Los precios de la carne de res están aumentando, pero los procesadores se benefician más que los agricultores

Un antiguo sistema de gancho y polea todavía cuelga del techo de la carnicería de Everett's Foods en el sur de Minneapolis, la reliquia de una época pasada en la que los lados de la carne de los granjeros de Minnesota se enviaban directamente a la tienda y se cortaban para los clientes.

Hoy en día, toda la carne que compra Everett's se procesa en Omaha. Al igual que muchas industrias, el procesamiento de carne de res durante décadas ha sido remodelado por la escala y la especialización para ofrecer a los consumidores más productos a precios más bajos. Y es más barato para Everett y la mayoría de las tiendas de comestibles vender carne de vacuno de la cadena de suministro global que a los agricultores en el futuro.

'Nos gustaría poder comprar a los productores locales, pero no es rentable', dijo Evan Pregler, el comprador de carne en la tienda familiar.

Pero ahora, hay indicios de que el impulso por la eficiencia y los precios bajos puede haber ido demasiado lejos en la industria de la carne de res. Más del 80% de la carne de res que se consume en los EE. UU. Es procesada por solo cuatro empresas. La vulnerabilidad de esa concentración surgió al inicio de la pandemia de coronavirus el año pasado cuando los trabajadores afectados obligaron a las plantas de procesamiento a cerrar temporalmente.

Últimamente, surgió otro efecto. A medida que la economía se recuperó y los precios de los alimentos aumentaron como parte de una ola inflacionaria, los consumidores pagaron un 12% más por la carne el mes pasado que hace un año. el gobierno dijo la semana pasada, los procesadores capturaron mucho más dinero que los agricultores. Mientras tanto, la sequía dañó los pastizales en todo el Medio Oeste este verano, lo que hizo que los costos de los alimentos se dispararan para los productores de ganado.

'En un momento en que la carne de vacuno alcanzaba un récord de ventas, perdíamos $ 100 en casi todos los animales que procesábamos', dijo Don Schiefelbein, que cultiva varios miles de cabezas de ganado con sus siete hermanos cerca de Kimball, Minnesota. Glen Stubbe | Star Tribune Farmers está obteniendo una porción más pequeña del valor mayorista de la carne de res hoy que hace dos años.

Schiefelbein, quien también es presidente electo de la Asociación Nacional de Ganaderos de Carne, dijo que el lamento en las granjas y ranchos es casi universal: '¿Por qué, a precios récord, no estoy ganando lo suficiente para pagar mis facturas?'



Ahora, Washington se está involucrando, con la administración de Biden tomando medidas para aliviar los efectos de la consolidación en el envasado de carne.

Lo que está claro es que no hay suficientes mataderos para mantenerse al día con todo el ganado listo para el matadero. Este exceso de oferta a menudo obliga a los agricultores y corrales de engorde a vender ganado con descuento. Los procesadores citan la escasez de mano de obra y los protocolos de seguridad COVID-19 para ralentizar su producción, creando un excedente de ganado.

Pero las señales de problemas en la cadena de suministro de carne de vacuno del país son anteriores a la pandemia.

Una sequía de 2012 acabó con una gran cantidad de pasto en todo el país ganadero, lo que provocó una escasez de ganado. Los grandes procesadores, incluido Cargill, con sede en Minnetonka , cerró un puñado deprincipales mataderos del paísporque no tenían ganado para sustentarlos.

El número de ganado se recuperó, pero lacapacidad nunca lo hizo.

Luego, en agosto de 2019, un incendio en una planta empacadora de carne de res de Tyson en Holcomb, Kansas, restringió severamente la capacidad de producción de carne de vacuno de la nación . Allison VanDerWal, directora ejecutiva de la Asociación de Ganaderos del Estado de Minnesota, lo llamó un 'evento del cisne negro'.

Luego, las primeras semanas de la pandemia trajeron preocupaciones por la escasez de alimentos debido a que las plantas cerraron debido a los brotes. A fines de abril de 2020, el entonces presidente Donald Trump ordenó al gobierno que se asegurara de que las plantas de carne permanecieran abiertas, lo que llevó a muchas a operar a capacidad reducida.

Aun así, las ganancias se mantuvieron estables o mejores para los cuatro grandes procesadores: Cargill, JBS Food, National Beef Packing Co. y Tyson Foods, y también obtuvieron una mayor participación de las ventas totales.

Hace dos años, los procesadores pagaban a los ganaderos alrededor de $ 1,550 por animal, una cifra derivada de lo que se conoce como el peso de la canal o el peso de la carne. Los procesadores en ese momento recibían alrededor de $ 1,900 por animal cuando enviaban carne a supermercados y restaurantes.

Hoy en día, a los agricultores se les paga en promedio alrededor de $ 1,700 por animal, mientras que los procesadores obtienen alrededor de $ 2,500, ampliando la brecha de ingresos a más de $ 800. Es probable que la diferencia en las ganancias por animal sea aún mayor, dicen los agricultores.

“Es ridículo”, dijo Dan Owens, un ganadero en Truman, Minnesota. “Los grandes procesadores, esos tipos están ganando mil dólares por cabeza en este momento. Todos estos productores tienen suerte si obtienen $ 100, $ 150 por cabeza '.

En una audiencia del Comité Judicial del Senado sobre los precios de la carne en julio, el ejecutivo de Tyson, Shane Miller, dijo que el cambio en los resultados financieros tiene 'todo que ver con la ley de oferta y demanda'. Citó 'conmociones sin precedentes' de la pandemia y el clima severo que dejaron a los procesadores incapaces de operar a su capacidad.

La rentabilidad de los agricultores y procesadores divergió así cada cinco años más o menos durante las últimas dos décadas, dijo Michael Swanson, economista agrícola en jefe de Wells Fargo. Encontró solo un caso en 22 años de comparaciones de precios donde los productores de ganado tenían mejores márgenes que los procesadores.

'Esta es una industria propensa a estallidos cíclicos de desequilibrio', dijo Swanson.

Los meteorólogos predicen que a los agricultores se les pagará más por el ganado el próximo año, debido a las grandes ventas de rebaños este año en áreas afectadas por la sequía, dijo. Eso podría aliviar el desequilibrio financiero y algunas de las tensiones entre agricultores y procesadores. Glen Stubbe | El Star Tribune Tom Pyfferoen revisó parte de su rebaño de ganado de carne en su granja en Pine Island.

Otra tensión en los productores de ganado de Minnesota: no están obteniendo los mismos precios por su ganado que sus contrapartes en el sur de los EE. UU.

Bajo lo que se llama un proceso de 'negociación en vivo' en el norte, un representante de una empacadora de carne le dará al agricultor un precio base. Las tarifas se informan al USDA y están disponibles públicamente. 'Es como comprar un coche', dijo VanDerWal.

Pero los criadores de ganado en el sur de los EE. UU. Generalmente venden bajo un sistema de 'fórmula', que no se considera ventas en efectivo en vivo y no conlleva un requisito de informes. Eso deja a los productores del sur capaces de establecer su propia fórmula de precios, a menudo más alta, basada en las tasas de ventas informadas públicamente sin tener que participar en esa divulgación.

Mike Landuyt, que dirige un corral de engorde de 700 cabezas de ganado cerca de Walnut Grove, Minnesota, dijo que los productores de ganado son escépticos de que el gobierno federal pueda arreglar el sistema dado que la discrepancia norte-sur surgió de la Ley de Informes Obligatorios de Ganadería de 1999, que en sí misma era una producto de las crecientes preocupaciones políticas sobre la consolidación de las empacadoras de carne.

Pero el mes pasado, el USDA dio un paso significativo para solucionar este problema al publicar un nuevo informe diario eso incluye la cabeza total vendida usando fórmulas y cuál fue el precio promedio.

'Ciertamente estamos emocionados de que estemos obteniendo algunos de estos números ahora. Definitivamente es una solución parcial ', dijo VanDerWal. 'Ahora queremos saber en qué se basan estas fórmulas, cómo se determinan'.

Mientras tanto, a principios de julio, el Departamento de Agricultura de EE. UU. Resolvió el problema del cuello de botella en el procesamiento prometiendo 500 millones de dólares para impulsar la construcción y expansión de plantas procesadoras de carne más pequeñas.

El secretario de Agricultura, Tom Vilsack, dijo a los agricultores de Minnesota el mes pasado que el dinero está destinado a aumentar la capacidad y revertir los efectos de la consolidación de la industria. Los fondos se utilizarán para compensar las tarifas de inspección para los pequeños procesadores con dificultades, y se distribuirán como subvenciones y préstamos para que los pequeños empacadores existentes se expandan.

Cargill se negó a comentar sobre los esfuerzos y planes del USDA para descentralizar el procesamiento de carne de la nación.

'Queremos asegurarnos de que podemos ayudar a los procesadores pequeños y muy, muy pequeños', dijo Vilsack en Cannon Falls, Minnesota, mientras instaba al Congreso a aumentar aún más los fondos. 'No tenemos suficiente capacidad'.

Los ganaderos de mucho tiempo recuerdan cuando había más actores en el procesamiento de carne.

`` Solía ​​haber cinco, seis, siete plantas empacadoras en funcionamiento en South St. Paul '', dijo Tom Pyfferoen, de 70 años, que cultiva unos cientos de cabezas de ganado al sur de Pine Island, Minnesota. de ellos necesitaban más ganado. Así que el agricultor tenía un mercado en el que competir. Eso ya no existe ”.

En estos días, vende principalmente a un comprador que representa a Tyson, con sede en Arkansas, que últimamente ha estado estableciendo fechas de hasta un mes en el futuro cuando quieren realizar una transacción. Eso, dijo Pyfferoen, lo deja en el anzuelo para seguir alimentando a los animales. 'Absolutamente, desearía tener más opciones', dijo Pyfferoen.

Así como Pyfferoen envía su ganado a varios estados para procesarlo en carne de res, Everett's compra toda su carne de res de JBS y las instalaciones de procesamiento de National Beef en Nebraska.

Everett's ha estado en el negocio bajo el mismo propietario desde 1956. Jane McCormick, la gerente de la tienda e hija del fundador, dijo que la tienda ve pocos beneficios del reciente aumento en los precios de la carne de res. 'En todo caso, vemos un éxito porque más personas no pueden permitirse comprarlo a un precio más alto', dijo.

Algunos ganaderos están encontrando opciones fuera del mercado de productos básicos controlado por los Cuatro Grandes. Jared Luhman tiene alrededor de 220 vacas alimentadas con pastos en una granja del condado de Goodhue, y vende la mayoría a una pequeña cooperativa ganadera independiente y el resto directamente a los consumidores a través de un sitio web.

'De alguna manera, el aumento del precio de la carne de res básica hace que mi precio sea un poco más competitivo', dijo Luhman. 'Definitivamente somos caros, pero si todo se acerca un poco más a nosotros, de repente soy un poco más competitivo'.