Las aves grandes y pequeñas son víctimas del envenenamiento ambiental por plomo

Las águilas se envenenan con plomo al recolectar animales muertos, particularmente ciervos y las pilas de tripas que los cazadores de ciervos dejan atrás. Los cisnes se envenenan absorbiendo gránulos de plomo mientras se alimentan del fondo en estanques y marismas donde se ha disparado a las aves acuáticas.

Pero, ¿cómo encuentran los petirrojos, los arrendajos, las ardillas y las zarigüeyas el plomo que los envenena? Las aves pequeñas y los mamíferos del vecindario son víctimas principales, al igual que las águilas y los cisnes.

Algunas de esas víctimas aterrizan en el Centro de Rehabilitación de Vida Silvestre de Minnesota (WRC) en Roseville, donde se tratan petirrojos, ardillas y otros animales heridos o enfermos. Llegan por una variedad de razones, quizás debido a un comportamiento peculiar.

Cuando los veterinarios del WRC notan problemas de coordinación o letargo, la prueba de plomo es una rutina.

En un período de 26 días en octubre, las pruebas en 56 zarigüeyas produjeron 31 resultados positivos, según la Dra. Leslie Reed, veterinaria senior y directora de educación veterinaria en el WRC. Las zarigüeyas se prueban de forma rutinaria (al igual que todas las aves acuáticas admitidas).

A las ardillas grises les fue algo mejor, con 40 positivos de 112 analizados.

Las zarigüeyas son alimentadores oportunistas, me dijo Reed en una entrevista telefónica. Comerán casi cualquier cosa, viva o muerta. Las ardillas, dijo, obtienen plomo del suelo. También mastican las casas y recogen el plomo de la pintura.



Ella no tenía números para pacientes de aves, pero mencionó petirrojos y arrendajos junto con pájaros carpinteros, palomas, palomas y cuervos. Las aves obtienen plomo del suelo. Los alimentadores de tierra corren un riesgo particular.

No se necesita mucho plomo para causar una enfermedad. “Un fragmento del tamaño de la punta de un lápiz enfermará a un águila”, dijo Reed. Las especies de aves más pequeñas reaccionan a cantidades más pequeñas de plomo.

Debido a su potente toxicidad, particularmente para los niños, el plomo ha sido bien estudiado. Puede permanecer relativamente estable e intacto en el medio ambiente durante décadas o siglos.

En determinadas circunstancias, el plomo puede disolverse en el suelo. Puede migrar con el agua, llevando contaminación. Puede ser absorbido por plantas e insectos, que a su vez son devorados por aves y mamíferos.

El gobierno federal ha prohibido el combustible que contiene plomo para uso general de vehículos en la carretera. El combustible que contiene plomo se sigue vendiendo para usos todoterreno, incluidos aviones, coches de carreras, equipos agrícolas y motores marinos.

La deriva de los gases de escape de los vehículos podría haber causado niveles tóxicos en los suelos cercanos a calles y carreteras con mucho tráfico, según un artículo publicado por el Servicio de Extensión de la Universidad de Minnesota. La tierra cerca de edificios viejos donde la pintura a base de plomo se ha pelado o se ha quitado también representa un riesgo.

En 1978, el gobierno federal prohibió el uso de pintura a base de plomo por parte de los consumidores, aunque podría estar escondida debajo de una capa de pintura sin plomo.

Las zarigüeyas y las ardillas, dijo Reed, se encuentran entre los mamíferos que ingieren plomo al masticar madera pintada.

Las aves de caza de las tierras altas pueden ser un problema, tanto para los animales como para las personas. Un artículo del archivo de Contaminación Ambiental y Toxicología dijo que las aves de caza de las tierras altas (urogallo y becada) 'pueden representar un riesgo innecesario de envenenamiento por plomo debido a la posible ingestión de perdigones, balas, fragmentos o perdigones incrustados'.

Las aves muertas o heridas y no recuperadas representan un problema para los carroñeros de los bosques. (El uso de perdigones de plomo para la caza de aves acuáticas fue prohibido por el gobierno federal en 1991, pero su vida útil significa que todavía está en el medio ambiente).

De vuelta en el centro de rehabilitación, la prueba de plomo cuesta entre $ 8 y $ 10 por prueba. El tratamiento es la parte cara, según Reed. Tratar a los cisnes cuesta $ 50 por día y el tratamiento puede ser necesario durante semanas.

La mitad de los cisnes admitidos muestran toxicidad por plomo, y el 25% de esas aves sobreviven. El plomo puede alojarse en los pliegues del estómago de un cisne. Las enzimas descomponen el metal, lo que le permite ingresar al torrente sanguíneo del ave.

Las aves más pequeñas, dijo, tienen mejores tasas de supervivencia; tienden a no necesitar tantas rondas de tratamiento.

El tratamiento para el envenenamiento por plomo se conoce como quelación. La medicación oral hace que el plomo se una a la orina y, por lo tanto, se expulse.

El centro de rehabilitación está financiado por donaciones (www.wrcmn.org).

Lea el blog de observación de aves de Jim Williams en startribune.com/wingnut.