Alise Willoughby, la mejor en bicicleta de St. Cloud, inspirada en el esposo-entrenador

TOKIO - Dado el año que ha pasado el mundo, a veces puede ser difícil encontrar las bendiciones. Alise Willoughby ha recolectado tantos que casi pierde la cuenta.

La atleta de BMX de St. Cloud competirá en sus terceros Juegos Olímpicos esta semana durante dos días de competencia femenina en Ariake Urban Sports Park en Tokio. Ella ingresa a los Juegos de Verano como la actual campeona mundial y medallista de plata olímpica. A los 30 años, Willoughby ha estado siguiendo un plan de entrenamiento que la hace sentir 'mejor que nunca' para su carrera inaugural el miércoles por la noche, ya que las carreras de BMX hacen su cuarta aparición en los Juegos Olímpicos.

Incluso el aplazamiento de los Juegos de Tokio durante un año tuvo un beneficio discreto. Le dio a Willoughby (antes Post) más tiempo para prepararse para los Juegos Olímpicos bajo la dirección de su esposo, Sam Willoughby, quien la entrenará por primera vez en los Juegos de Verano.

Poco después de los Juegos Olímpicos de 2016, Sam Willoughby, uno de los mejores ciclistas de BMX del mundo, quedó paralizado del pecho para abajo en un accidente de entrenamiento. Comenzó a entrenar a Alise un año después, y el nuevo giro de su asociación la ha puesto en plena forma para Tokio.

'Ha sido una curva de aprendizaje para los dos' ', dijo Alise. “Tuvimos un año más para completar lo que ahora han sido cuatro años de trabajo juntos. Ambos estamos aprendiendo y creciendo en ambas relaciones, y nos ha hecho a los dos mejores ''.

Estados Unidos está trayendo un equipo excepcional a Tokio tanto en el lado masculino como en el femenino. Willoughby está acompañado por Felicia Stancil y Payton Ridenour, de 19 años. Los hombres estadounidenses estarán representados por el medallista de oro olímpico de 2016 Connor Fields, el ciclista número uno del mundo en 2020, y el dos veces olímpico Corben Sharrah.

Willoughby ha sido uno de los mejores corredores de BMX del mundo durante años. Solo se ha sumado a sus logros desde que ganó la medalla de plata en Río. Después de ganar su primer campeonato mundial en 2017, Willoughby ganó otro en 2019 y luego terminó 2020 como la ciclista mejor clasificada del mundo.



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Graduada de St. Cloud Tech, fue campeona estatal de gimnasia en la escuela secundaria y una vez esperó llegar a los Juegos Olímpicos en ese deporte. No se sintió atraída de inmediato por el BMX; la primera vez que consideró intentarlo, se echó atrás. Los padres de Willoughby, Mark y Cheryl Post, y su hermano Nick la persuadieron de superar sus miedos y se convirtió en campeona nacional a los 10 años.

Willoughby ha perseverado a través de varias lesiones graves, incluido un desgarro en el tendón de la corva y la reconstrucción de la rodilla en 2012, y la muerte de su madre por cáncer en 2014. El accidente de Sam fue otra prueba.

Sam, medallista de plata olímpico, sufrió una lesión en la médula espinal en el choque de entrenamiento. El entrenamiento le dio una forma de mantenerse involucrado con el deporte. Alise dijo que su experiencia y su conexión lo convirtieron en 'un ajuste natural', y sus resultados lo han demostrado.

'Ha sido un gran activo en mi carrera', dijo Alise. 'Él me empuja y desafía.

Sam es uno de los mejores en hacer esto, por lo que puede identificarse. Puede sentir lo que yo siento. Y estamos cortados de la misma tela. Me conoce mejor que nadie ''.

Willoughby dijo que la plataforma olímpica ha sido fundamental para el crecimiento de las carreras de BMX y para crear las oportunidades que existen ahora para las mujeres. No había un camino para que las mujeres se volvieran profesionales y hicieran una carrera en el deporte antes de que BMX se uniera al programa olímpico en 2008.

Ella ha sido una gran parte de ese crecimiento. Shane Fernández, presidente de USA BMX, dijo que la influencia de Willoughby y Fields, otro veterano, ha ayudado a dar forma al deporte en Estados Unidos. 'Ellos son los héroes', dijo Fernández. Nuestros profesionales, especialmente el equipo olímpico, son los que impulsan a cada generación de BMXers ''.

El proceso de clasificación para los Juegos Olímpicos de Tokio hizo posible que Willoughby ganara un lugar temprano, lo que le permitió tener mucho tiempo para entrenar específicamente para estos Juegos. Esta semana, podría convertirse en la tercera atleta en ganar múltiples medallas olímpicas en las carreras de BMX. Willoughby estará entre los favoritos, con la dos veces medallista de oro defensora Mariana Pajón de Colombia y Laura Smulders de Holanda.

Con 24 años de experiencia, Willoughby comprende lo que debe hacer para estar en la contienda por las medallas. La clave, dijo, es correr incluso en las carreras más importantes como si estuviera practicando un martes por la noche en una pista como Pineview Park, la instalación que su familia aún posee y opera en St. Cloud.

Otra medalla olímpica estaría bien, pero no la necesita para sentirse bendecida.

'Sé que estoy en mejor forma que nunca' ', dijo Willoughby. Eso es un testimonio de lo que Sam y yo hemos podido lograr juntos ''.

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