Betty Jo's Dance Center en Apple Valley celebra su 40 aniversario

Los bailarines entraron por la puerta corrediza en la parte trasera de la casa Rosemount de Betty Jo Schmitt y se deslizaron escaleras abajo para practicar en el piso de concreto, solo seis a la vez.

Eso fue en 1975, al comienzo de lo que se convertiría en el Centro de Danza de Betty Jo.

'No era un buen piso para bailar', dijo Schmitt. 'Ese era el lugar que podía pagar'.

Aún así, tuvo 39 estudiantes ese primer año, y sus estudiantes se quedaron con ella. Este año, con más de 400 estudiantes, Betty Jo's Dance Center celebra su 40 aniversario.

Schmitt, de 67 años, comenzó a bailar a los 3 años y se convirtió en un ávido bailarín de claqué. Enseñó en la escuela primaria durante cinco años cuando tenía 20 años. Pero como mamá primeriza, no quería trabajar a tiempo completo. Entonces comenzó la clase de baile de la tarde en el sótano.

La hija de Schmitt, Annie Ganot, recuerda una escena mucho más mágica que su madre. Ganot y su hermana solían escabullirse escaleras abajo para ver a los bailarines practicar. Liz Rolfsmeier Callea Anne Gier, 11, de Apple Valley, bailó con su clase de tap en un recital para Betty Jo's Dance Center en Eastview High en Apple Valley.

'Fue muy divertido', dijo.



A lo largo de los años, el estudio creció y se mudó a varias ubicaciones en Rosemount antes de aterrizar en su lugar actual en Apple Valley. Betty Jo's Dance Center ahora tiene cuatro estudios con pisos de resortes diseñados para bailar en un espacio de 6700 pies cuadrados cerca de la intersección de Pilot Knob Road y County Road 42.

'Ha recorrido un largo camino desde los días del sótano', dijo Elizabeth Ippolito O’Connell, quien comenzó a enseñar para Schmitt en 2006 y trabaja como directora artística de la escuela. O'Connell era bailarina profesional en Nueva York y enseñó en varios estudios en Nueva Jersey y Minnesota antes de venir al Betty Jo's Dance Center.

'Cuando trabajas para ella, realmente no es un trabajo', dijo O'Connell. “Me habría jubilado hace mucho tiempo si no fuera por la casa que me dio allí. He trabajado mucho, tuve que forjarme la vida para estar allí. Creo que nunca he trabajado con alguien tan organizado, atento y preparado como Betty Jo '.

Duro y divertido

La estudiante Brenna McCarthy, de 13 años, de Rosemount, baila en el estudio unas 12 horas a la semana. Dijo que se enfadaba cuando era una bailarina principiante de 3 años porque no quería venir a clase. Pero pronto le encantó. En cuarto grado, tomó una clase de claqué impartida por Schmitt.

'Recuerdo que fue la clase más difícil que había tomado', dijo Brenna. 'No pasó al siguiente movimiento hasta que casi todos en la sala lo consiguieron'.

'Ella es como una mamá que te lo da directamente', dijo la hermana de Brenna, Kennedy, de 16 años, quien ha bailado en el estudio durante 12 años y practica allí cuatro noches a la semana.

Aunque Schmitt empuja a sus alumnos, tiene sentido del humor y se divierte.

En los primeros años, con menos estudiantes y menos bailes para realizar, invitaba a los vecinos a asistir a recitales y hacer presentaciones y, a veces, pequeñas obras de teatro.

'Eran realmente divertidos y casi ridículos', dijo Ganot, recordando que una vez 'hubo pollos de goma involucrados'.

En estos días, el baile padre-hija es una tradición en el recital anual. El acto de este año tuvo un tema disco, y alrededor de 60 padres e hijas con atuendos de la década de 1970 llenaron el escenario para realizar movimientos que habían estado ensayando durante ocho semanas.

Estudio de crecimiento

A medida que el estudio creció, Schmitt agregó más clases e instructores. Hace unos años, el centro comenzó a impartir clases intensivas de verano con acondicionamiento y sesiones sobre temas como la historia de la danza y la coreografía. Los instructores también comenzaron a llevar a los estudiantes a viajes a Nueva York para asistir a talleres de danza y asistir a espectáculos de Broadway y recorridos entre bastidores.

Los estudiantes compiten más estos días que en los primeros años, dijo Schmitt, y señaló que lo disfrutan y les ayuda a prepararse para su recital. Sin embargo, dijo: 'No es nuestro objetivo principal'.

Cada año, los bailarines de la escuela se ofrecen como voluntarios para brindar entretenimiento para una caminata por distrofia muscular en el Mall of America, ya que el hijo de Ganot, nieto de Schmitt, tiene distrofia muscular. Liz Rolfsmeier Ava Guggenberger, centro, 4, de Farmington, conversó con Abby Maldonado, derecha, 12, de Rosemount, y otros bailarines en el recital anual del Betty Jo’s Dance Center.

'Es encantador', dijo Ganot. 'Es realmente bueno.'

Kennedy McCarthy dijo que le encanta la tradición en la última competencia de la temporada cuando los bailarines van de compras y lo convierten en un fin de semana de chicas. 'Es mi fin de semana más destacado de abril', dijo.

En estos días, Schmitt enseña solo una sección de claqué. Ella bromea diciendo que la han degradado a la recepción, donde se encarga de las tareas administrativas.

“Mi mayor alegría fue trabajar con los estudiantes”, dijo Schmitt.

Liz Rolfsmeier es una escritora independiente de Twin Cities. Su correo electrónico es lizannrolfsmeier@gmail.com.