Para General Mills, el brote provocó una corrida en sus productos y una prisa en sus fábricas.

A fines de marzo, General Mills se enteró de que un proveedor no podría entregar arándanos a su planta de Albuquerque, N.M., lo que amenazaba con interrumpir la producción de barras de granola Nature Valley durante una semana.

Los expertos en logística de la compañía y los científicos en alimentos buscaron rápidamente sustitutos, ansiosos por satisfacer la creciente demanda de las barras de bocadillos de los estadounidenses atrapados en casa por la necesidad de frenar la propagación del coronavirus. Pidieron a varios otros proveedores que enviaran muestras de arándanos a las cocinas de prueba de la empresa mediante envío nocturno.

“En 24 horas, pudimos conseguir un nuevo proveedor calificado y un producto nuevo”, dijo John Church, el principal ejecutivo de logística y cadena de suministro de la empresa. La planta nunca dejó de producir barras de granola.

En menos de dos meses, la pandemia de COVID-19 ha llevado a la economía de EE. UU. A una recesión rápida y pronunciada, dañando miles de empresas y dejando a 30 millones de personas sin trabajo. Pero para General Mills, con sede en Golden Valley, ha provocado un aumento vertiginoso de la demanda de sus productos y una prueba extrema para 40.000 trabajadores en todo el mundo.

'Ahora es un momento en el que la gente depende de nosotros más que nunca', dijo Jeff Harmening, director ejecutivo de la empresa, la semana pasada.

En América del Norte, donde obtiene la mayor parte de sus 17.000 millones de dólares en ventas anuales, las fábricas de General Mills se han estado agotando durante dos meses. Las sopas Progresso, las harinas Gold Medal y las mezclas para hornear Betty Crocker y Pillsbury de la compañía a veces se han agotado en las tiendas. Los cereales como Cheerios y Lucky Charms se venden a múltiplos de sus niveles normales.

Por volumen de cajas, la producción aumenta entre un 10 y un 20% en cada una de sus 26 plantas nacionales. En marzo, la compañía les dijo a los empleados de la sede que podían trabajar temporalmente en las plantas para ayudar.



Y como todas las empresas, General Mills también está intentando adelantarse al virus. Hasta la fecha, solo 20 de sus más de 15,000 trabajadores de plantas y oficinas en los EE. UU. Han contraído COVID-19, como lo confirman las pruebas.

Es un desempeño que se destaca no solo entre las grandes empresas de alimentos, sino también entre todas las grandes empresas estadounidenses después de que la pandemia rehaga la vida cotidiana. Las acciones de General Mills han subido un 11% desde principios de año, mientras que el mercado en general ha bajado un 12%.

Y es uno que incluso los líderes de la empresa reconocen que es un poco sorprendente. General Mills, aunque económicamente eficiente, tiende, como la mayoría de las grandes empresas, a innovar a un ritmo más lento y a tomar más tiempo para hacer un gran cambio.

“Normalmente, movernos rápido y ser ágiles no es una de nuestras fortalezas”, dijo Harmening. En los últimos dos meses, agregó, 'nos he visto movernos más rápido que nunca'.

Alertas tempranas

Los efectos del coronavirus se establecieron por primera vez en enero en las operaciones de la empresa en China. Los trabajadores de sus cuatro plantas tomaron su descanso normal de Año Nuevo de dos semanas. Pero mientras el resto del país permaneció cerrado después de la ruptura debido al virus, los trabajadores de General Mills fueron llamados porque el gobierno chino consideró que las operaciones de la empresa eran esenciales.

En febrero, los ejecutivos de las oficinas centrales vieron cómo sus homólogos chinos comenzaban a trabajar desde casa. Poco habían pensado que los estadounidenses pronto podrían estar haciendo lo mismo.

“No creo que entendiéramos cuán contagioso sería esto y cuán rápido podría propagarse”, dijo Church.

El último fin de semana de febrero, Harmening llamó a Don Mulligan, el director financiero jubilado de la empresa que ya había dejado su trabajo. “Le dije, 'Don, tengo una oportunidad para ti'”, recordó Harmening, riéndose del eufemismo que usan los jefes para el trabajo duro. 'Todo el mundo sabe lo que eso significa'.

Le pidió a Mulligan que reuniera un grupo de trabajo para dirigir la defensa de la empresa contra el virus, un trabajo que permitiría a casi todos los demás miembros de la empresa concentrarse en la creciente demanda de sus productos.

Mulligan reunió a 20 ejecutivos de todo el mundo y encontró un médico de Minneapolis que trabajaba en los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades para asesorarlos. Entre sus primeras decisiones: cancelar viajes de negocios, restringir visitantes a plantas y oficinas, colocar avisos de higiene y comprar más equipos de TI para trabajo remoto.

“Nuestro papel es mirar hacia adelante y ver cómo se desarrollará la situación en las próximas semanas y decidir qué acciones debemos tomar ahora”, dijo Mulligan.

A mediados de marzo, General Mills había enviado a sus trabajadores de oficina a sus hogares en Europa y América del Norte y había pedido máscaras, guantes y otros equipos de protección para los trabajadores de las plantas. Ahora, el grupo de trabajo se reúne por videoconferencia tres veces por semana para rastrear el progreso en la comprensión científica de COVID-19, las directivas gubernamentales y sus propias iniciativas.

'Calma y confianza'

General Mills nunca planeó una pandemia, pero tiene un historial de evaluación de riesgos derivados de dificultades en sus 154 años de historia.

Su junta directiva y altos ejecutivos se han enfrentado a ciberataques y retiradas de alimentos. Mulligan dijo que tales simulaciones 'aseguran que tengamos a las personas adecuadas en la conversación en el momento adecuado y que lleguemos a los problemas con una sensación de calma y confianza'.

Los archiveros de General Mills encontraron recientemente páginas de un boletín de la compañía hace un siglo con menciones de la gripe española en 1918 y 1919. Luego, llamado Washburn-Crosby Co., el departamento de salud de la firma aconsejó en el boletín cómo lavarse las manos y cubrirse la cara, pasos que se aplican a la pandemia de hoy.

Y en su mensaje de video semanal a los empleados la semana pasada, Harmening señaló el aniversario de la explosión del 2 de mayo de 1878 del molino Washburn-Crosby A en el centro de Minneapolis, que mató a 14 trabajadores.

'Lo que estamos pasando ahora no tiene precedentes en la historia de la empresa', dijo Harmening. 'Ciertamente no tiene precedentes para todos los que lo estamos pasando'.

Mientras el grupo de trabajo de Mulligan manejaba la logística, los gerentes de plantas y edificios idearon contingencias para seguir operando incluso si hasta el 40% de los empleados no podían trabajar. Algunas plantas tenían líneas de producción demasiado espaciadas para mantener a los trabajadores a una distancia de 6 pies entre sí. En esos, todas las demás líneas se cerraron.

La producción en las plantas de General Mills está más automatizada que en los procesadores de carne, donde cientos de trabajadores han sido afectados en las últimas semanas. Aun así, al usar el rastreo de contactos cada vez que un trabajador fue diagnosticado con COVID-19, General Mills descubrió en ocasiones que sus esfuerzos de seguridad no estaban teniendo éxito.

“Cuando comienzas a hacer pruebas en un caso y resulta que esa persona puede afectar a una docena de personas, no estás lo suficientemente distanciado socialmente”, dijo Church. 'No te lo estás tomando lo suficientemente en serio. Esa ha sido una lección importante '.

Cuando las tiendas de EE. UU. Comenzaron a agotarse la harina y las sopas a mediados de marzo, General Mills redujo sus ofertas. Menos cambios en las líneas de producción significaron que la producción podría aumentar para los bienes más demandados.

La línea de sopas de Progresso bajó de 90 a 50 variedades. Se cortaron los sabores de cereales y los tamaños de los envases. “Estamos siendo muy abiertos con los minoristas sobre cuándo podemos hacer las cosas. 'No puedo conseguirle este tamaño de Honey Nut Cheerios. Puedo conseguir estos otros dos tamaños. ¿Va a funcionar? ”, Explicó Church.

La empresa cambió el marketing de los productos a los servicios para cocineros y panaderos en el hogar. Todavía se están lanzando nuevos productos, pero el ritmo puede ralentizarse en los próximos meses para reducir la complejidad para la empresa y los minoristas.

Las encuestas muestran que los consumidores pueden depender más de los alimentos comestibles durante los próximos meses. Michael Lavery, analista de Piper Sandler en Minneapolis que sigue a la empresa y sus competidores, pronostica un crecimiento de las ventas muy por encima del promedio histórico de la empresa para el próximo año.

De cara al futuro, los ejecutivos de General Mills vuelven a seguir las señales de China, donde la mayoría de los trabajadores están de vuelta en las oficinas. Mulligan dijo que han visto allí que traer trabajadores de regreso es difícil. Los cierres de escuelas complican las cosas para algunos, y las oficinas necesitan cambios de imagen para el distanciamiento social. Los ejecutivos esperan menos viajes y más dependencia de la tecnología durante algún tiempo.

Si bien General Mills ha tenido un tiempo relativamente más fácil que las empresas obligadas por el brote a reducirse o cerrarse, Harmening dijo que todos se sienten ansiosos por el virus y el mundo cambiado que los rodea. 'Hay mucho estrés para nuestros empleados', dijo.

'No sentimos que tengamos todas las respuestas, pero tenemos muy claro cómo estamos actuando y qué es importante para nosotros', dijo Harmening. “En una época de gran incertidumbre, es más importante tener claridad que certeza. Para nosotros, esa claridad es la seguridad de los empleados, la seguridad del suministro de alimentos y la ejecución aquí y ahora ”.