¿Alguna vez quisiste conducir una locomotora de ferrocarril? Esta es la mejor alternativa

Muchos niños quieren ser ingenieros ferroviarios. ¿Quién no querría usar un sombrero genial, tocar el silbato y hacer clic en las pistas?

C.J. Pappas disfrutó tanto jugando con modelos de trenes que se convirtió en conductor e ingeniero de Union Pacific Railroad.

Pero cuando no está trabajando en el ferrocarril, el residente de Crystal, de 34 años, a veces se toma las vacaciones de un conductor de autobús para operar lo que podría ser el tren de juguete más genial de todos: un automóvil de ferrocarril antiguo.

'Los trenes han estado en mi sangre desde que era un niño', dijo. 'Manejo grandes trenes todo el día, pero todavía hay algo en llevar a estos pequeños deslizadores por los rieles y rebotar en la vía como lo hacían hace 50 años'.

Pappas (que todavía posee modelos de trenes en cinco escalas diferentes) es parte de una comunidad nacional de aficionados a los ferrocarriles que restauran viejos vehículos de mantenimiento de ferrocarriles para vivir sus sueños choo-choo: recorriendo líneas ferroviarias reales, tocando sus bocinas y saludando a los espectadores curiosos. .

Algunos son tan apasionados por los vehículos obsoletos y de aspecto extraño que compran varios modelos de ellos, buscan los registros de nacimiento de los autos (muchos fueron hechos por una compañía de Minnesota) o incluso se hacen un tatuaje con una imagen de sus vehículos. .

Los vehículos motorizados con ruedas de acero, a veces llamados deslizadores, son aproximadamente del tamaño de un carrito de golf y fueron utilizados por los ferrocarriles durante gran parte del siglo XX para transportar equipos de inspección o mantenimiento de vías en las líneas ferroviarias. Eran una mejora de los antiguos carros de bombeo que se veían en los ferrocarriles en el siglo XIX, excepto que un pequeño motor de gasolina reemplazaba la manija de la bomba que los trabajadores tenían que empujar hacia arriba y hacia abajo.



Pero en la década de 1980, los ferrocarriles se estaban deshaciendo de estos carros utilitarios de ferrocarril, reemplazándolos con vehículos de alta velocidad más cómodos y prácticos: camionetas con ruedas guía retráctiles que las hacían capaces de viajar tanto en rieles como en carreteras regulares.

Así es como los vagones de ferrocarril llegaron a manos de cientos de coleccionistas privados. Compraron los vehículos sobrantes, los restauraron y formaron una organización nacional que organiza excursiones en las líneas ferroviarias de todo el continente.

'Siempre me ha gustado mucho operar maquinaria que se mueve y ver pasar el paisaje', dijo Greg Cotton, propietario y operador de un vagón de tren de Minneapolis.

Cotton navegó en submarinos durante un período en la Marina, luego tuvo una carrera como piloto de avión de carga. Aproximadamente en el momento en que se retiró de los vuelos a tiempo completo en 2015, compró un automóvil de ferrocarril de la época de la Segunda Guerra Mundial fabricado originalmente por Fairmont Railway Motors en Fairmont, Minnesota, para Union Pacific Railroad.

Cotton compró el auto, un remolque y algunas piezas de repuesto por $ 5,500 de un tipo en Colorado que estaba saliendo del hobby.

Ahora tiene cinco de los carros en forma de cubo, que miden aproximadamente 5 pies de largo, 5 pies de ancho y 5 pies de alto.

'Tienden a multiplicarse', dijo.

Lleva sus autos en excursiones ferroviarias a campo traviesa entre 12 y 15 veces cada verano, recorriendo cientos de millas en vías en Michigan, Missouri, las Dakotas, Kansas y Colorado.

Los viajes son coordinados por miembros de la Asociación de Operadores de Automóviles de América del Norte , un grupo sin fines de lucro de propietarios de vagones de ferrocarril. Los viajes generalmente se realizan en ferrocarriles regionales de línea corta o líneas ferroviarias panorámicas y se coordinan cuidadosamente con la administración del ferrocarril para que no interfieran con el tráfico ferroviario regular.

Cuadrado, hogareño, adictivo

Recientemente, Cotton llevó su vagón a Two Harbors, Minnesota, para correr con otros 13 propietarios de vagones del Medio Oeste para un viaje hacia y desde Duluth en el North Shore Scenic Railroad.

Los vagones son definitivamente vehículos de trabajo: cuadrados, utilitarios y hogareños, con la aerodinámica de una tostadora. Básicamente, parecen un cobertizo con ventanas que bajan por las vías.

'Por lo general, hay una discusión en cada parada de gasolina', dijo Cotton sobre los espectadores que quieren saber cuál es el vehículo de aspecto extraño en su remolque.

Pero algunos propietarios restauran sus vehículos a la condición de nuevos de fábrica con trabajos de pintura relucientes en los colores de su compañía ferroviaria favorita. Pueden agregar características personalizadas como tubos de escape cromados o un sistema de intercomunicador para facilitar la conversación con los pasajeros. Por lo general, los autos solo pueden transportar de dos a cuatro personas.

Fairmont fabricó miles de vehículos a lo largo de los años. La Sociedad Histórica del Condado de Martin en la ciudad de Fairmont mantiene una colección de documentos de Fairmont Railway Motors donde los aficionados a los vagones pueden obtener una copia de los 'registros de nacimiento' de sus vagones.

Los autos más nuevos tienen motores que se encienden con solo presionar un botón y un elevador hidráulico de plataforma giratoria que saca todo el vehículo de las vías para que se pueda girar y volver a colocar en la dirección inversa.

Pero el vagón que Cotton trajo a North Shore tiene un motor de dos tiempos más básico que debe arrancarse girando una gran manivela. Mientras está en funcionamiento, tiene que ajustar el estrangulador, la mezcla de combustible, el avance de la chispa y la tensión de la transmisión por correa.

En ralentí, el escape del pequeño motor de un cilindro produce un sonido distintivo de 'pop-pop-pop', razón por la cual algunos de los autos pequeños se llaman poppers o putt-putts.

'La cosa es más vieja que yo', dijo Cotton, de 74 años. 'Es básicamente un motor de la década de 1920. No es ciencia espacial, pero se necesita un poco de ajuste '.

Cotton no tiene un elevador hidráulico en su automóvil. Para maniobrar el automóvil en las vías o para girarlo para invertir las direcciones, tiene que tirar de las manijas largas unidas al bastidor, inclinar el automóvil hacia arriba sobre las ruedas delanteras y hacer palanca como si fuera una carretilla. Es factible porque el vehículo de dos asientos solo pesa alrededor de 700 libras, menos que un carrito de golf típico.

Algunos autos tienen cabinas completamente cerradas, otros solo un parabrisas y un techo. Algunos propietarios manejan sus autos sentados totalmente expuestos a los elementos. Conducir es un poco como estar en una motocicleta. Hay mucho viento y ruido de motor y olor a escape.

Pero también está el inconfundible vaivén rítmico y el clic-clac de estar en un ferrocarril.

Los vagones de tren normalmente viajan a velocidades de alrededor de 20 o 25 millas por hora. Si lo empuja a 30 mph en un automóvil abierto con suspensión mínima, 'se siente como si estuviera yendo a 130', dijo Pappas.

Montando la costa norte

En el viaje de Two Harbors a Duluth, el paisaje incluyó vistas del lago Superior, tráfico de carreteras en carreteras paralelas, corredores arbolados, cruces de puentes sobre ríos y casas y negocios junto a las vías.

'Los rieles viajan por los patios traseros de Estados Unidos', dijo Hal Johnson, propietario de un vagón de ferrocarril de Bloomington.

En Duluth, la procesión de pequeños coches que avanzaban hacia Canal Park atrajo oleadas de espectadores. Los ciclistas y las personas que paseaban a sus perros se detuvieron para sacar sus teléfonos celulares y tomar fotografías.

Los operadores de vagones dijeron que gran parte del atractivo del pasatiempo es ver paisajes que solo se pueden ver desde el ferrocarril. Eso podría incluir pasos de montaña espectaculares y túneles ferroviarios históricos y estructuras de puentes. Dicen que la vista desde sus pequeños vagones abiertos es mejor que la que obtiene un maquinista de locomotoras.

'Es muy estimulante', dijo Johnson, quien ha viajado 29.000 millas en tren en 22 años en el hobby, incluidos viajes a través de Canadá hasta la autopista de Alaska o hasta Churchill, Manitoba.

Nunca serás dueño de tu propia locomotora. Esto es lo más cerca que puede llegar '', dijo Mike Ford, coordinador de excursiones en vagón de Indiana.

Hay alrededor de 1200 miembros de la Asociación de Operadores de Automóviles de América del Norte en los EE. UU. Y Canadá. Los propietarios de vagones de ferrocarril tienden a ser hombres, pero parecen provenir de todos los ámbitos de la vida: sacerdotes, profesores, plomeros, policías, agricultores y financieros. Muchos son jubilados. Muchos son locos del ferrocarril.

'Muchas de sus casas parecen museos ferroviarios', dijo Cotton.

Johnson está tan enamorado de su vagón que tiene un tatuaje en un hombro y un logotipo de Southern Pacific Lines en el otro.

Seguridad primero

Una cosa que los operadores de vagones de ferrocarril parecen tener en común: son rigurosos por la seguridad.

Además de tener seguro, los operadores de vagones de ferrocarril deben aprobar un examen escrito sobre el libro de reglas de operación de NARCOA y deben ser revisados ​​en su primer viaje por un mentor experimentado para poder realizar una excursión de NARCOA.

Los coches deben tener faros y luces traseras y equipo de remolque en caso de avería.

En el paseo de North Shore, todos llevaban chalecos reflectantes de seguridad y el grupo llevaba botiquines de primeros auxilios, radios bidireccionales, extintores de incendios, banderas de señales, herramientas e incluso un desfibrilador externo automático. Un par de miembros de la tripulación del ferrocarril también vinieron en un camión piloto de riel alto. El alcohol estaba prohibido, como ocurre en todas las atracciones. También lo es usar un teléfono celular y fumar.

'No fuego. No queremos un incendio en las vías ”, dijo Fred Lonnes, coordinador asistente de excursiones para el viaje a North Shore.

Aunque los coches no tienen que ser conducidos, los conductores no pueden dejarse soñar despiertos por el suave balanceo de las vías. Los vagones de ferrocarril no activan las luces de cruce, por lo que sus operadores deben estar atentos al tráfico de automóviles en cada cruce de carreteras. También deben asegurarse de mantener una distancia de frenado adecuada entre los automóviles.

'Cada vez que tomamos un ferrocarril, somos un invitado', dijo el presidente de NARCOA, Mark North. 'Tenemos un historial muy bueno'.

Richard Chin • 612-673-1775