La teoría del 'consumo conspicuo' podría explicar la paga desbocada de los directores ejecutivos

Sin nada nuevo que decir sobre la paga de los directores ejecutivos, decidí buscar inspiración conduciendo hacia el sur hasta Nerstrand, un pueblo de aproximadamente 350 a una hora de St. Paul, y hasta la casa rural del crítico social de finales del siglo XIX y principios del siglo XX. Siglo XX, Thorstein Veblen.

Es un hermoso campo agrícola en el borde del condado de Rice, pero no hay mucho que ver en la granja Veblen sin conducir, sin ser invitado, a un patio privado. Sin embargo, incluso para cuando llegué, había decidido que Veblen proporcionaba una forma de entender cómo un director ejecutivo podía ganar 300 veces el salario promedio de un trabajador y aún sentirse decepcionado por no obtener una bonificación mayor.

Si el nombre de Thorstein Veblen no te suena, él es el tipo al que se le ocurrió una idea de la que todavía se habla mucho, lo que él llamó consumo conspicuo. Básicamente, gente rica que quiere dinero y gasta dinero solo para lucirse.

Como Veblen lo entendió, la actividad económica y las decisiones que tomó la gente sucedieron en el contexto de las reglas de la sociedad y una comprensión compartida de lo que realmente importaba en un grupo social, dijo Paul Vaaler, profesor asociado de la Universidad de Minnesota. La gente elige todo el tiempo omitir lo que podría considerarse eficiente u óptimo, todo debido a reglas sociales no escritas.

Por eso, agregó Vaaler, Veblen se llamó a sí mismo un 'economista sociólogo'.

Veblen parece haber muerto casi olvidado en 1929, pero sus ideas todavía se enseñan. Los estudiantes de economía ahora pueden escuchar un término llamado bien Veblen, que significa algo en el que la cantidad que la gente quiere comprar aumenta si el precio lo hace, como una venta anual de regreso a clases a la inversa.

Es obviamente una idiotez querer algo aún más solo porque el precio se duplicó, a menos que alguien lo quisiera en primer lugar solo para anunciar su alto estatus en el mundo.



No es fácil saber cómo el pensamiento de Veblen fue moldeado por su experiencia agrícola en Minnesota. Una cosa que comparte con Vaaler es que ambos son alumnos de Carleton College en Northfield, justo en la calle de Nerstrand.

Cuando Veblen estaba en Carleton, se acercó a su profesor, John Bates Clark, a pesar de que Veblen no pensó mucho en las nociones de Clark de que las personas usan las matemáticas y piensan cuidadosamente sobre la mejor opción disponible en un mercado, dijo Vaaler, quien divide su tiempo entre la facultad de derecho de la U y la Carlson School of Management.

Más tarde, Veblen obtuvo títulos de posgrado de excelentes universidades, pero con una aparente habilidad para causar problemas. La carrera de Veblen como profesor tuvo muchos altibajos.

Entre sus paradas como estudiante de posgrado se encontraba la Universidad de Yale. Se encuentra entre Nueva York y Newport, Rhode Island, un lugar de verano popular a fines del siglo XIX para los magnates emergentes. Habría sido capaz de observar a estos titanes de los negocios de cerca, y no pareció gustarle lo que vio.

Una forma curiosa de esto es cómo hizo una distinción entre industria y negocio. Desde este punto de vista, el trabajo de la industria incluye mejorar la eficiencia y construir las cosas más útiles y de la más alta calidad en el mercado.

El trabajo de los negocios, sin embargo, podría significar presionar a los reguladores para que bloqueen a los advenedizos, juzgar cuánto ganar a los agricultores que dependen totalmente de su ferrocarril para llevar su maíz al mercado, contratar a los mejores vendedores de la competencia, etc.

“Los ejecutivos comerciales son saboteadores”, dijo Vaaler, resumiendo este argumento. 'El sabotaje tiene como objetivo alterar de alguna manera el mercado, la mano invisible, en su beneficio'.

Y la 'recompensa por un sabotaje efectivo', agregó, 'es un consumo conspicuo'.

Ese término de Veblen sobre gastos llamativos es la parte más recordada de su libro de 1899 'La teoría de la clase ociosa'.

Por clase libre, no se refería exactamente a las personas que se distraen todo el tiempo. Los incondicionales de la clase ociosa aún podrían trabajar, pero no en nada que Veblen considerara productivo, y probablemente solo para ascender un poco en su posición social. Y nadie quería que lo atraparan haciendo trabajo manual.

Trabajar para comprar comida, vivienda y atención médica para la familia había sido inútil durante mucho tiempo para estas personas.

El dinero seguía siendo de vital importancia, pero por lo que indicaba el lugar de alguien en el mundo. Es por eso que gastar todo ese dinero tenía que ser conspicuo, para que la gente que ya estaba en el club pudiera ver con qué facilidad alguien podía permitirse una propiedad de verano aún más grandiosa.

'Esa es una analogía adecuada', dijo Vaaler, 'esos barones ladrones con los ejecutivos de las grandes empresas públicas multinacionales'.

Hay una clara señal en la concesión de los enormes paquetes salariales de los directores ejecutivos estadounidenses. El salario relativo parece mucho más importante que lo que se puede comprar con el dinero, ya que los directores ejecutivos observan lo que obtienen sus pares y lo que eso dice sobre su propio estatus.

El salario promedio de los 20 primeros en la lista del Star Tribune es de aproximadamente $ 14 millones, por lo que tal vez la junta crea que le está pagando tanto al jefe solo para mostrar a los empleados que están trabajando para un ganador. Incluso se podrían otorgar grandes paquetes salariales a los CEO para permitir que los clientes compartan un poco el prestigio.

“No creo que Veblen tuviera en mente que hicieron esto como un deber fiduciario para con la organización”, dijo Vaaler. “Es otro propósito. Y no es una señalización racional '.

Vaaler me señaló a un escritor británico que hace algunos años también había conectado el pensamiento de Veblen sobre la riqueza y el estatus social con el aumento de la paga de los directores ejecutivos, y los historiadores y economistas ciertamente también conocen este trabajo.

Al canalizar a Veblen, incluso es posible explicar una fascinante nota a pie de página en las declaraciones de compensación para el CEO de Ameriprise Financial, James Cracchiolo.

Ubicado en el número 9 en la lista de pagos de CEO de este año, la compensación de Cracchiolo en realidad se redujo en el año más reciente, aunque todavía ganó $ 16.5 millones. Y los accionistas que lean lo suficientemente de cerca pueden ver que incluyó a la compañía pagando más de $ 56,000 por un apartamento para su 'viaje de negocios a Minneapolis'.

Esa cantidad de dinero no puede significar mucho para alguien a quien se le paga tan bien. Pero imagínense lo que pueden ver los demás miembros del club de directores ejecutivos.

“Oye, mira esto. Incluso consiguió que la empresa pagara su alquiler. Supera eso '.

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