El hospital Brainerd deja de admitir pacientes con enfermedades mentales graves, citando cuellos de botella estatales

En una decisión que ha consternado a los defensores de la salud mental, Essentia Health dejó de admitir pacientes con enfermedades mentales graves en su unidad psiquiátrica en Brainerd, citando preocupaciones de que estaban sobrecargando las instalaciones.

El sistema de atención médica con sede en Duluth dijo que el Centro Médico St. Joseph en Brainerd dejó de admitir en septiembre a pacientes 'involuntarios' retenidos bajo una orden judicial, conocida como compromiso civil. En cambio, la unidad psiquiátrica de 16 camas del hospital admite ahora solo a pacientes que aceptan voluntariamente el tratamiento, que tienden a tener problemas de salud mental menos agudos que los que están comprometidos civilmente.

La medida ha alarmado a defensores, psiquiatras y funcionarios estatales, quienes expresaron su preocupación de que podría sentar un precedente peligroso. Si otros hospitales privados siguen el ejemplo de St. Joseph, cientos de habitantes de Minnesota con trastornos psiquiátricos complejos podrían no tener adónde ir durante una crisis de salud mental, dijeron.

Los ejecutivos de St. Joseph's dijeron que el cambio hará que la unidad sea más segura para los pacientes y el personal, al tiempo que abrirá camas adicionales para atender a otros pacientes.

Al igual que muchos hospitales privados en todo el estado, St. Joseph's ha luchado para adaptarse al aumento de pacientes comprometidos con la corte con problemas psiquiátricos graves y persistentes. Muchos de ellos languidecieron durante semanas en la unidad psiquiátrica del hospital mientras esperaban ser admitidos en instalaciones estatales abarrotadas, ocupando camas que podrían ser utilizadas por personas con problemas de salud mental menos graves, dijeron las autoridades.

'Se convirtió en un gran cuello de botella en el sistema estatal y tuvimos que responder', dijo Adam Rees, presidente de St. Joseph's y las clínicas circundantes.

Los pacientes que fueron recluidos civilmente permanecieron un promedio de 40 días en la unidad de salud mental de St. Joseph, casi ocho veces más que los pacientes que buscaron tratamiento voluntariamente, dijeron las autoridades. Al aceptar solo pacientes voluntarios, el hospital podrá tratar a 200 o más pacientes adicionales al año, incluidos más pacientes del área de Brainerd Lakes, dijeron ejecutivos del hospital.



En una declaración escrita, la comisionada de Servicios Humanos, Emily Piper, calificó la decisión de Essentia de 'extremadamente preocupante'. Expresó su preocupación de que denegar el tratamiento a una determinada categoría de pacientes trasladaría el problema a otros hospitales y salas de emergencia que ya están sobrecargados.

'Los pacientes que [Essentia] ha decidido rechazar son algunas de las personas más vulnerables de Minnesota', dijo Piper. 'Están en crisis y no se les debe negar el tratamiento como si fueran un inconveniente'.

La medida también podría ejercer más presión sobre las cárceles del condado, que tratan a miles de presos con enfermedades mentales cada año, aunque no están debidamente equipados para hacerlo, advirtieron los defensores.

'Estas son personas reales. No son piezas de ajedrez ”, dijo Sue Abderholden, directora ejecutiva de la Alianza Nacional de Enfermedades Mentales de Minnesota. Y no se van simplemente porque no los admites.

Essentia también estuvo en las noticias recientemente debido a una disputa sobre su intento de exigir que los empleados del hospital se vacunen contra la gripe, lo que provocó una demanda por parte de uno de sus sindicatos.

Estirado delgado

En todo el estado, una grave escasez de camas psiquiátricas para pacientes hospitalizados y el acceso limitado a la atención en la comunidad han provocado un hacinamiento peligroso en las salas de emergencia de los hospitales y esperas insoportablemente largas para recibir tratamiento.

La crisis se vio agravada por una ley de 2013 que requiere que el estado encuentre una cama psiquiátrica dentro de las 48 horas para cualquier persona en la cárcel que un juez determine que es una enfermedad mental. La ley estaba destinada a reducir el número de reclusos en la cárcel sin tratamiento de salud mental; sin embargo, ha obligado a los hospitales a retener a los pacientes de salud mental por más tiempo porque no tienen a dónde enviarlos.

Cuando se inauguró en 1987, la unidad de salud conductual de St. Joseph se diseñó para atender a los pacientes que necesitaban una intervención a corto plazo durante una crisis de salud mental. Muchos de estos pacientes sufrían de depresión o pensamientos suicidas y necesitaban estabilizarse durante unos días antes de que los administradores de casos los ayudaran a regresar a la comunidad.

Con el tiempo, la mezcla de pacientes de la unidad cambió. Aproximadamente un tercio de la población de pacientes se convirtió en pacientes comprometidos civilmente con enfermedades mentales graves. Más de la mitad provenían de fuera del área de Brainerd Lakes de seis condados a la que el hospital ha prestado servicios durante mucho tiempo. A medida que aumentaba la escasez de camas en todo el estado, se enviaba a pacientes de salud mental a St. Joseph's desde lugares tan lejanos como Wisconsin y Iowa, dijeron funcionarios del hospital.

Problema de seguridad

La seguridad se convirtió en una preocupación. Los pacientes comprometidos con el tribunal tuvieron estadías más largas y fueron más hostiles al tratamiento, y su comportamiento agresivo a veces interrumpió la terapia para otros pacientes en la unidad, dijeron las autoridades.

En 2013, un paciente detenido por un compromiso civil arrojó una silla de madera a una enfermera, asustando a otros pacientes. Al día siguiente, seis pacientes voluntarios pidieron ser dados de alta. Ha habido al menos otros 20 incidentes violentos en la unidad desde ese asalto, dijeron las autoridades.

Sin embargo, existe la preocupación de que la medida de St. Joseph ejerza presión sobre otros sistemas hospitalarios privados para limitar las admisiones de pacientes voluntarios. Eso, advierten algunos, crearía una brecha importante en el continuo de atención del estado para las personas con enfermedades mentales, con los pacientes más graves desviados a instalaciones operadas por el estado.

'Es discriminatorio y no estoy seguro de cómo pueden salirse con la suya', dijo el Dr. Barry Rittberg, profesor asistente de psiquiatría en la Universidad de Minnesota. 'Esto envía un mensaje de que solo quieren a los pacientes 'agradables', y eso hará que las cosas sean más difíciles para los otros hospitales'.

Se estima que el 5.4 por ciento de los adultos en Minnesota, o alrededor de 220,000 personas en todo el estado, son diagnosticados con una enfermedad mental grave que afecta su capacidad diaria para funcionar, según un informe el año pasado por el grupo de trabajo de salud mental designado por el gobernador Mark Dayton. Un pequeño subgrupo, unas 4.000 personas, es declarado por los tribunales como un enfermo mental cada año.

Gorjeo: @chrisserres