Cuando los habitantes de Minnesota regresan a los cielos, surge una nueva pelea en MSP para llevarlos a Alaska

Jill Sims es una ávida viajera con dos objetivos en mente para este verano: acceder al aire libre y evitar las multitudes.

Ella y millones de estadounidenses están planeando sus escapadas ahora que la pandemia está en retroceso.

Están comprando boletos para espacios abiertos en la naturaleza, ya sean montañas o playas, en los Estados Unidos, evitando las cuarentenas y las pruebas de virus requeridas para ir al extranjero. En Minneapolis-St. Paul, los viajeros se dirigen en grandes cantidades a Alaska y varios lugares en el norte de las Montañas Rocosas, como Jackson Hole, Wyoming y Kalispell, Mont.

'No hay nada más abierto que Alaska', dijo Joe Esposito, vicepresidente senior de planificación de redes de Delta Air Lines. 'El verano pasado fue un año muy importante para Alaska y creemos que este verano será aún más grande'.

Los aeropuertos están cada vez más ocupados, y los puntos de control de seguridad ahora procesan alrededor del 65% del volumen de pasajeros antes de la pandemia. Y los aviones se están llenando ahora que todas las aerolíneas han desbloqueado los asientos del medio.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades dieron a la industria su último impulso en abril al decirle al público que era seguro viajar una vez que estaba completamente vacunado. Los plazos de reserva ahora se extienden con varios meses de anticipación en lugar de las dos semanas que eran típicas durante la pandemia.

'No hay duda de que ha habido un cambio de mentalidad', dijo Kyle Potter, editor de Thrifty Traveller, un sitio web que ofrece información sobre viajes del consumidor y ofertas de pasajes aéreos. 'La gente mira hacia el futuro y se siente confiada al viajar de una manera que no habíamos visto en los últimos 16 meses'.



Y esa confianza es más visible en MSP en el creciente número de vuelos a Alaska, un 30% más este año en comparación con los niveles de 2019, dijo Brian Ryks, director ejecutivo de la Comisión de Aeropuertos Metropolitanos que administra el aeropuerto.

'La gente todavía quiere viajar y está sustituyendo los viajes nacionales por viajes internacionales', dijo Ryks, y muchas personas han decidido que ahora es el momento de eliminar Hawái y Alaska de sus listas de deseos. 'Esos son destinos tan exóticos que se pueden obtener mientras se sigue volando a nivel nacional'.

Sun Country Airlines, con sede en Twin Cities, ha estado volando estacionalmente a Anchorage desde su ciudad natal durante mucho tiempo, pero este año agregó Fairbanks a sus destinos de verano en Alaska. Un par de meses después, el corredor Minnesota-Alaska se convirtió en un campo de batalla en una disputa a fuego lento entre Alaska Airlines y Delta por las invasiones en los aeropuertos centrales de cada uno.

'La competencia entre Alaska y Delta es absolutamente feroz en este momento', dijo Potter. 'Esas son buenas noticias para nuestra región'.

En marzo, Delta, con sede en Atlanta, anunció un grupo de servicios sin escalas nuevos o ampliados entre los 48 estados del Bajo Estado y Alaska, que incluyen duplicar sus vuelos diarios entre MSP y Fairbanks y agregar un tercer vuelo diario desde MSP a Anchorage.

Exactamente una semana después, Alaska Airlines anunció el lanzamiento este verano del servicio sin escalas entre MSP y Anchorage por primera vez.

'Las aerolíneas no ven con buenos ojos a sus competidores que persiguen los centros de los demás', dijo Potter.

Los funcionarios del MSP suelen cortejar a las aerolíneas durante meses o años antes de tomar una nueva ruta. Ryks dijo que él y otros empleados del aeropuerto fueron tomados por sorpresa por el nuevo vuelo directo de Alaska Airlines a Anchorage.

'Para ser honesto, estábamos un poco [sorprendidos]. Obviamente, hay algo de competencia allí con Delta, sin duda '', dijo Ryks. Pero ciertamente estamos satisfechos con ese servicio. La aerolínea tiene una buena reputación en el servicio al cliente ”.

Scott Habberstad, director de ventas de Alaska Airlines, se rió entre dientes y se encogió de hombros ante la sugerencia de que el anuncio de su ruta era el último ojo por ojo con Delta.

'La industria está probando cosas nuevas para comprender mejor a dónde quieren ir nuestros consumidores y cómo quieren llegar allí', dijo.

Los clientes y empleados de Alaska Airlines en Anchorage han estado solicitando una ruta sin escalas a Minneapolis-St. Paul durante años, dijo.

'Puedo decir con seriedad, en los últimos 20 años, no ha habido una reunión de empleados en Anchorage cuando alguien no nos ha pedido que sirvamos de Anchorage a Minneapolis sin escalas', dijo.

Muchos residentes del área tienen familia en Minnesota o sus hijos vienen a jugar hockey universitario en el estado de North Star. 'Así que tienes este flujo de familia y deporte entre los dos', dijo Habberstad.

Aún así, un viaje sin escalas dos veces por semana es considerablemente menor que los tres viajes de ida y vuelta diarios de Delta desde MSP a Anchorage y sus dos viajes de ida y vuelta diarios a Fairbanks.

'La conectividad es realmente fuerte en nuestra red para llevarlo a Alaska', dijo Esposito de Delta.

Sin el regreso de los viajes de negocios o internacionales, Delta tuvo que arrojar por la ventana datos históricos de a dónde quieren viajar las personas al planificar el horario de este verano. 'Así que tuvimos que hacerlo de manera lógica en términos en los que pensamos que la gente quiere reservar', dijo Esposito.

Mientras tanto, Sun Country está tratando de esquivar la pelea por la comida en el comedor mientras también busca trasladar a los habitantes de Minnesota hacia y desde el estado 49.

Los ejecutivos de Sun Country dicen que las horas del día y los días de la semana programados para sus viajes MSP-Anchorage y MSP-Fairbanks se ajustan mejor a los tiempos de viaje preferidos de los habitantes de Minnesota que los vuelos de Alaska Airlines.

'Nos sentimos muy bien con nuestra capacidad para atender las necesidades de las personas que se originan en Minnesota', dijo Grant Whitney, director de ingresos de Sun Country.

En cuanto a Delta, Whitney y sus colegas en Sun Country prefieren evitar conflictos con el gigante.

'Tienen un centro muy poderoso aquí en las Ciudades Gemelas', dijo Whitney. 'Esperamos que Delta siempre tenga una presencia realmente grande en Alaska desde las Ciudades Gemelas, pero coexistiremos con ellos allí como lo hacemos en muchos de los mercados a los que servimos desde aquí, pero no les quitaremos nada'.

Pero la popularidad de Alaska este verano se enfrenta a un obstáculo con el que se encuentran los viajeros aéreos de todo el país: la escasez de coches de alquiler en su destino.

Sims, que vive en Minneapolis, estaba inicialmente emocionado de ver a Delta lanzar una gran oferta de tarifas esta primavera para vuelos de verano a Anchorage. Ella ha estado allí una vez antes y está ansiosa por regresar. Pero después de pensarlo un poco, decidió visitar el Parque Nacional Mount Rainier en Washington y el Parque Nacional Acadia en Maine este verano.

'Va a estar tan lleno de gente', dijo Sims sobre Alaska. 'La escasez de coches de alquiler me estresa bastante'.

Cuando la pandemia hizo que los viajes se detuvieran casi por completo la primavera pasada, las empresas de alquiler de coches perdieron a sus clientes e ingresos.

Para frenar las pérdidas, aproximadamente uno de cada tres autos de alquiler en los EE. UU. Se vendió en el mercado de autos usados. El resurgimiento de los viajes se está produciendo ahora más rápido de lo que las empresas de alquiler de coches pueden reponer sus existencias, y los consumidores que tienen la suerte de asegurarse una reserva de alquiler están pagando precios elevados en el mostrador.

'Es un desafío', dijo Habberstad, que vive en Anchorage. 'Es algo que no creo que nadie pudiera haber predicho hace 12, 13 meses'.

Las oficinas de visitantes en Alaska han estado trabajando febrilmente para explicar el transporte alternativo, desde servicios de transporte hasta trenes y aviones privados, dijo.

'Animaría a la gente a pensar un poco diferente sobre Alaska este año', dijo Habberstad. `` Históricamente, es un lugar al que la gente cree que realmente tienes que planificar tu viaje. Pero no tema reservar un viaje impulsivo. Habrá grandes ofertas en el último minuto '.

Kristen Leigh Pintora • 612-673-4767