Biólogos que corren para salvar a los alces encuentran pistas en el suelo del bosque

Los suelos forestales cubiertos de agujas de pino bajo los profundos bosques de coníferas de Minnesota pueden ser la clave para la supervivencia de los alces en el estado.

Una plaga de gusanos cerebrales parásitos ha estado debilitando, enfermando y matando a los alces en gran parte de su territorio tradicional. Pero los alces que pasan la primavera bajo los altos pinos y abetos de los bosques de coníferas que quedan en el estado parecen evitar el error, según un nuevo estudio de la Universidad de Minnesota y el Zoológico de Minnesota.

Los biólogos dicen que el venado cola blanca es en gran parte responsable de la propagación de los parásitos en los hábitats de los alces. Pero los hallazgos muestran que las tasas de infección no están simplemente ligadas a la presencia de ciervos, dijo Mark Ditmer, investigador de la U y autor principal del estudio.

'Eso significa que aumentar la caza o adelgazar la manada de ciervos no es lo único que podemos hacer', dijo Ditmer. 'También podríamos tener que encontrar formas de administrar el paisaje para ciertos tipos de bosques'.

Los científicos han estado corriendo para aprender más sobre el gusano cerebral y otras amenazas para la población de alces del estado, ya que las cifras han caído a solo un tercio de lo que eran a mediados de la década de 2000.

Los estudios han demostrado que hasta el 45% de las poblaciones de alces individuales y dispersas en el estado están infectadas con el gusano cerebral. Algunos de ellos mueren directamente por el parásito. Muchos más se enferman, se debilitan o se ven comprometidos hasta el punto de convertirse en presas fáciles de los lobos o sucumbir a otras enfermedades.



No está claro exactamente por qué a los alces les va mejor en bosques dominados por pinos y abetos, dijo Ditmer. Puede que tenga que ver con la forma en que los alces se infectan en primer lugar: su comida.

Es posible que los gusanos cerebrales siempre hayan estado presentes en los bosques de Minnesota, pero solo recientemente comenzaron a causar estragos. El parásito probablemente evolucionó durante incontables años para coexistir inofensivamente con el venado cola blanca, dijo Tiffany Wolf, investigadora de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Minnesota.

Vive en babosas y caracoles, que son comidos accidentalmente por los ciervos mientras se alimentan. Una vez ingerido, el gusano cerebral viaja a través del sistema nervioso del venado hasta el tejido que rodea su cerebro, donde puede crecer y reproducirse sin dañar al venado. El venado finalmente pasa el parásito a través de las heces, donde nuevamente es recogido por caracoles y babosas, completando su ciclo de vida.

El problema, dijo Wolf, es que los inviernos más cálidos han permitido que más y más venados cola blanca se cuelen en el rango de los alces y dejen más caracoles y babosas infectados.

Los alces, al igual que los ciervos, se comen accidentalmente las babosas. Y los alces son tan similares a los ciervos que el parásito aún puede encontrar su camino hacia el sistema nervioso de un alce. Pero cuando el gusano llega al tejido que rodea el cerebro de un alce, se pierde, dijo Wolf. Sigue migrando al cerebro, a sí mismo, oa la médula espinal, donde puede ser mortal. Los alces que no mueren dejan de comportarse como alces, dijo Wolf. Pueden morir de hambre. Es más probable que sean atropellados por vehículos o que mueran a causa de otros accidentes. Se convierten en presa fácil.

'Los lobos pueden estar haciendo lo que deberían hacer: están mejorando la salud de la manada eliminando a los enfermos y a los viejos', dijo Wolf. 'Pero si tenemos muchos alces enfermos, eso se convierte en un problema'.

Los bosques de coníferas tienen casi las mismas densidades de ciervos que otros bosques donde los alces se infectan a tasas más altas, dijo Ditmer.

La diferencia podría ser simplemente que los suelos de los bosques de coníferas están cubiertos de agujas, lo que deja menos plantas y comida en el suelo para que coman los alces, dijo Ditmer. Los alces, en cambio, necesitan buscar plantas a unos pocos pies del suelo, donde es menos probable que se encuentren babosas y caracoles que comen excrementos.

Los hallazgos podrían ayudar a enfatizar la importancia de la gestión forestal a medida que el estado y otros investigadores se apresuran a encontrar una fórmula que ayude a la recuperación del número de alces.

Es probable que se requiera una combinación de reconstrucción del hábitat, protección de los bosques y adelgazamiento de las manadas de ciervos en ciertas áreas, dijo Wolf.

Cualquiera puede adivinar cuánto tiempo pueden tener los alces de Minnesota. Los últimos hallazgos de la encuesta anual sobre alces del Departamento de Recursos Naturales muestran que, si bien las cifras no mejoran, no empeoran.

Durante los últimos nueve años, el DNR ha estimado que la población de alces salvajes está en el rango de 3.000 a 4.000 animales, un tercio de lo que era en 2006. Esa estabilidad relativa brinda alguna esperanza de que la población pueda aumentar, dijo Glenn DelGiudice. Líder del proyecto DNR alce.

Las tasas de supervivencia tanto para los jóvenes como para los adultos están cerca de donde las quieren los administradores de vida silvestre, dijo DelGiudice. Si la tasa de supervivencia de las hembras adultas pudiera aumentarse en unos pocos puntos porcentuales, la población podría comenzar a crecer. Pero doblar esa esquina ha resultado ser difícil.

No fue hace mucho tiempo que Minnesota tenía dos poblaciones de alces saludables. A fines de la década de 1980, más de 4.000 de los animales deambulaban por la esquina noroeste del estado. Para 2007, ese número se redujo a menos de 100, dijo DelGiudice.

La población sufriría una fuerte disminución, seguida de tres o cuatro años de estabilidad, seguida de otra fuerte disminución, hasta que los alces fueran prácticamente eliminados de esa parte del estado, dijo DelGiudice.

Durante años, parecía que el noreste de Minnesota estaba siguiendo la misma trayectoria.

“Pero ahora parece que, toco madera, esto puede permanecer estable por un tiempo”, dijo DelGiudice. 'Si lo hace, dependiendo de muchos factores, tal vez podamos hacer que cambie'.