¿Vida fácil en el Mississippi? No siempre, para la ciudad del embarcadero de Winona

Winona, Minn. - El día después de que un témpano de hielo arrancó un muelle de su cobertizo para botes en el río Mississippi, Richie Swanson luchó por mantenerse a flote.

El río crecía muy por encima del nivel de la inundación, apretando las cuerdas que usa para mantener la estructura atada a una isla cerca del centro de Winona. Una tormenta de primavera amenazó con azotar la costa con vientos de 70 mph. Fuertes nevadas se acumularon en las cubiertas restantes y en la azotea del cobertizo para botes.

Swanson movió leña en la oscuridad de la mañana y se preocupó por la corriente, los vientos y los árboles que caían. Cerca de allí, mientras los vientos azotaban la comunidad de cobertizos para botes que él ha llamado hogar durante 32 años, la estructura de un vecino sucumbió, volcándose boca abajo en el río para una pérdida total. 'No es para los débiles de corazón aquí', dijo Swanson recientemente, relatando la tormenta. 'Es maravilloso en un día de verano de 75 grados cuando el río es lento, pero hay que adaptarse'.

Vivir en el río nunca ha sido tan fácil como podrían pensar los forasteros, pero esta primavera ha sido especialmente dura para los aproximadamente 100 cobertizos para botes a lo largo de la isla Latsch de Winona. Las inundaciones récord y devastadoras de los diques en el Mississippi han puesto a prueba la voluntad de los manitas, artistas y propietarios de viviendas independientes que conforman uno de los vecindarios más inusuales de Minnesota.

Algunos temen que la marea alta de los últimos meses sea una señal de lo que vendrá, que el cambio climático ha alterado permanentemente las lluvias del Medio Oeste Superior de manera que provocan inundaciones persistentes.

En un año típico, el río se eleva por encima del nivel de inundación durante un breve período, si es que lo hace, levantando los cobertizos para botes a lo largo de la costa de la isla Latsch, justo al otro lado del canal principal del río desde Winona. Pero este año ha sido diferente. Una oleada de nieve derretida y lluvia en marzo empujó el río por encima de los 17 pies, muy por encima del nivel de inundación de Winona de 13 pies, y no descendió por debajo del nivel de inundación hasta principios de mayo. Luego, las fuertes lluvias hicieron que el río volviera a la etapa de inundación durante otras dos semanas a partir de fines de mayo. David Joles, Star Tribune Moses Simon, propietario de un cobertizo para botes en Winona, nació en el cobertizo para botes de su familia en el Mississippi, pero la familia se mudó cuando él tenía 4 años. Pero la atracción del río lo ha hecho retroceder. Ahora, el dueño del antiguo cobertizo para botes de su familia, Simon está construyendo uno nuevo al lado y un vecino lo vio paseando en bote mientras se dirigía a su casa en el río Mississippi el miércoles 12 de junio en la comunidad del cobertizo para botes.

'Fue el invierno más difícil, la primavera más difícil', dijo John Rupkey, quien ha vivido en la isla durante 41 años. 'Espero que no sea la nueva normalidad'.



El cobertizo para botes de Rupkey escapó con daños menores, pero tuvo que ser evacuado durante el peor clima primaveral. Cuando el río creció este invierno antes de que todo el hielo se derritiera, cortó su ruta para caminar a través de la isla hasta el estacionamiento donde guarda un camión. Las fuertes nevadas empujaron el hielo hacia abajo y empujaron el agua del río hacia arriba sobre el hielo, creando un aguanieve pesado y helado.

Rupkey llamó a un amigo que vive en la ciudad y le pidió ayuda. El amigo tuvo que cortar el hielo paso a paso para llegar a Rupkey, quien se puso un par de botas y se dirigió a un lugar seguro a través de la ruta que había hecho su amigo. Tres o cuatro días después, el hielo se rompió, el nivel del agua bajó y volvió a entrar.

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“Me encanta vivir aquí”, dijo. 'Este es mi lugar ideal'.

Rupkey ha sobrevivido a otras amenazas.

Al principio, antes de que se organizara, el Departamento de Recursos Naturales de Minnesota casi expulsó a la comunidad del cobertizo para botes. Una pelea legal terminó en el Ayuntamiento de Winona, donde se llegó a un compromiso. En aquellos días, uno de los residentes del cobertizo para botes era un juez local, Dennis Challeen. Conocido a nivel nacional por su trabajo pionero que envió a delincuentes no violentos al servicio comunitario en lugar de a la prisión, Challeen elevó el perfil de la comunidad del cobertizo para botes, dijo Rupkey. “Siempre dijimos que si querían deshacerse de nosotros, primero tenían que ir tras el juez”, dijo.

La comunidad de cobertizos para botes de Latsch Island comenzó hace décadas cuando la gente comenzó a convertir los garajes para botes en residencias de bricolaje, equipando sus hogares con paneles solares, muebles y todo lo que pasaba flotando. Hoy, está organizado bajo una asociación y oficialmente reconocido por la ciudad de Winona.

Originalmente construidos por unos pocos cientos de dólares y vendidos de boca en boca, los cobertizos para botes hoy incluyen casas de dos pisos con escaleras, luces que funcionan con generadores, balcones y etiquetas de precios de seis cifras. Este verano, al menos dos propietarios más jóvenes están reemplazando los cobertizos para botes originales con estructuras nuevas y sorprendentes que ofrecen vistas espectaculares del Mississippi.

El valor y la popularidad de la comunidad nunca ha sido tan alto, incluso cuando los propietarios de toda la vida observan con cautela los patrones de inundación del río.

El río Mississippi sufrió inundaciones durante un número récord de días este año, con resultados devastadores para algunas ciudades fluviales.

Un dique roto hizo que el agua del río cayera en cascada hacia Davenport, Iowa, y las rupturas de diques en otros lugares provocaron órdenes de evacuación y declaraciones de emergencia en Iowa, Missouri y Arkansas.

Ha sido 'difícil para todos porque ha durado mucho', dijo Gerty Tonjum, residente de Latsch Island durante 10 años.

Cuando Tonjum subió a la cubierta de su casa de botes la semana pasada para recibir a los visitantes que se detuvieron en un bote fluvial de fondo plano, sus perros Banksy y Viva saltaron al bote de visitantes.

Tonjum ha ayudado a sus vecinos a recuperarse de las tormentas de este año, y los propietarios de los cobertizos para botes informaron daños a la propiedad, muelles rotos, equipo arrastrado por el viento y 'postes de desmotado' doblados, los postes de acero que algunos propietarios utilizan para anclar sus cobertizos al fondo del río.

No es inusual que el río cause estragos en la comunidad del cobertizo para botes, dijo Tonjum, incluso si este año ha sido más difícil. 'Estando aquí, siempre estás arreglando cosas', dijo. David Joles, Star Tribune Gerty Tonjum, con su perro, ha vivido en el río en la isla Latsch de Winona durante una década.

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Moses Simon, otro propietario de un cobertizo para botes, dijo que le preocupa que el cambio climático esté detrás de las temporadas de inundaciones más largas. Aún así, él y su esposa están construyendo un nuevo cobertizo para botes de dos pisos en el sitio que tenían sus padres. Simon nació aquí, en 1989, y dijo que no puede imaginarse dejar el río por completo.

¿La búsqueda de Google número uno en su teléfono? Un hidrograma que muestra los niveles actuales de los ríos. Espera poner el techo de su nuevo cobertizo para botes para el otoño.

Todo el mundo tendrá que adaptarse, dijo Swanson, quien pasó parte del invierno pasado observando a una familia cercana de castores navegar por los crecientes niveles del agua. Continuaron agregando más palos a su cabaña para mantener la parte superior fuera del agua.

'Eso es lo que hacemos', dijo Swanson. “Vivir aquí nos da una conexión con la naturaleza. Nos hace más vivos. Realmente lo hace. En el futuro, tendremos que estar más atentos a ello. Tenemos que adaptarnos. Todo el mundo sabe que ese es el trato '.