El auge de programas escolares en línea que alguna vez fueron raros podría remodelar la educación de Minnesota

Acerca de esta serie Esta es la primera de una serie ocasional sobre el auge de las escuelas en línea en Minnesota y cómo podría cambiar la educación tradicional K-12.

La mayoría de los distritos escolares de Minnesota pasaron el año de la pandemia trabajando arduamente para sacar a los estudiantes del aprendizaje a distancia y regresarlos a las aulas, ansiosos por reanudar el tipo de experiencia de aprendizaje que no se puede replicar fácilmente en casa.

Pero al mismo tiempo, muchos también han estado realizando una tarea separada: descubrir cómo seguir enseñando a los estudiantes en línea, para siempre.

Desde Albert Lea hasta Bemidji y St. Paul, la cantidad de distritos escolares públicos y escuelas autónomas que compiten para construir academias en línea está aumentando. Si todos los programas que esperan ser revisados ​​por el Departamento de Educación del estado obtienen el visto bueno, Minnesota aprobará más programas en línea nuevos este año que en los últimos 25 años combinados. Es una transformación que abre un amplio menú de opciones para los estudiantes y las familias que desean permanecer en línea, y una serie de preguntas sobre cómo un elemento que alguna vez fue marginal del sistema K-12 de Minnesota puede remodelar las escuelas, la enseñanza y el aprendizaje en todo el estado. .

`` Toda esta explosión de interés en las tecnologías digitales y la experiencia con la pandemia es algo en lo que trabajaremos en lo que significa durante bastante tiempo '', dijo Alex Molnar, profesor de educación en el Centro Nacional de Políticas de Educación de la Universidad de Colorado Boulder, quien ha rastreado el aprendizaje virtual durante años.

Para los distritos que luchan bajo el peso de la disminución de la inscripción relacionada con la pandemia y la incertidumbre presupuestaria, hay mucho en juego. Sin una opción en línea permanente, muchos líderes escolares temen un éxodo de estudiantes que quieren eso y la pérdida de decenas de miles de dólares, o más, en fondos estatales críticos.

'Si un distrito no ofrece educación a distancia, creo que las familias se moverán con los pies', dijo John Weisser, director ejecutivo de tecnología del distrito escolar de Bloomington.

Pero para mantenerse al día, muchos distritos deben montar una escuela completamente nueva en cuestión de meses.



Deben tomar decisiones rápidas sobre cómo construir sus propios planes de aula virtual o apoyarse en empresas educativas con fines de lucro que comercializan con entusiasmo su plan de estudios en las escuelas de todo el país. Deben determinar quién impartirá las clases en línea y desde dónde; averiguar cómo proporcionar servicios de educación especial, comidas y oportunidades extracurriculares para los estudiantes que aprenden en casa; y asegurarse de que la experiencia de la escuela virtual pueda igualar la amplitud y el rigor de lo que los estudiantes obtendrían en el aula.

Mientras tanto, mientras los estudiantes y las familias hacen sus propios cálculos, los distritos tienen que difundir rápidamente sus planes y diferenciarse de su creciente lista de competidores. Todos los programas en línea aprobados por el estado están abiertos a cualquier estudiante de Minnesota, independientemente de dónde viva.

La directora de Brainerd High School, Andrea Rusk, dijo que cree que el aprendizaje en persona es y seguirá siendo lo mejor para la mayoría de los estudiantes. Ella comprende por qué muchas personas se preguntan por qué las escuelas están impulsando la educación en línea, especialmente después de un año en el que muchos estudiantes y familias lucharon con el aprendizaje a distancia. Pero, dijo, el aprendizaje en línea llegó para quedarse.

No es solo Minnesota: una encuesta nacional publicada a fines de 2020 por RAND Corporation encontró que dos de cada 10 distritos escolares tenían la intención de lanzar una opción de aprendizaje virtual, o ya lo habían hecho.

'No podemos simplemente decir que el aprendizaje en línea después de una pandemia va a dejar de existir', dijo Rusk. “El aprendizaje a distancia de emergencia es lo que la mayoría de nosotros hemos estado haciendo durante un año. Y este es un modelo completamente diferente, y queremos hacerlo bien '.

En Owatonna, MN, el 12 de mayo de 2021, Abigail Hadt, de 7 años, hace algunos trabajos escolares en línea.Richard Tsong-Taatarii, Star Tribune En Owatonna, MN, el 12 de mayo de 2021, Abigail Hadt, de 7 años, hace algunos trabajos escolares en línea.Emilee Vlasin, izquierda, y Emily Wahlquist, ambas maestras de tercer grado en Washburn Elementary, empacaron los obsequios de fin de año para sus estudiantes.Richard Tsong-Taatarii, Star Tribune En Owatonna, MN, el 12 de mayo de 2021, los hermanos Hadt Abigail, 7, Carter, 11, Riley, 14 (verde) juegan al aro durante el recreo mientras papá Andrew mira.Jeff Plaman, el especialista en aprendizaje digital y en línea del Departamento de Educación de Minnesota, trabajaba desde su casa en St. Paul.Richard Tsong-Taatarii, Star Tribune En Owatonna, MN, el 12 de mayo de 2021, los hermanos Hadt Carter, de 11 años, y Riley, de 14 (verde) preparan un poco de pasta Alfredo para el almuerzo durante un día de aprendizaje en línea.

Las familias se engancharon

En Owatonna, Andrew y Stacy Hadt nunca habían considerado inscribir a sus tres hijos en una escuela en línea. Pero cuando llegó la pandemia, los Hadt sintieron que la opción en línea del distrito era la apuesta más segura para su familia. Cuando las semanas se convirtieron en meses con los niños conectados desde casa, se establecieron en una rutina sorprendentemente cómoda.

Atrás quedó la lucha matutina para sacar a la familia por la puerta y la lucha por sacar a los niños pequeños detalles sobre la escuela al final del día. A Riley, un estudiante de octavo grado, le gustaba pasar las lecciones sin que sus compañeros se empeñaran en interrumpir al maestro. Carter, estudiante de quinto grado, se sintió más seguro al pedirle ayuda a su maestro en un correo electrónico o en una ventana de chat en el aula. Andrew, quien se convirtió en un padre que se quedaba en casa durante la pandemia, disfrutaba supervisando el trabajo de los niños, guiándolos en actividades físicas y preparando el almuerzo juntos todos los días.

Los Hadt estaban tan entusiasmados con la escuela en línea que comenzaron a completar el papeleo para un programa fuera de su distrito, hasta que las Escuelas Públicas de Owatonna enviaron un aviso de que lanzarían una escuela virtual este otoño. Si bien la familia todavía está tomando precauciones contra la pandemia, Stacy Hadt dijo que ya no es lo principal mantenerlos en línea.

'Comenzó de esa manera, pero nos estamos moviendo [en línea] porque es mucho mejor para nuestros hijos, a largo plazo', dijo.

Aún no está claro cuántas familias seguirán el mismo camino. A principios de junio, se inscribieron 75 estudiantes en la escuela en línea de Owatonna, un número que representa aproximadamente el 2% de la inscripción del distrito. En Bloomington, se habían inscrito alrededor de 575 estudiantes, aproximadamente el 6% de la inscripción general del distrito. Burnsville ya tiene 323 estudiantes registrados, lo que representa aproximadamente el 4% de la matrícula total.

Michelle Krell, directora de enseñanza y aprendizaje de las Escuelas Públicas de Owatonna, dijo que su distrito ya estaba pensando en el año escolar 2021-22 el otoño pasado.

'Tuvimos familias que se acercaron y dijeron:' ¿Vas a ofrecer esto el próximo año? Y si no lo hace, buscaremos otro proveedor en línea '', dijo.

Algunos padres querían garantías de que sus estudiantes pudieran aprender en línea hasta que la pandemia retroceda. Pero otros, como los Hadt, decidieron que encajaba bien, pandémica o no. Los estudiantes que habían luchado contra el acoso escolar estaban más felices y más contentos de concentrarse en el trabajo escolar. Otros disfrutaron de la flexibilidad de empacar más tiempo en familia, actividades o trabajos a tiempo parcial.

Cada estudiante viene con alrededor de $ 10,000 en fondos estatales, por lo que cada uno perdido o ganado es significativo. Y está claro que muchos distritos escolares están sintiendo la presión. A principios de junio, había cerca de 70 nuevos programas en línea que habían sido aprobados o estaban avanzando en el proceso.

Ese es un salto asombroso para el panorama de la educación en línea del estado.

Minnesota comenzó a aprobar escuelas en línea a mediados de la década de 1990 cuando un puñado de distritos escolares y escuelas autónomas virtuales comenzaron a experimentar con cursos diseñados para estudiantes, principalmente a nivel de escuela secundaria, que querían aprender desde casa o tomar clases que no estaban disponibles. en su distrito.

Durante las siguientes dos décadas y media, el estado aprobó alrededor de 50 proveedores en línea, incluidos varios que operaron solo durante uno o dos años antes de cerrar. Para el año académico 2019-20, había 37 programas operativos en línea y alrededor de 24,300 estudiantes asistían a la escuela en línea a tiempo completo. Eso representó solo una parte de los más de 500 distritos y escuelas autónomas del estado y casi 894,000 estudiantes matriculados.

Ahora, más del 12% de los distritos escolares y las escuelas autónomas de Minnesota están preparados para ofrecer sus propios programas en el otoño.

Como escuelas de MinnesotaAnthony Souffle, Star Tribune Emilee Vlasin, izquierda, y Emily Wahlquist, ambas maestras de tercer grado en Washburn Elementary, empacaron regalos de fin de año para sus estudiantes.

Es un asunto serio

A medida que llegan las solicitudes, todas aterrizan (virtualmente) en el escritorio de Jeff Plaman, el único miembro de la Oficina de Aprendizaje en Línea del Departamento de Educación de Minnesota. Por ley, el estado debe aceptar o rechazar las solicitudes dentro de los 90 días posteriores a su recepción, por lo que Plaman debe trabajar rápidamente para cuestionar a los distritos y examinar cada plan.

Los distritos deben diseñar una hoja de ruta detallada para sus nuevas escuelas, desde la frecuencia con la que los estudiantes recibirán instrucción virtual en vivo hasta si el plan de estudios para cada nivel de grado, desarrollado internamente o comprado a una empresa, cumple con los requisitos estatales. Una vez que se aprueba la solicitud, el departamento recomienda que los distritos pasen 12 meses finalizando los planes antes de lanzar los programas. Pero en la carrera de este año para mantener una opción en línea, los distritos se saltan ese paso.

Plaman dijo que el proceso obliga a los distritos a considerar cómo sus planes son diferentes, y más complejos, del aprendizaje a distancia de emergencia. Dijo que algunas escuelas han asumido que su experiencia con la pandemia las ha preparado para dirigir una academia en línea, pero ese no es el caso.

'Ayer estuve hablando con un distrito, diciendo que esto nos ha obligado a tener las discusiones que necesitábamos tener sobre el aprendizaje en línea', dijo Plaman.

Liz Flores, Star Tribune Jeff Plaman, especialista en aprendizaje digital y en línea del Departamento de Educación de Minnesota, trabajó desde su casa en St. Paul.

Los planes aprobados hasta ahora muestran variaciones considerables. Algunos, incluidos los de Owatonna, Cambridge-Isanti, Bloomington y Burnsville, están abiertos a todos los estudiantes, comenzando en el jardín de infancia. Otros son más limitados, como el plan de Brainerd de ofrecer clases complementarias en línea para la escuela secundaria.

La mayoría de los distritos planean tener algunos maestros de secundaria y preparatoria que dividan sus días entre clases en línea y en persona. Mientras tanto, los maestros de primaria se dedicarían solo a los estudiantes en línea, lo que significa que muchos podrían continuar enseñando desde sus hogares, o lugares lejos de los límites de su distrito.

La maestra de tercer grado Emilee Vlasin pasó este año enseñando a los estudiantes en el programa en línea de Bloomington y se ha inscrito nuevamente para la enseñanza virtual el próximo año escolar. Dijo que sabe que ha habido desventajas para los estudiantes que aprenden en línea este año, particularmente en términos de la interacción social y el desarrollo que ocurre en la escuela. Pero dijo que trabajó duro para crear un sentido de comunidad en su clase.

'Hay estudiantes que realmente están prosperando en este entorno en línea, y creo que es importante que mantengamos la opción abierta', dijo.

Algunos distritos, incluido Bloomington, están construyendo y operando programas completamente internamente. Pero algunos se están inscribiendo en sistemas administrados por empresas que diseñan planes de estudio y, a veces, brindan maestros. Los costos de los programas varían y representan solo una parte de los gastos totales de los distritos para educar a cada estudiante en línea.

En sus solicitudes de programas en línea, los distritos dan una idea de los cálculos: el plan de Cambridge-Isanti exige gastar $ 750 por estudiante en el sistema de cursos Edmentum. El presupuesto indicado de St. Michael-Albertville es de $ 5,700 por un año de materiales del curso Edmentum para 50 estudiantes. Owatonna utilizará el plan de estudios de Edgenuity para un número limitado de estudiantes mayores, pero el distrito aún no ha determinado el costo.

Es común utilizar un plan de estudios externo. Pero esos programas han levantado algunas banderas rojas, incluso en Minnesota. En 2020, el distrito escolar de Worthington cortó abruptamente los lazos con una empresa y perdió casi 700 estudiantes matriculados después de que el estado recibió quejas sobre la calidad del programa y maestros que carecían de las credenciales de Minnesota.

Weisser, del distrito de Bloomington, dijo que cree que el proceso de solicitud estatal detallado es importante, porque es el primer paso para garantizar que las escuelas puedan cumplir con lo que prometen.

'Esto debería ser un asunto serio antes de que se le permita tomar el dinero de los contribuyentes y educar a los estudiantes', dijo Weisser. Porque no estás jugando con los widgets, ¿sabes a qué me refiero?

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A medida que aumentan las opciones en línea de las escuelas de Minnesota, también aumentan las complicaciones

Cerca de 100 escuelas públicas están programadas para abrir nuevas academias virtuales este otoño. En esa lista hay programas construidos durante años de estudio cuidadoso y otros ensamblados en cuestión de meses. Algunos todavía están tomando esas decisiones, incluso con el nuevo año escolar a solo unas semanas de distancia.