Lucha contra el fraude en la vivienda pública

Durante años, Sophia Mohamed Ali cobró asistencia pública para su vivienda para personas de bajos ingresos en Burnsville. Ahora enfrenta cargos por defraudar al sistema de casi $ 6,480.

La madre de dos supuestamente violó las reglas de la Agencia de Desarrollo Comunitario del Condado de Dakota (CDA) al no informar que tenía un compañero viviendo con ella, y mucho menos sus ingresos. Ali, de 34 años, ahora está acusado de dos delitos graves de robo por representación falsa. Y perdió su vivienda protegida.

El suyo se encuentra entre un par de docenas de casos de fraude de vivienda y asistencia social que ahora están siendo acusados ​​por la oficina del fiscal del condado de Dakota, donde los casos se habían respaldado el año pasado debido a recortes de personal.

Este tipo de fraude se detecta en solo alrededor del 2 por ciento de varios miles de hogares a los que la CDA ayuda con asistencia para la vivienda cada año, dicen los funcionarios.

Pero ahora, el enjuiciamiento de las personas que obtienen indebidamente dicha asistencia para la vivienda podría ser aún más importante.

Después del miércoles, el CDA del condado de Dakota dejará de aceptar solicitudes para vales de vivienda de la Sección 8 durante algunos años porque la lista de espera ha crecido mucho. El programa utiliza dinero federal para subsidiar viviendas para personas y familias de bajos ingresos que viven, trabajan o van a la escuela en el condado.

La espera ya es de tres a cinco años para los aproximadamente 4.600 hogares de la lista.



'Si hay personas que intencionalmente están haciendo un mal uso de un programa, y ​​hay tanta gente esperando, creemos que es muy importante que el recurso esté disponible para las personas que realmente lo necesitan', dijo Mark Ulfers, director ejecutivo de Dakota County CDA.

'Definitivamente me enoja', dijo Heidi Hasbargen, madre de uno de 25 años, sobre quienes engañaron al sistema mientras ella y otros no podían ingresar, aunque son elegibles.

'Obviamente, no hay nada que pueda hacer al respecto, pero me frustra', dijo.

Hasbargen, una estudiante universitaria y pasante de trabajo social, dijo que esperó en una lista de la Sección 8 durante dos años en el condado de Dakota. 'En ningún lugar podría entrar', dijo.

Finalmente se rindió y se mudó al condado de Hennepin.

No solo las personas como Hasbargen se ven perjudicadas indirectamente por los robos por fraude en la vivienda.

Son los contribuyentes quienes son defraudados con un par de cientos de miles de dólares cada año solo en el condado de Dakota, e incluso las familias que son expulsadas de los programas subsidiados una vez que se les descubre haciendo trampa, dijeron el capitán del alguacil del condado de Dakota Brad Wayne y el sargento. Jim Rogers.

Los detectives del alguacil van a las casas después de una revisión inicial por parte de los investigadores de la CDA. Las propinas a menudo provienen de administradores de apartamentos, vecinos y compañeros despreciados. Rogers y otros revisan si hay zapatos, ropa, artículos de tocador y otras señales de que alguien que no está autorizado a vivir allí puede estar haciendo precisamente eso.

'Las reglas no son tan difíciles de seguir', dijo Rogers, 'y, sin embargo, la gente se aprovecha de ellas'.

Tomemos un caso ahora bajo investigación: una mujer estaba cobrando beneficios de vivienda para una unidad de Apple Valley mientras supuestamente vivía en Egipto, y permitía que un par de hombres vivieran en la unidad de CDA.

Como en el caso de Ali, no informar un cambio en un hogar, como un nuevo esposo que se muda, podría ser un delito grave. Y eso no es todo.

'Estas personas simplemente están desconsoladas' cuando se enteran de que sus acciones provocaron que se les rescindiera del programa de vivienda subsidiada, dijo Wayne.

Y Rogers señaló lo que ha visto una y otra vez: 'Son los niños pobres los que van a estar en las calles'.

El fiscal del condado de Dakota, James Backstrom, dijo que su oficina se está poniendo al día con esos enjuiciamientos.

'El impacto de estos delitos afecta a todos porque todos somos contribuyentes', dijo. 'Nuestros impuestos pueden y de hecho se incrementan para hacer frente a los robos de estos programas'.

Descubriendo el fraude

El Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano de EE. UU. Solicita a las agencias locales que administran los beneficios que cierren las solicitudes cuando no haya una posibilidad razonable de llegar a las personas en los próximos años, dijo Ulfers.

'La única forma en que podemos atender a los nuevos hogares es a través de la rotación, cuando las personas abandonan el programa porque ya no lo necesitan o se mudan fuera del área', dijo.

De alrededor de 3,000 hogares que reciben ayuda cada año en el programa de vales de elección de vivienda de la Sección 8, dijo, solo alrededor de 25 hogares abandonan el programa cada mes.

Su agencia ordena que aproximadamente 75 hogares al año se muden debido a fraude, dijo.

Algunos robos involucran a personas no elegibles que no informan sus ingresos, y otros involucran a personas que serían elegibles pero que deberían pagar un alquiler mucho más alto, dijo Ulfers.

Melissa Taphorn, directora de asistencia de vivienda de CDA, dijo que las personas son procesadas cuando las pérdidas suman más de $ 2,000. Los robos más pequeños se manejan administrativamente y deben reembolsarse.

Aunque los delincuentes condenados rara vez van a la cárcel por tales delitos, Backstrom está de acuerdo en que los robos son 'una grave preocupación'.

'Estas son personas que están recibiendo beneficios públicos', dijo. 'Hay reglas y regulaciones que deben seguirse en estos programas, y cuando no está siguiendo esas reglas, no debería tener derecho a recibir esos beneficios. Ese es el resultado final, y es un crimen '.

Joy Powell • 952-882-9017