Los hermanos brasileños detrás de JBS están fuera de la cárcel y valen $ 6 mil millones

Hace poco menos de cuatro años, los hermanos Joesley y Wesley Batista estaban en celdas de prisión brasileñas con literas de concreto, su imperio de carne multimillonario al borde del colapso en uno de los escándalos de corrupción corporativa más grandes del mundo.

Hoy en día, no solo son hombres libres, sino que su empresa, JBS, vale tres veces más de lo que era entonces, opera en 20 países y controla una cuarta parte del procesamiento de carne de res de EE. UU. Los hermanos, con un valor de $ 5,8 mil millones, tienen participaciones en empresas con $ 28 mil millones en activos, superando a todos los demás magnates de la carne.

Su resurgimiento similar al de Lázaro proviene en parte del doble impacto de los precios de los alimentos pandémicos (escasez de oferta, aumento de la demanda) que está enriqueciendo a muchos en alimentos en este momento. Pero es más que eso. Es un testimonio de la realización de acuerdos políticos con los nudillos desnudos, la eficiencia despiadada (como usar cada centímetro de un cadáver) mientras se gira hacia alternativas basadas en plantas y busca una cotización en los EE. UU.

'JBS es un excelente ejemplo de la forma brasileña de hacer negocios', dijo Luis Andre Azevedo, profesor de la facultad de derecho de la Fundacao Getulio Vargas, señalando las profundas y duraderas conexiones políticas de la empresa.

El verdadero truco ha sido no solo extraer esas conexiones, sino traicionarlas. En 2017, los hermanos conectaron una red de políticos que habían pasado años cultivando a través de donaciones legales y extraoficiales. Lo que siguió fue un escándalo tan extendido que desembocó en el 'Día de Joesley', una de las peores derrotas del mercado en la historia de Brasil.

El mes pasado, cuando JBS fue blanco de un ciberataque a gran escala, pagó un rescate de $ 11 millones en bitcoins, poniendo fin a las graves interrupciones del empacado de carne en América del Norte y Australia. Aaron Lavinsky - Star Tribune Esta foto tomada el 18 de abril de 2020 muestra la planta de cerdo de JBS USA en Worthington, Minnesota.

La saga de Batista está impregnada de proximidad al poder. El patriarca José Batista Sobrinho, de 87 años, fundó la empresa que lleva sus iniciales en 1953 y pronto se instaló en la ciudad aún por construir de Brasilia, vendiendo carne a los trabajadores de la construcción que erigían la nueva capital nacional. Sus hijos pronto se unieron a él.



Fueron Joesley, de 49 años, y Wesley, de 51, quienes lo convirtieron en un imperio mundial de la carne durante una ola de adquisiciones de 20.000 millones de dólares durante una década, financiada con acciones y deuda, con la ayuda del banco de desarrollo estatal de Brasil. Apuntaron a empresas mal administradas en todo el mundo y las cambiaron.

'Es una combinación de muy buena ejecución y buenas adquisiciones que les permitió diversificar el negocio y generar buenos retornos', dijo Leandro Fontanesi, jefe de cobertura de alimentos y agroindustrias de Bradesco BBI.

También se trata de elecciones a sangre fría.

En 2017, Brasil estaba tratando de erradicar la corrupción, encarcelando a políticos y empresarios. Joesley y Wesley estaban metidos hasta las rodillas y tenían que tomar una decisión.

Describieron a los fiscales una red de sobornos que abarcaba a más de 1.800 políticos que supuestamente facilitaron el acceso a bancos y fondos de pensiones propiedad del gobierno en un momento en que las autoridades brasileñas estaban desembolsando dinero barato a múltiples empresas con la esperanza de crear 'campeones nacionales'. La confusión que siguió casi derrocó a un presidente.

Los hermanos, que se negaron a ser entrevistados para este artículo, se vieron obligados a abandonar las operaciones cotidianas, mientras que el holding de la familia, J&F, acordó pagar 10.300 millones de reales (2.000 millones de dólares) a las autoridades brasileñas durante 25 años, seguido de un acuerdo similar con el Departamento de Justicia de Estados Unidos el año pasado por $ 256 millones.

Para apaciguar a los acreedores, arrojaron 12.000 millones de reales en activos, incluido un fabricante de chancletas, un productor de lácteos y empresas en Uruguay y Paraguay, en una compleja reestructuración de la deuda que podría haber destruido la empresa. También tuvieron que convencer a los ganaderos de que esperaran hasta tener el dinero en efectivo para pagarles mientras persuadían a ejecutivos clave, como el actual director global Gilberto Tomazoni, para que se quedaran con la empresa.

Cuando todo estuvo dicho y hecho, la familia Batista mantuvo el control de su preciada empacadora de carne.

Entre sus propiedades en Minnesota se encuentran la planta de carne de cerdo JBS en Worthington y la planta de pollo Pilgrim's Pride en Cold Spring.

Wesley y Joesley nunca volvieron a tomar las riendas del negocio y desaparecieron de la vida pública. Otros miembros de la familia están interviniendo. El principal de ellos es Wesley Batista Filho, de 30 años, quien ahora maneja unidades clave en JBS y está siendo preparado para un puesto superior. Siguiendo la tradición familiar, comenzó a trabajar en la matanza de animales, aprendiendo cada parte de la canal.

Por supuesto, los batistas no son los únicos empacadores de carne que lo están haciendo bien. La pandemia ha sido perjudicial y lucrativa para muchos otros. Los brotes del virus entre el personal empacador de carne hicieron subir los precios de la proteína animal mientras los consumidores clamaban por suministros, mientras que los cierres provocaron un exceso de ganado sin precedentes que apretó a los ganaderos y redujo los costos de los mataderos.

JBS ha superado a la mayoría de sus pares con un aumento del 69% en las ganancias antes de los artículos en el último año, según datos compilados por Bloomberg. El rival brasileño Marfrig Global Foods también se ha comportado mejor con un aumento del 38%. El propietario de Marfrig, Marcos Molina, acordó, sin reconocer culpabilidad, pagar una indemnización en una investigación de soborno en 2018.

Además de aprovechar el presente, la estrategia de JBS es anticipar el futuro.

'JBS y Tyson están en el proceso de reinventarse como compañías de proteínas en lugar de simplemente compañías de carne', dijo Jennifer Bartashus, analista senior de alimentos envasados ​​y productos básicos minoristas en Bloomberg Intelligence. 'Se están involucrando cada vez más en alternativas basadas en plantas'.

Eso ha significado volver al modo de adquisición en serie, comprando empresas más pequeñas en todo el mundo, incluida una empresa alemana que fabrica sustitutos de la carne a base de plantas.

Su objetivo final, como han declarado muchos ejecutivos de JBS a lo largo de los años, es incluir al gigante de la carne en Estados Unidos.Su rival, Tyson Foods, que cotiza en Nueva York, vale casi el doble, a pesar de que JBS lo supera en casi otras métricas.

Para apaciguar las preocupaciones de gobernabilidad, los Batista han agregado varios puestos senior de cumplimiento y control a su insignia JBS desde 2017, dijo Flavia Bedran, analista de crédito de S&P Ratings. Pero hay un cambio clave que aún deben abordar: la junta todavía está formada principalmente por miembros de la familia y ejecutivos vinculados a JBS, dice.

También están considerando las críticas de los activistas ambientales que dicen que no están haciendo lo suficiente para eliminar la deforestación. JBS se ha comprometido a invertir mil millones de dólares durante la próxima década para reducir las emisiones de carbono e implementar otras iniciativas, al tiempo que se compromete a rastrear de manera más efectiva el origen del ganado que compra.

'Así que están tomando las medidas adecuadas para mejorar la percepción de los inversores y creo que la cotización también ayudará', dijo Fontanesi de Bradesco. 'Será percibido como otro paso positivo hacia una gobernanza más transparente y mejor'.

Puede que no salga bien.

Este año, los Batistas intentaron hacer pública en los EE. UU. Una apuesta paralela de fintech que hizo la familia en 2015. La transacción, en la que buscaban una valoración de $ 8 mil millones para su firma de pagos PicS Ltd, fue descartada por ahora, según personas familiarizadas con eso. Los inversores exigieron un descuento mayor, dijeron las personas, que pidieron no ser identificadas porque las conversaciones no son públicas.

Después de renunciar a la OPI, la familia se comprometió a invertir 3.000 millones de reales en la empresa, conocida como PicPay, de su propio bolsillo hasta 2023, con planes de reanudar la OPI en ese momento, dijo una persona familiarizada. Un representante de PicPay, que es administrado por otro miembro de la familia Batista, José Antonio Batista, confirmó que la transacción se había pospuesto sin agregar más detalles.

Aún así, un reciente escándalo de fijación de precios del pollo en toda la industria en los EE. UU. Muestra que los inversores tienden a mantenerse enfocados en el producto principal en lugar de en acuerdos paralelos o turbulencias pasadas, argumenta Bartashus de Bloomberg Intelligence.

'En la industria de la carne, la gente tiende a pasar de eso', observó.

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Gerson Freitas Jr. de Bloomberg contribuyó a este informe.