El nuevo dispositivo de rastreo de pruebas de osos polares de Como Zoo desarrollado por científicos de 3M

Pisando el agua fuera de la pared de vidrio de la piscina Polar Bear Odyssey en el zoológico de St. Paul Como, Kulu parecía estar realizando un baile coqueto para los visitantes: agitaba sociablemente las cuatro patas, el pelaje blanco se balanceaba suavemente, siempre permaneciendo a centímetros de la ventana mientras los niños se inclinaron hacia él, con los ojos muy abiertos de asombro.

Según todas las apariencias, Kulu disfrutaba de la interacción tanto como los niños.

Kulu, que cumple 2 años este mes, sigue siendo un joven exuberante. Recientemente llegó a su nuevo hogar desde el zoológico y acuario de Columbus (Ohio), donde nació. Se une a los residentes de osos polares de Como, Nan y Neil, que tienen 25 y 26 años, respectivamente (lo que es viejo para los osos polares).

Con más de 700 libras, Kulu ya parece grande, pero ganará al menos unos cientos de libras más cuando sea adulto, dijo Allison Jungheim, cuidadora senior del zoológico en Como y coordinadora del Plan de supervivencia de especies de osos polares, un grupo asesor para la Asociación de Zoológicos y Acuarios.

A pesar de lo joven que es, Kulu ya está prestando servicios que algún día podrían ayudar a sus parientes lejanos, distantes en ambos sentidos de la palabra, ya que los parientes a los que está ayudando son osos polares salvajes que viven en el Ártico, principalmente en Canadá, pero también en Alaska, Rusia. , Groenlandia y Noruega.

Uno de los trabajos importantes de Kulu es probar un nuevo dispositivo de seguimiento por radio que puede ayudar a los científicos a vigilar mejor a los osos polares a medida que sus poblaciones disminuyen debido al cambio climático global.

Los osos polares son particularmente difíciles de rastrear en la naturaleza debido a su hábitat áspero, remoto y accidentado. Tradicionalmente, los dispositivos de rastreo se han mantenido en collares de plástico difíciles de manejar que solo podían colocarse en osas hembras; Los osos polares jóvenes superarían rápidamente los collares y se deslizarían de los machos porque sus cuellos son más anchos que sus cabezas.



Los rastreadores más nuevos son una mejora. A diferencia de sus incómodos predecesores, son más pequeños que una barra de caramelo de Halloween de 'tamaño divertido' que les permite, teóricamente, estar unidos al pelaje largo de un oso. Pero eso requiere una etiqueta que permanezca en su lugar en las duras condiciones a las que lo sometería un oso polar: avanzando pesadamente a través de la densa maleza que cubre gran parte de su hábitat en tierra, rodando en la nieve, jugando con otros osos.

Al rescate acudió un grupo voluntario de científicos de 3M llamado Tech Forum.

Jon Kirschhoffer, investigador y desarrollador de productos de 3M durante 40 años antes de jubilarse en diciembre de 2020, pertenecía al Tech Forum. Kirschhoffer, quien, apropiadamente, vive en White Bear Lake, se dirigió al grupo después de recibir una solicitud de su hijo, Jon 'BJ' Kirschhoffer, que trabaja con Polar Bears International.

`` Un día se acercó a mí '', dijo el anciano Kirschhoffer. Él dijo: 'Papá, tenemos un programa en el que queremos pegarle una etiqueta de radio a un oso'. Trabajas para una empresa que hace que las cosas se mantengan. ¿Podrías ayudarnos? '

(Entre otras cosas, 3M fabrica notas Post-it, así como cierres de gancho y bucle ampliamente conocidos como 'Velcro' por una versión fabricada por una empresa diferente). Kirschhoffer presentó a su grupo el 'Desafío Tag a Bear'.

'Transmitimos en vivo a expertos en osos polares y a la comunidad científica para proporcionar antecedentes sobre la naturaleza del problema', dijo. 'Tenemos una lista de los tipos de cosas con las que los osos podrían desafiarnos, el tipo de cosas que podrían hacer con los dispositivos'.

En el meollo de la misma

El Foro Tecnológico se basó en cuatro prototipos de etiquetas diferentes que se adhieren al pelaje de los osos y se pueden usar en machos y osos más jóvenes, así como en hembras. El que Kulu usa en su espalda se llama el 'accesorio de tres cepillos', un triángulo de plástico con espirales de metal alrededor de sus bordes. Pequeños pinceles insertados en las espirales enredan el grueso pelaje del oso en el dispositivo. Otros modelos, que se están probando en osos en zoológicos de todo el país y en 12 osos en estado salvaje, utilizan otros métodos para enredarse en la piel.

'En los zoológicos, si se cae, pueden saber por qué', dijo Geoff York, director senior de conservación de Polar Bears International. 'Ser capaz de etiquetar y rastrear osos de cualquier edad o género cambiará las reglas del juego. Todos estos datos históricos que tenemos son de mujeres '.

Y si las etiquetas funcionan en los osos polares, también podrían usarse para rastrear otras especies, dijo York. 'Un gran oso es una prueba bastante buena'.

Se estima que entre 20.000 y 26.000 osos polares salvajes viven actualmente en países de todo el mundo, dijo York. Se les considera una especie vulnerable debido a cómo el cambio climático está afectando su hábitat de hielo marino. Sus números están disminuyendo, especialmente entre los que viven en las áreas más al sur, donde algunas poblaciones han disminuido entre un 30 y un 40%, dijo York.

Los osos pasan gran parte del año en el hielo marino, cazando, comiendo (las focas y las morsas son sus presas) y apareándose. El hielo se ha estado congelando más tarde y se ha derretido antes, acortando el tiempo que pueden pasar allí.

'Es bastante terrible la falta de hielo marino, los osos polares están pasando por un momento muy difícil', dijo Jungheim.

Los osos polares 'pasan casi un mes más en tierra de lo que han pasado históricamente', dijo York, quien habló por teléfono desde Churchill, Canadá, cerca de un hábitat de osos.

'Estamos viendo el impacto climático antes y más rápido de lo esperado en varios frentes', dijo York. Aquí está lloviendo, a finales de octubre. No debería estar lloviendo aquí a finales de octubre.

La temporada de hielo más corta puede reducir las tasas de natalidad porque las hembras necesitan comer suficiente comida mientras están en el hielo para mantenerse durante el embarazo más adelante en tierra, dijo Jungheim. Si no aumentan de peso lo suficiente, tienen menos cachorros. En las décadas de 1970 y 1980, los osos solían tener tres cachorros a la vez, rara vez solo uno. Ahora, dijo, es al revés.

Sensibilización

Si no se toman medidas sobre el cambio climático, todas las poblaciones de osos polares, excepto unas pocas, podrían desaparecer para fines de siglo, advierte el Polar Bear Institute.

Ahí es donde entra en juego el otro papel de Kulu. Al permitir que las personas vean animales que de otra manera nunca verían, los zoológicos y acuarios ayudan a crear conciencia sobre cómo el cambio climático y otros problemas ambientales afectan la vida silvestre del mundo, dijeron York y Jungheim. Idealmente, ver a un oso polar real de cerca y en persona hace que las personas inviertan más, y estén más dispuestas a invertir, para ayudar a salvarlos.

'Somos muy conscientes de que la mayor parte del mundo nunca tendrá la oportunidad de ver un oso polar u otra especie icónica', dijo York. 'Conectar a las personas a través de zoológicos y acuarios puede ser una forma muy poderosa de conectar a las personas con la naturaleza'.

Entonces, cuando un niño pequeño en Como, sostenido en los brazos de su padre, presionó sus manos contra la ventana en la exhibición de osos polares, paralizado por la vista del enorme animal blanco justo afuera del vidrio, Kulu estaba haciendo un trabajo importante.

Pero Kulu, bailando alegremente, no parecía saber que estaba trabajando.