Veterano discapacitado de Minnesota honrado con premio nacional

Acostado en una cama de hospital en Alemania, Mike McElhiney no pensaba en el brazo que le volaron por debajo del codo o en la herida que le habían hecho en el pecho. Deseó estar muerto.

Le preocupaba que su esposa lo dejara o que los extraños lo consideraran un bicho raro. Lloró cuando se vio en el espejo con su primera prótesis. Temía convertirse en el personaje de Tom Cruise en 'Nacido el 4 de julio'.

Pero cuando lo trasladaron al Pabellón 57 del Centro Médico del Ejército Walter Reed en febrero de 2002, el Boina Verde se comprometió con una nueva misión: curarse antes de reunirse con sus hijos, volverse lo suficientemente fuerte para jugar a la pelota y nadar con ellos. y seguir adelante con su vida.

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Rápidamente se conectó con la DAV y asistió a una clínica deportiva para veteranos discapacitados. Trabajó siete años como entrenador para la Guardia Nacional de Minnesota en Rochester y consiguió un trabajo en el Departamento de Asuntos de Veteranos de Minnesota, primero como director legislativo y luego como jefe de personal, donde ayuda a los veteranos a buscar educación superior y empleo, los ayuda a navegar. la burocracia federal para reclamos y beneficios, y trabaja para mantener los cementerios estatales para veteranos.

El sábado, McElhiney fue honrado por ese trabajo con el prestigioso premio al Veterano Discapacitado del Año en la convención de Veteranos Americanos Discapacitados en Tampa, Florida.

'Cuando estás en las Fuerzas Especiales, te encuentras en una situación desconocida y tienes que improvisar', dijo Larry Herke, comisionado de MDVA y jefe de McElhiney. Hoy se comporta de la misma manera. Mike ha demostrado que una lesión que sufres en una situación de guerra no es el final de tu vida y no te detendrá. Eso es lo que les muestra a los miembros más jóvenes del servicio: hay vida más allá del servicio '.

Una nueva realidad

Cuando McElhiney crecía en Kansas City, casi se asumía una carrera militar. Su padre era un veterano de Vietnam y un oficial de policía, su abuelo un piloto de la Segunda Guerra Mundial. Le encantaba 'Top Gun' y pretendía ser Rambo en el patio trasero.



Cuando se unió a las Fuerzas Especiales del Ejército de los EE. UU. A mediados de la década de 1990, sabía que ser un Boina Verde de élite significaba que podría tener que dar su vida por su país. Hizo las paces con eso.

Entonces, cuando vio los primeros informes de la BBC de aviones que volaban hacia el World Trade Center mientras trabajaba con tropas en Kazajstán, supo que se dirigía a la guerra.

McElhiney, padre de dos hijos, asumió que nunca volvería a casa después de aterrizar en Afganistán menos de dos meses después con su equipo de 12 militares de élite y tres miembros de la C.I.A. agentes - el primer equipo militar estadounidense en el sur de Afganistán. Los comandantes kazajos que habían luchado contra los muyahidines en la década de 1980 advirtieron a los estadounidenses de su crueldad.

'Pensamos que Al Qaeda nos despellejaría la cara', dijo McElhiney, 'pero no íbamos a dejar que nos capturaran vivos'.

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Pero cuando se despertó en diciembre de 2001 en el Landstuhl Regional Medical Center, el hospital militar estadounidense en Alemania, estaba consumido por la incertidumbre. No tenía idea de cómo llegó allí o qué vendría después. Su último recuerdo fue mirar el cielo afgano y un compañero de equipo diciéndole: 'Te vas a casa, hombre'.

Su equipo había estado con Hamid Karzai, quien pronto se convertiría en presidente de Afganistán, cuando una bomba estadounidense errante cayó sobre ellos el 5 de diciembre de 2001. Tres soldados de las Fuerzas Especiales estadounidenses murieron y decenas más soldados estadounidenses y afganos resultaron heridos.

La explosión arrancó el brazo derecho de McElhiney por debajo del codo, dañó gravemente los nervios de su brazo izquierdo y dejó una herida profunda en el pecho. Tenía sueños drogados de flotar hacia el cielo.

McElhiney estaba preparado para la muerte, pero no para eso.

Cuando todos llegamos a comprender la seriedad de lo que nos estábamos metiendo, hablamos con nosotros mismos: 'Si mueres, bueno, tenemos que mantener nuestra reputación' ', dijo McElhiney. Pero nunca pensamos: '¿Qué pasa si pierdo una pierna? ¿Y si me quedo ciego? ¿Qué pasa si me quemo la cara o pierdo una extremidad? Eso nunca fue parte de ninguna conversación. Y esa era mi nueva realidad '.

Los avances tecnológicos recientes han evitado que las lesiones en el campo de batalla como las de McElhiney conduzcan a una muerte segura. Un estudio de la revista Military Medicine mostró que los veteranos de Irak y Afganistán utilizaron los servicios médicos y solicitaron la discapacidad en tasas más altas que en conflictos anteriores. 'Los efectos de la guerra perdurarán durante años y tendrán un impacto de generación en generación', afirmó el informe.

Las guerras no terminan cuando las tropas se van. Los militares con amputaciones y lesiones cerebrales traumáticas, trastorno de estrés postraumático y problemas de salud mental llevan esas cicatrices de batalla para siempre.

Y ahí es donde McElhiney encontró su nicho.

'Mire la carrera de Mike y todas las cosas en las que ha influido en los últimos 20 años', dijo Stephen 'Butch' Whitehead, un veterano iraquí discapacitado en combate que es ayudante del Departamento DAV de Minnesota y se desempeñó como comandante nacional del grupo. 'Realmente muestra a otros veteranos con discapacidades que hay personas que han pasado por cosas traumáticas pero que no han dejado de mejorarse y mejorar las cosas a su alrededor'.

Asesorar a compañeros amputados

Cuando McElhiney todavía era un amputado reciente, conoció a un joven soldado que también perdió un brazo debajo del codo. McElhiney tenía un elegante reemplazo de prótesis, pero el joven soldado solo tenía un gancho rudimentario.

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El soldado estaba celoso. McElhiney estaba disgustado.

¿Cómo, pensó, había un sistema de castas en el ejército donde un tipo de las Fuerzas Especiales obtiene cosas buenas y el gruñido no? McElhiney le dio al soldado la información de contacto de los miembros del Congreso, los comandantes y el jefe de prótesis de Walter Reed y le instó a que se defendiera a sí mismo. También se puso en contacto con los funcionarios de Walter Reed y les dijo que el joven soldado se merecía algo mejor.

Ese fue el punto de partida de McElhiney en la defensa de los veteranos.

'Sabía que habría más bajas y sabía que tenía que haber una voz para los que no tenían voz', dijo.

Ha sido mentor de otros amputados. Les asegura que la vida continúa. A los 50 años, sigue siendo musculoso y confiado. Algunas cosas cotidianas siguen siendo difíciles, como clavar un clavo, abrir una botella de agua, ponerse un cinturón. Pero juega golf y pesca. Recientemente, recorrió en bicicleta un sendero de montaña cuesta abajo de 15 millas en Colorado.

Se pregunta si la ciencia avanzará hasta el punto en que las extremidades puedan volver a crecer. A él le encantaría, no tanto por él mismo, sino para que los soldados más jóvenes heridos en el campo de batalla pudieran curarse por completo y volver a la acción.

'La vida siempre es dura, pase lo que pase, no importa lo que te enfrenten', dijo. 'No sé si tengo un gran don o un discurso inspirador. Para mí, es simple: ponte a trabajar. Tener un trabajo, eso es mejor que no tener un trabajo. La única limitación de uno mismo es uno mismo. '

Reid Forgrave • 612-673-4647