevos de sus agricultores en una instalación de empaque central. La compañía también reconoce lo difícil que es para los pequeños agricultores navegar por los programas y subsidios del gobierno.

“Coordinamos y gestionamos todos los trámites complejos e inspecciones que se requieren para vender huevos en este país. La mayoría de las fincas pequeñas no tendrían la experiencia ”, dijo Diez-Canseco. 'Un papel importante que tiene el secretario de agricultura es garantizar un sistema alimentario seguro y abundante para los Estados Unidos y nuestros ciudadanos, pero todo lo que pediría es un campo de juego nivelado para nuestros agricultores, independientemente de su tamaño'.

Los alimentos sostenibles y la agricultura directa al consumidor no son las únicas opciones para los agricultores interesados ​​en mantenerse pequeños. Un cultivo que está creciendo rápidamente en Minnesota es el cáñamo.

El número de cultivadores de cáñamo con licencia en el estado aumentó de 51 a 540 en 2019, la mayoría de ellos cultivando el cultivo para la producción de cannabidiol (CBD), el primo no psicoactivo del componente altamente inductor de la marihuana. El CBD es un producto de bienestar de moda, y las botellas de 5 gramos de este producto se pueden vender al por menor tanto como $ 390 .

Steven Brown, director ejecutivo de Nothing But Hemp, uno de los pocos minoristas de aceite de cáñamo que ha aparecido en las Ciudades Gemelas en los últimos años, dijo que el cultivo de cáñamo es una opción rentable para los pequeños agricultores.

Los productores de cáñamo artesanal generalmente cultivan entre 10 y 40 acres, dijo, y pueden generar entre $ 15,000 y $ 30,000 en ingresos por acre si están cultivando la cosecha para el aceite de CBD, cultivan las cepas correctas y encuentran el procesador adecuado.

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'Si están cultivando para el CBD artesanal, creo que es una muy buena oportunidad para los pequeños agricultores', dijo Brown. 'Estos pequeños agricultores artesanales podrán ser lo suficientemente ágiles como para proporcionar las variedades adecuadas para minoristas como yo'.

Para Kirschenmann, el cultivo de cáñamo es un ejemplo del tipo de cultivo alternativo que podría ser el 'comienzo de una transición' lejos del maíz y la soja.

“Se volvió muy popular entre los agricultores simplificar sus operaciones. Pero ahora hemos llegado al punto en que eso ya no va a funcionar ”, dijo.