La mudanza de ConAgra de Omaha a Chicago muestra que las grandes ciudades aún reinan

El nuevo director ejecutivo de ConAgra Foods intentó recientemente decirle a la gente de Omaha que trasladar la sede al centro de Chicago 'no era una acusación contra Omaha'.

Tuvieron el buen sentido de no creerle. Por supuesto que lo fue.

La explicación que dio el director ejecutivo de ConAgra, Sean Connolly, fue que la empresa necesitaba ir al 'corazón de una de las capitales comerciales del mundo'. Ahí es donde tiene la mejor oportunidad de atraer el tipo de talento superior que su empresa necesita para reconstruir sus marcas y proponer nuevas ideas.

Es posible que haya otros factores en juego aquí. Varias personas en Omaha ciertamente notaron que Connolly vive en el exclusivo suburbio de Winnetka en Chicago.

Sin embargo, también utiliza el argumento de una ubicación empresarial que se escucha con más frecuencia, de querer estar donde el mejor talento quiere trabajar y vivir. Y la presencia de Warren Buffett no es suficiente para hacer de Omaha una de las capitales comerciales del mundo.

Lo que hace que este caso sea al menos un poco inquietante es que nadie puede afirmar que las Ciudades Gemelas tampoco lo sean. Al igual que nosotros aquí en las Ciudades Gemelas, la gente del gran Omaha pensaba que vivía en una ciudad grande y sofisticada del Medio Oeste. Resultó no ser lo suficientemente grande o sofisticado.

Para muchos de nosotros, las grandes ciudades como Chicago parecen principalmente caras y abarrotadas. Pero los economistas han observado durante mucho tiempo que la productividad mejora en las ciudades. Una razón es que las buenas ideas y los conocimientos técnicos parecen filtrarse entre personas que comparten el mismo lugar, incluso si trabajan para la competencia.



Las empresas pueden prosperar en lugares como ese, atrayendo a su vez a ingenieros, especialistas en marketing y otras personas altamente capacitadas. Ciertamente ayuda a atraerlos si la región también tiene muchos deportes, artes, actividades al aire libre y otras comodidades para hacer que las horas después del trabajo sean más agradables.

Todo eso significa que en este caso Chicago, una gran área metropolitana en un estado tan disfuncional que su legislatura y su gobernador aún no pueden ponerse de acuerdo sobre un presupuesto, obtiene otra sede de la compañía Fortune 500 para agregar a las 31 que ya existen.

Si las esperanzas de Connolly se hacen realidad y se pueden encontrar nuevas ideas en Chicago, ConAgra ciertamente puede usarlas. ConAgra tiene una cartera de marcas, nombres como Reddi-wip, Chef Boyardee y Healthy Choice, que son bien conocidas pero que no funcionan tan bien con los consumidores que buscan cada vez más alimentos frescos y orgánicos.

Además de trasladar empleados a Chicago, ConAgra eliminará alrededor de 1,500 puestos de trabajo de oficina, o alrededor del 30 por ciento de su fuerza laboral de oficina total.

Esas pérdidas de puestos de trabajo son la piedra angular de una larga historia que tiene que ser muy dolorosa en Omaha, porque si alguna región realmente trató de hacerse cargo de una gran empresa local, esa es Nebraska y ConAgra.

ConAgra una vez fue conocida como Nebraska Consolidated Mills, y Omaha ha sido su hogar desde 1922. Tuvo problemas en la década de 1970, y finalmente prosperó allí mientras se dedicaba a vender productos de consumo de marca.

ConAgra no siempre actuó como un ciudadano corporativo ilustrado, al menos dos veces amenazó con empacar y mudarse si no podía sacar algunas concesiones de la ciudad y el estado.

En 1987, ConAgra dijo que podría ir a Tennessee, por lo que la legislatura de Nebraska respondió con LB 775, un programa de créditos fiscales, reembolsos de impuestos sobre las ventas de exenciones de impuestos a la propiedad que inducirían a las empresas a invertir en sus operaciones en el estado.

También fue a fines de la década de 1980 cuando la ciudad escuchó susurros sobre otra posible reubicación y se esforzó por asegurarse de que la nueva sede de ConAgra se construyera en el centro. El sitio preferido cerca del río Missouri ya estaba ocupado por un distrito histórico de edificios de oficinas y almacenes de ladrillo construidos en gran parte a principios del siglo XX. El director ejecutivo de ConAgra en ese momento los llamó 'algunos edificios grandes y feos de ladrillos rojos'.

El personal de la ciudad fue directo sobre la difícil elección que se debía tomar. En una ciudad con muchas sedes corporativas, no tendría sentido sacrificar un distrito histórico como este. Sin embargo, una comunidad como Omaha tenía que hacer todo lo posible para conservar una de sus pocas grandes empresas.

Más de 20 de estos almacenes fueron derribados. Nunca antes había ocurrido este nivel de destrucción en un distrito histórico en el Registro Nacional de Lugares Históricos.

A corto plazo, estas cosas marcaron la diferencia y ConAgra se quedó. No hicieron mucha diferencia a largo plazo. Los funcionarios públicos de Nebraska, desde el gobernador en adelante, estuvieron dispuestos este año a dar cualquier incentivo financiero que fuera necesario para mantener ConAgra. No estaba interesado.

Y es difícil imaginar que alguien en la compañía incluso discutiera si la nivelación de un distrito histórico hace más de 25 años debería figurar de alguna manera en una decisión de reubicación corporativa de 2015.

Así que el próximo año nos vamos a Chicago, un área metropolitana que en realidad no es tan comparable a la antigua ciudad natal de ConAgra. El área metropolitana de Chicago se está acercando a una población de 10 millones, más de 10 veces mayor que la del área metropolitana de Omaha.

El perfil demográfico de las dos áreas también respalda el caso de Connolly. La población del área de Chicago es más joven que la de Omaha. El área metropolitana de Chicago también tiene un porcentaje más alto de personas con un título universitario y un porcentaje mucho más alto de personas con un título profesional o avanzado.

Debido a que las áreas urbanas dinámicas como Chicago se están volviendo cada vez más importantes como impulsoras de la actividad económica, los analistas han estado tratando de averiguar qué economías basadas en ciudades parecen estar preparadas para hacerlo bien.

En una de las clasificaciones más conocidas, del Economist Group de Londres, se proyectó que Chicago seguiría siendo una de las 10 ciudades más competitivas a nivel mundial, una de las dos ciudades norteamericanas entre las 10 principales. Esta lista de The Economist fue su mejor opción. en clasificar las áreas metropolitanas por su capacidad para atraer negocios, población y capital.

Omaha, por supuesto, no apareció en ninguna parte de esta lista de 120 ciudades competitivas a nivel mundial. En caso de que sienta curiosidad, las Ciudades Gemelas tampoco.