A lo largo del camino, las fortunas divergieron para Polaris, Arctic Cat

Otro capítulo de la rica historia empresarial se cerrará cuando Arctic Cat, Inc., uno de los Minnesota Twins originales de la industria de las motos de nieve nacida en Minnesota, complete su venta recién anunciada al conglomerado Textron.

Tal vez haya pasado mucho tiempo desde que alguien llamó a Arctic Cat y Polaris Industries los Mellizos de Minnesota, pero no es solo una forma cliché de describir a dos rivales locales. Estos dos comparten una gran cantidad de ADN, creado por algunas de las mismas personas y en la misma zona rural del estado. Construyeron en gran parte los mismos productos.

Son dos de los pocos fabricantes de motos de nieve que sobrevivieron a una brutal caída que casi los mató a ambos. Desde entonces han prosperado, pero no de la misma manera. Durante los últimos 25 años, Polaris ha aumentado sus ventas a una tasa de crecimiento anual promedio de casi el doble de la tasa de Arctic Cat. Y el día que Arctic Cat anunció su venta por un valor de 247 millones de dólares, el mercado de valores valoró a Polaris en alrededor de 5.700 millones de dólares.

Con la notable excepción de una entrada tardía de Arctic Cat en el mercado de vehículos todo terreno, detrás de Polaris por aproximadamente una década, no se puede identificar fácilmente un error estratégico o un golpe de suerte que podría explicar cómo divergieron sus fortunas. .

Una clave podría ser la forma en que se recuperaron de las experiencias cercanas a la muerte a principios de la década de 1980. Polaris surgió primero y llegó antes al mercado con productos mejorados, lo que significa que creció un poco más, un poco más rápido. Ese impulso llevó a que se destinaran más dólares a marketing y desarrollo de productos y le permitió lanzar diseños aún más nuevos. Es una pista que nunca abandonó.

Tal vez esa sea la lección aquí, que una vez más en los negocios no es un producto candente o una adquisición clave o una decisión estratégica brillante única lo que marca la diferencia.

Tanto Arctic Cat como Polaris ahora tienen su sede aquí en las Ciudades Gemelas, pero comenzaron en el norte, como pioneros en la industria de las motos de nieve. El antepasado corporativo de la actual Polaris realmente inventó la moto de nieve, en Roseau, a menos de una docena de millas de la frontera canadiense. Esta máquina era tan extraña en la década de 1950 que los visitantes de la feria se agolparon en el stand para ver cómo podía producir nieve.



La compañía que se convirtió en Arctic Cat fue formada por el antiguo propietario principal de Polaris, Edgar Hetteen, en Thief River Falls, a una hora en automóvil de Roseau, y poco después de que el negocio de las motos de nieve Polaris comenzara a funcionar. La industria todavía estaba en su infancia con una red de distribuidores dispersa, pero Arctic Cat se estableció rápidamente como un innovador.

La industria floreció en la década de 1970 con Arctic Cat a la cabeza. Las ventas totales de unidades para la industria pronto se dispararon a medio millón en el mercado de América del Norte, ya que más de 100 fabricantes se incorporaron. Además de los recién llegados con marcas ahora olvidadas, se vendieron motos de nieve Harley-Davidson en ese entonces, así como las fabricadas. de Deere & Co., en el familiar amarillo y verde de John Deere.

El boom se desvaneció y se produjo una lucha brutal por la supervivencia. La actual Polaris Industries nació realmente a principios de la década de 1980 cuando la empresa matriz Textron, sí, la misma compañía que ahora compra Arctic Cat, quiso deshacerse de ella. El ejecutivo de Polaris, W. Hall Wendel Jr., acordó liderar una compra.

A medida que ese acuerdo tomó forma, la demanda se suavizó nuevamente y Arctic Cat se dirigió a una declaración de quiebra. Aún líder en motos de nieve, la compañía había decidido hacía mucho tiempo que era demasiado arriesgado ser un negocio estacional dependiente del clima. Había probado botes, minibikes e incluso equipos de jardinería y césped.

A diferencia de Polaris, que mantuvo sus puertas abiertas cuando comenzó su vida como una empresa de propiedad independiente, Arctic Cat en realidad estuvo cerrada por un tiempo. Con Hetteen una vez más desempeñando un papel, se formó una nueva compañía en 1983 para adquirir el nombre y otros activos y reanudar la producción, prometiendo a los clientes leales que Cat está de regreso.

En Polaris, Wendel y su equipo también buscaron diversificarse, ya que sabían lo difícil que es administrar un negocio altamente estacional de manera eficiente. Un mercado lógico para probar fue el mercado de vehículos todo terreno.

Esto se parecía un poco a los primeros años del mercado de las motos de nieve, con los ATV relativamente toscos que fueron adquiridos por los entusiastas, seguidos de una mayor aceptación por parte de los consumidores y luego un aumento de las ventas. La gran diferencia es que los productores eran en gran parte fabricantes de motocicletas japoneses, no empresas locales.

En la primavera de 1985, Polaris presentó sus primeros vehículos todo terreno. Lo interesante de un producto como el Polaris Trail Boss de 1985 es que no era un imitador, porque Polaris había aprendido de su larga experiencia en el desarrollo de motos de nieve. Entre otras cosas, Polaris colocó una tabla en el piso debajo de los pies del conductor, algo así como sus motos de nieve, en lugar de un reposapiés.

En unos pocos años, Polaris tenía cientos de distribuidores en partes del país donde rara vez nevaba, y 10 años después de que se vendiera su primer ATV, la línea de productos ATV representó un tercio de sus $ 1.1 mil millones en ventas anuales.

Ese fue el año, 1995, Arctic Cat envió su primer ATV. Para el año fiscal 2004, los vehículos todo terreno representaron más de la mitad de las ventas de Arctic Cat. Pero ese era un umbral que Polaris había cruzado en 1998.

Mirando hacia atrás más de 25 años, a través de recesiones y otros altibajos, parece que Polaris se alejó lentamente de Arctic Cat, aunque la brecha se amplió considerablemente desde la Gran Recesión. Hace unos 25 años, las ventas de Arctic Cat eran aproximadamente la mitad de las de Polaris, y ahora la cifra se acerca al 14 por ciento.

El comprador de Arctic Cat, Textron, es mejor conocido por sus aviones Cessna y helicópteros Bell, pero también fabrica productos como carritos de golf E-Z-Go y vehículos utilitarios Cushman. Es al menos un poco interesante que Textron quiera volver a un negocio al que abandonó hace mucho tiempo. Por supuesto, volver a comprar Polaris estaba fuera de discusión.

Textron no tiene ni la mitad de la capacidad para lograr la adquisición de una empresa tan valiosa como Arctic Cat’s Twin.