Emily Gray mostró talento para escribir en el enclave negro educado del Territorio de Minnesota

Uno. Esa era la cantidad de personas de 'color libre' que vivían en St. Anthony, una aldea en crecimiento de 657 habitantes en la cabecera de navegación del río Mississippi, según el censo territorial de Minnesota de 1850.

En total, ese año había 40 personas negras en el territorio. El número se multiplicó por seis a 259 en 1860 después de que varias familias negras dejaron Arkansas, Pennsylvania, Illinois y Missouri para establecerse en St. Anthony en 1857, el año antes de que Minnesota se convirtiera en estado.

Más del 94 por ciento de esos nuevos residentes negros figuraban como alfabetizados en las listas del censo. Y uno de esos recién llegados, la esposa de un barbero llamada Emily Gray, era una excelente escritora. En 1893, Gray escribió y leyó sus memorias a un grupo llamado Query Club justo antes de cumplir 60 años.

Su ensayo, que se cree que es el primero escrito por un pionero negro de los días territoriales, abordó todo, desde su llegada en tren, barco fluvial y diligencia hasta su trabajo contra la esclavitud y consejos de cocina recogidos de los vecinos.

Primero, un poco de historia. Emily Goodridge nació en 1834 en York, Pensilvania, una de seis hijos. Su padre, William Goodridge, fue un antiguo esclavo, peluquero, periodista, ferroviario y destacado abolicionista.

Emily se casó con otro residente de York, Ralph Gray, quien se mudó al Territorio de Minnesota en 1855 después del nacimiento de su primer hijo. Emily y el pequeño William se dirigieron al oeste para reunirse con Ralph dos años después.

“Muchas veces, en la quietud de las horas del crepúsculo, cuando entonaba la canción de cuna sobre los miembros cansados ​​y los ojos somnolientos de mis hijos, me acompañaban en el coro los tonos quejumbrosos de la música de St. Anthonv Falls, ahora desaparecida, desaparecida. para siempre.'

Emily Goodridge Gray, de sus memorias de 1893

No existen fotografías conocidas de Emily Gray, pero sus amigos la recordaban como una mujer alta, de huesos grandes, ojos azul grisáceo y pecas en la nariz. Fue descrita como amable, dinámica y decidida. Como líderes comunitarios, los Grises entretuvieron al renombrado abolicionista Frederick Douglass cuando visitó Minnesota en 1873.

Veinte años después, recordó su llegada en primavera a Minnesota en su ensayo y discurso de 1893:

“Nuestro tren se detuvo repentinamente en la ciudad de Boscobel, Wisconsin, y no pudo avanzar más debido a la condición de inundación de esa parte del país entre nosotros y donde íbamos a tomar el barco de vapor río arriba [en Prairie du Chien , Wis.]. ...

“La perspectiva de morir de hambre que se nos presentó fue todo menos agradable de entretener. Hombres, mujeres y niños se juntaron inesperadamente con muy escasos - de hecho, junto a lo que no podíamos llamar bajo ningún pretexto - acomodaciones ... Era jamón y huevos para el desayuno, huevos y jamón para la cena, y a modo de variedad, para la cena nos dieron el mismo plato de siempre: huevos y jamón '.

Después de cuatro días atascados en Wisconsin, Emily, su hijo pequeño y un par de parientes recién casados ​​abordaron un barco de vapor: 'Esta fue la primera vez en mi vida que conocí al gran 'Padre de las Aguas''.

Si el racismo obstaculizó sus viajes, ella no lo mencionó.

“Deseo manifestar el trato intachable del que fuimos receptores, al igual que todos los demás. No notamos ninguna diferencia en el servicio a ninguna persona ”.

Una diligencia, que costaba un dólar cada una, los llevaba de St. Paul a St. Anthony. Todavía faltaban tres años para el servicio de telégrafos a Minnesota. Le había escrito una carta a Ralph con su itinerario, pero eso fue antes de la demora de las inundaciones en Wisconsin.

“Él no pudo adivinar nuestro paradero. Cuando llegamos, lo tomó por sorpresa. Después de saludos felices, terminando una separación de año y medio, nos instalaron muy bien en dos buenas habitaciones en Jarrett House, un hotel donde mi esposo había establecido un negocio de peluquería ”.

Rápidamente se mudaron a un granero renovado al lado del hotel.

“Era de apariencia humilde y sin pretensiones; [esto] había sido un granero, pero el marco se usó y se transformó en una vivienda, se colocaron pisos, se construyeron tabiques y chimeneas, se enyesaron, cercas y se erigió un gallinero. Lo empapeé con mis propias manos solo un día, como una sorpresa para mi esposo cuando llegó a casa esa noche '.

pistolas y rosas en concierto

A continuación: muebles. “En aquellos días no existían los establecimientos adheridos al 'plan de cuotas' que tenemos hoy [1893]. No se podía complacer a ella ni a su gusto estético con tanta facilidad o bajo precio como ahora. Una mecedora ordinaria de respaldo alto costaba de ocho a diez dólares; las sillas comunes de madera de tilo pintadas de negro y barnizadas cuestan un dólar cada una ”.

Después de crecer con verduras frescas cosechadas en los huertos familiares de Pensilvania, los comienzos de Minnesota eran diferentes cuando se trataba de 'procurar provisiones'.

“Esta fue mi primera experiencia al verme cara a cara con productos enlatados, verduras y frutas”, escribió. Los vecinos fueron amables y serviciales.

'Las visitas formales y de moda no estaban muy de moda, pero las buenas visitas a los vecinos de antaño se complacían más en general. Un recuerdo agradecido de las buenas acciones realizadas por nuestros nuevos amigos nos dejó en deuda de por vida'.

Esos nuevos amigos le enseñaron técnicas para hacer pan y 'el arte de hornear ese delicioso plato de Nueva Inglaterra de 'cerdo y frijoles' de la misma manera que se cocinaba en los campamentos madereros'.

Luego aprendió a hervir una cena “compuesta de chucrut, parte de la columna vertebral de un cerdo en escabeche, y patatas irlandesas. Siempre había una amiga que con mucho gusto sería para mí una estrella guía que me guiaría a través de las muchas pequeñas dificultades con las que me encontraba en todos los hogares '.

Continuó detallando su papel en el caso judicial que liberó a una esclava llamada Eliza Winston y habló sobre las otras familias negras de los primeros días.

En 1880, la población negra superó los 1.500 en Minnesota. 'Tantas caras de hombres, mujeres y niños de color en mis viajes por la ciudad, me parece tan maravilloso, tan parecido a un sueño'.

Emily Goodridge Gray murió en Minneapolis hace 100 años, a los 82 años. Está enterrada en el cementerio de Lakewood. Estaba 'convencida' de que su segundo de cuatro hijos, Toussaint, 'era el primer niño de color nacido' en St. Anthony.

Concluyó su discurso, pronunciado 23 años antes de su muerte, con una disculpa.

'Este 'papel' ha crecido más de lo previsto, pero me siento obligado a registrar el hecho de que no ha habido un momento en mi vida en el que lamenté que mis pies hubieran tocado el suelo de Minnesota'.

Los cuentos de Curt Brown sobre la historia de Minnesota aparecen todos los domingos. Los lectores pueden enviarle ideas y sugerencias a mnhistory@startribune.com. Una colección de sus columnas está disponible como el libro electrónico 'Frozen in History' en startribune.com/ebooks.